Hienas: Características, Hábitat, Hábitos Alimenticios y más.

En el siguiente contenido te enseñaremos todo lo referente a uno de los animales carnívoros más peculiares e indispensables dentro del ecosistema del continente africano e incluso de todo el reino animal: Las Hienas.

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Las Hienas.

Las Hienas o Hiénidos son una familia de mamíferos carnívoros, pertenecientes al suborden de Feliformia. Con solo cuatro subespecies es la Familia Biológica  más pequeña dentro del orden Carnivora, y una de las más pequeñas dentro de la clase Mammalia. Dejando a un lado su poca diversidad de subespecies, las hienas son únicas y de vital importancia dentro de los ecosistemas de África.

Aunque genéticamente las hienas están más relacionadas a los felinos y los vivérridos, y pertenecen a la categoría Feliformia, las hienas son en comportamiento y morfología muy similares a los cánidos, incluso en su forma de evolucionar; Tanto las hienas como los cánidos son no arbóreos, es decir, que no pueden escalar árboles, a diferencia de los felinos y los vivérridos.

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Ambos son cazadores corredores y atacan a las presas con los dientes en vez de con las garras. Tanto las hienas como los cánidos comen sus presas rápidamente y suelen guardarla, poseen patas callosas con garras no retráctiles que están adaptadas para correr y hacer cambios de dirección  gran velocidad, en incluso cavar hoyos en la tierra.

Pero por otra parte, la forma de asearse, su aroma de marcado, los hábitos de defecación, su forma de apareamiento y su manera de criar son bastante similares al resto de los animales de orden feliformia.

Generalmente las hienas son conocidas por robar y comer las presas de depredadores más grandes como los leones, pero a diferencia de lo que se cree, no todas las hienas son carroñeras, si bien las Hienas Rayadas lo son, las Hienas Manchadas cazan ellas mismas la mayor parte de los animales que comen.

Las Hienas salvajes son un animal primordialmente nocturno, aunque también se les puede observar a tempranas horas del día, con la excepción de la Hiena Manchada, el resto de las hienas no suelen ser una especie muy sociable, aunque suelen vivir en grupos familiares y compartir las presas entre ellas.

Taxonomía.

A continuación la división taxonómica de la Hiena:

Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Mammalia
Orden: Carnivora
Suborden: Feliformia
Familia: Hyaenidae

Subespecies.

Las hienas surgieron por primera vez en Eurasia durante el período Mioceno, evolucionando de ancestros similares a vivérridos, y se diversificaron en dos tipos distintos: hienas parecidas a perros con una estructura física menor y más ligera y por otra parte las hienas más robustas y capaces de triturar huesos.

Aunque las hienas parecidas a perros prosperaron hace 15 millones de años, se extinguieron después de un cambio climático y con la llegada de los cánidos a Eurasia.  Del linaje de la hiena parecida a un perro, solo sobrevivió el Próteles o Lobo de tierra, mientras que las hienas aplastantes (incluidas las hienas manchadas, pardas y rayadas) se convirtieron en los indiscutibles carroñeros de Eurasia y África.

Entre las  hienas más robustas y capaces de triturar hueso, también llamadas «Hienas Reales» existen 3 especies,  estas son:

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Hiena Manchada

La Hiena Manchada (Crocuta crocuta), también conocida como la Hiena Risueña, es una subespecie de Hiena, actualmente clasificada como el único miembro del género Crocuta, nativas de África Subsahariana. Se encuentra clasificada, en términos de conservación, como una especie en estado de «Preocupación Menor» por el IUCN, se estima que existen un aproximado de entre 27.000 y 47.000 ejemplares.

Este tipo de hiena es el miembro más grande de Hyaenidae, y se diferencia físicamente del resto de las especies, por su ligero parecido a un oso, con orejas redondeadas, melena menos prominente, su piel moteada o manchada, y la presencia de un pseudo-pene en la hembra. Esta hiena es la única especie de mamífero que carece de una abertura vaginal externa.

En la antigüedad, se creía que las hienas manchadas eran hermafroditas por la forma de los genitales externos de las hembras, los cuales son muy parecidos a los de los machos. El sexo del animal se puede determinar mediante palpación de la zona del escroto. En la hembra únicamente hay tejido adiposo, mientras que en el macho se palparán los dos testículos.

La Hiena Manchada es el animal más social entre todos los carnívoros, es la especie perteneciente a este grupo con la conducta social más compleja. Su organización social no se parece en nada a la de ningún otro carnívoro, incluso llegando a ser comparables con estructuras sociales de grupos de primates, con respecto al tamaño del grupo, la estructura jerárquica y la frecuencia de interacción social entre los parientes y con otros grupos de hienas.

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La Hiena manchada es un animal altamente exitoso a la hora de cazar, siendo el animal carnívoro más común en toda África. Su éxito se debe en parte a su adaptabilidad y oportunismo; es primordialmente un cazador pero también un carroñero, con la capacidad de comer y digerir, piel, huesos y otros tipos de desperdicio animal. En términos de funcionalidad la hiena manchada hace el uso más eficiente de la materia animal entre todos los carnívoros de África.

Estas pueden cazar solas, en grupos pequeños de entre 2 a 5 o en grandes grupos. Durante la caza, las hienas manchadas, corren hacia grandes grupos de ungulados para dispersarlos, una vez dispersados las hienas escogen un objetivo al cual atacar. Una vez seleccionado, las hienas empiezan a perseguir a su presa durante largas distancias a una velocidad de unos 60 kmh, hasta que esta se agota y se convierte en una presa fácil.

Hiena Rayada

La Hiena Rayada (Hyaena hyaena) es una especie de hiena nativa del Norte y Este de África, El Medio Oriente, El Cáucaso, Asia Central y el Subcontinente Indio. Se encuentra clasificada, en términos de conservación, como una especie en estado de «Especie Casi Amenazada» por el IUCN. Se estima que existe un aproximado de 10.000 ejemplares adultos.

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Es la hiena más pequeña de las llamadas «Hienas Reales» y a diferencia de las otras aún conserva muchas características primitivas de sus ancestros vivérridos, teniendo un cráneo más pequeño y menos especializado. A pesar de ser carroñeros, los ejemplares más grandes de esta subespecie en ocasiones pueden cazar su propio alimento, e incluso atacar a los humanos, aunque esto solo ocurre en circunstancias muy raras.

Las Hienas Rayadas son un animal monógamo, con ambos padres ayudándose entre ellos en la crianza de los cachorros. Como animal nocturno, la hiena rayada suele emerger en la completa oscuridad de la noche, y volver a su guarida antes del amanecer. Se sabe que estas hienas tienen el hábito de fingir su muerte cuando están siendo atacadas o se encuentran en peligro.

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El cabello de su melena es muy lanudo con tonalidades en gris claro o blanco en la raíz, y negro o marrón oscuro hacia las puntas. El hocico es oscuro, con un marrón grisáceo o negro, mientras que la punta de la cabeza y las mejillas son de un color más claro. Sus orejas son casi negras, en el frente de su cuello poseen una gran mancha negra que se separa de la barbilla que es mucho más clara.

El pelaje de sus patas traseras y delanteras esta cubierto de rayas horizontales negras. Los costados poseen grandes rayas verticales más oscuras que el resto de su pelaje, de ahí proviene el nombre de estas hienas. Sus colas son claras y terminan con un pelaje claro.

Hiena Parda

La Hiena Parda (Hyaena brunnea) es una especie de hiena que habita en los desiertos del Kalahari y de Namibia y  África meridional. Es la especie más rara de hiena, se alimenta principalmente de carroña. Es el animal carroñero terrestre más grande del mundo. La Hiena Parda normalmente complementa su dieta con fruta, debido la escasez de comida en el desierto.

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La Hiena Parda habita en desiertos, zonas semi-desérticas, y grandes sabanas boscosas. Estas pueden vivir cerca de áreas urbanas comiendo de la basura y residuos de comida humana. La Hiena Parda prefiere las zonas rocosas y montañosas, ya que proporcionan sombra y mayor disponibilidad de fuentes de agua.

Las Hienas Pardas tienen una jerarquía social similar a la de los lobos, con un macho alfa y una hembra alfa. Viven en manadas compuestas por familias de entre 4 a 6 ejemplares. Las manadas defienden su territorio y a todos sus miembros, y ayudan en la crianza de los cachorros.

Un ejemplar macho de Hiena Parda puede subir su rango dentro de la manada, matando al macho alfa en un enfrentamiento, mientras que la hembra alfa suele ser simplemente la hembra más vieja de la manada. La migración es muy común dentro de las manadas de Hienas Pardas.

 

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Las Hienas Pardas se pueden diferenciar de las otras especies por su pelo largo y lanudo, y sus orejas puntiagudas, su oscuro pelaje y su corta cola. Sus patas son rayadas entre marrón y blanco, los más adultos tiene un distintivo pelaje color crema alrededor de sus cuellos.

La siguiente subespecie de Hiena es la única que no evolucionó en un animal robusto y capacitado para triturar huesos o comer carroña, sino en una especie más parecida a un pequeño perro o un zorro:

El Lobo de Tierra o Próteles.

El Lobo de Tierra o Próteles  (Proteles cristata) es un pequeño mamífero insectívoro nativo del Este y el Sur de África. Pertenece a la misma familia de las Hienas. A pesar de estar muy relacionado a los animales carnívoros, los Lobos de Tierra o próteles no cazan grandes animales. Comen insectos, en su mayoría termitas, un Lobo de Tierra o Próteles puede comer hasta 250.000 termitas durante un sola noche, usando su larga y pegajosa lengua para capturarles.

Los Lobo de Tierra o Próteles viven en los matorrales al este y sur del continente africano. Es un animal nocturno, descansando en madrigueras durante el día y emergiendo por la noche para buscar su alimento. Su dieta consiste mayoritariamente en termitas y larvas de insectos.

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El Lobo de Tierra o Próteles se asemeja mucho  una delgada Hiena Rayada, pero con un hocico mucho más esbelto, con rayas verticales negras en una capa de pelo amarillenta, y una larga melena bajándole por el medio del cuello y la espalda.

Son animales tímidos y nocturnos, que duermen en madrigueras durante el día. Aunque en ocasiones durante el invierno, se convierten en comedores diurnos. Esto ocurre en los inviernos más fríos, en los que necesitan conservar su calor durante la noche.

A menudo suelen ser confundidos como animales solitarios, aunque la realidad es que viven en parejas desde que son jóvenes, son a su vez animales monógamos y pasan toda su vida con la misma pareja.

Características Físicas.

Las Hienas tienen torsos relativamente cortos, son bastante robustas y tienen un parecido estructural a los lobos, pero tienen las patas traseras mucho más cortas, en relación a las delanteras, haciendo así que su espalda tenga una curvatura notable hacia la parte trasera de la hiena animal.

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Sus cráneos son superficialmente parecidos a los de los grandes cánidos, pero son mucho más grandes y pesados, con porciones faciales más pequeñas. Sus cuellos son altamente musculados y con un fuerza increíble, capaces de arrastrar y matar grandes ungulados.

Las hienas son digitígradas, tanto en sus patas delanteras como en las traseras, lo que quiere decir que son un animal que camina solo apoyando los dedos,  poseen cuatro almohadillas  digitales, al igual que los cánidos, con cortas garras no retráctiles.

Su pelaje es escaso y grueso, con pobremente poblado o incluso con ausencias de pelos. La mayoría de las especies poseen bastante pelaje que crece desde el hocico o la cabeza. Con excepción de la Hiena Manchada, las hienas suelen tener un pelaje rayado, que es probable que lo hayan heredado de sus ancestros. Tienen grandes orejas con crestas basales simples.

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Su pelaje, áspero, ralo, y  poco agradable al tacto y a la vista tiene la característica de desprenderse de la sangre, de esta forma la hiena consigue mantenerse limpio el pelaje, incluso tras haber introducido su cabeza en el interior de las entrañas de sus presas.

El desproporcionado cuello de la hiena y sus patas delanteras más largas que las traseras son una adaptación del animal para poder transportar las presas hasta las madrigueras, donde esperan sus crías.

El olfato, junto con el oído, son sus  sentidos más desarrollados. Mediante el olfato las hienas son capaces de detectar los cuerpos en descomposición y también de reconocerse entre sí. Este mamífero tiene unos grandes ojos preparados para la visión nocturna. La hiena consigue correr a mayor velocidad que sus presas, que se muestran inseguras en la oscuridad de la noche.

La columna vertebral, incluyendo la región cervical posee limitaciones respecto a movilidad. Las hienas no tienen báculo o hueso peneano. Estos animales poseen un par de costillas adicionales con respecto a los caninos, sus lenguas son gruesas y ásperas como las de los felinos y  vivérridos.

En la mayoría de las especies de Hienas, los machos suelen ser de mayor tamaño respecto a las hembras, con la única excepción en el caso de las Hienas Manchadas, donde las hembras son de mayor tamaño y peso que los machos. Y a diferencia de otras especies de hienas, los genitales externos de esta son muy parecidos a los del macho.

Se cree que esta particularidad en la hembras en cuanto a su sexualidad puede deberse a que de este modo gana protección contra otras hembras, las cuales normalmente se muestran agresivas entre ellas  pero no con los machos.

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La dentadura de las hienas es muy similar a la de los cánidos, pero está más especializada para consumir comida en descomposición y romper huesos. Las muelas carniceras, especialmente las de la parte superior, son muy poderosas y se encuentran desplazadas  hacia atrás hasta, en  el punto de esfuerzo donde la presión en las mandíbulas es mayor.

El resto de los dientes, excepto por los molares superiores,  son muy potentes, con anchas bases y bordes filosos. Los dientes caninos son cortos, pero gruesos y robustos. Labiolingualmente, sus mandíbulas y sus caninos son mucho más fuertes que las de los cánidos, reflejando el hecho que las hienas pueden romper huesos con todos sus dientes.

La fuerza de sus mandíbulas es tal que se han documentado a hienas matando perros salvajes de una sola mordida al cuello, sin siquiera perforar la piel. La hiena manchada es reconocida por tener la mordida más fuerte (en relación a su tamaño) de todos los mamíferos.

El Lobo de Tierra o Próteles tiene molares más pequeños, algunas veces ausentes, pero de cualquier forma tiene la misma dentición de las otras tres especies de hienas.

Hábitat.

Las cuatro especies existentes de hienas: las Hiena Manchada, Hiena Parda y Lobo de Tierra o el Próteles, se encuentran esparcidas a través de África Subsahariana, donde se desarrollan en un hábitats de sabana, con pequeños matorrales y maleza, como también zonas áridas y desérticas. La cuarta especie, la Hiena Rayada, se encuentra más hacia el norte y este de África, como también hacia el Medio Oriente e India.

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Actualmente, la distribución de la hiena al rededor del mundo es muy reducida en comparación con el pasado, puesto que esta especie se encontraba esparcida por los continentes de Europa, África y Asia. Sin embargo, no se encuentra catalogada por la IUNC como especie en Peligro de Extinción.

Cacería.

Se sabe que la única especie de hiena que caza sus presas es la Hiena Manchada. Estas lo hacen en manadas, mediante un tecnica que se basa en el agotamiento de la presa.

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Las hienas manchadas atacan sobre grandes grupos de ungulados para dispersarlos, una vez que determinan su presa, la persiguen durante largos periodos de tiempo a una alta velocidad, hasta que el animal se cansa y ahí la manada de hienas ataca.

Esta técnica es muy similar a la que utilizan otros cánidos como los lobos (ver artículo: Lobo).

Hábitos Alimenticios.

Las hienas son animales carnívoros y carroñeros, debido a la diferencia entre sus especies, estas poseen unos hábitos alimenticios ligeramente distintos. En una sola comida, las hienas puede llegar comer un total de hasta 15 kg de carne y huesos.

En el caso del Lobo de Tierra o Próteles, este solo se alimenta de insectos, como termitas y larvas, llegando a comer hasta 300.000 insectos en una sola noche.

En el caso de las Hienas Manchadas, a pesar de que ocasionalmente comen carroña, estas comúnmente suelen cazar su propio alimento, persiguiendo su presa hasta el agotamiento y desmembrándolas con sus potentes mandíbulas.

Cuando se encuentran en manada suelen atacar grandes ungulados tales como: antílopes, cebras (ver artículo: Cebra), jabalís, jirafas; (ver articulo: Jirafa), gacelas, ñúes e incluso búfalos de agua. Sin embargo, un solo ejemplar puede cazar animales más pequeños como roedores, liebres, pájaros o reptiles.

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Las hienas son expertas cazadoras nocturnas. Dada su gran fuerza, a menudo roban la comida de los guepardos, que la abandonan por miedo a este gran depredador. Muchas veces, las hienas localizan su comida siguiendo a los buitres o a los grandes felinos como los leones.

Tanto las Hienas Pardas como las Hienas Rayadas, son primordialmente carroñeras, pero ocasionalmente pueden llegar a  cazar algún animal indefenso e incluso complementar su dieta con frutas.

Gracias a sus poderosas mandíbulas sujetas por una fuerte musculatura, este animal es capaz triturar los huesos más duros. Las muelas carniceras de las hienas son las piezas dentales más grandes y afiladas de entre todos los carnívoros terrestres. Los jugos digestivos de las hienas son capaces de digerir las estructuras óseas,  y aprovechar el tejido medular del interior de los huesos.

Al momento de carroñar sobre las presas que otros depredadores han cazado, las hienas se abalanzan en manada sobre estos, logrando muchas veces espantar al depredador que cazó la presa y quedándose con esta. Las hienas consumen la totalidad de sus presas, con la excepción de los cuernos.

No es raro que las hienas ataquen al ganado e incluso, pueden llegar a atacar a los seres humanos, especialmente si este se encuentra enfermo. Pero tanto el ganado, como los humanos no suelen ser comunes dentro de su dieta.

Enfrentamientos.

A menudo las hienas se enfrentan a otros animales, tanto en la búsqueda de presas ya cazadas, como en la protección de presas cazadas por las propias hienas,  a continuación un pequeño listado de los enfrentamientos más comunes:

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Hienas vs Leones.

A menudo ocurren este tipo de enfrentamientos, debido a que muchas veces las hienas, intentan espantar y comer de las presas cazadas por las leonas, terminando en enfrentamientos violentos entre ambas especies que suelen cobrarse la vida de algunos individuos.

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Hienas vs Perros Salvajes.

Estos enfrentamientos ocurren de dos formas, la primera, las hienas intentado carroñear de la presa de los perros salvajes o  viceversa, los perros salvajes intentando carroñear de la presa de las hienas. En cualquiera de  los dos casos, tanto los hienas como los perros salvajes intentarán proteger sus presas luchando.

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Hienas vs Buitres.

Este tipo de encuentros son bastante comunes, ya que tanto las hienas como los buitres son animales carroñeros. Los buitres suelen esperar a que las hienas terminen de comer, para ellos acabar con lo que quede del animal. En ocasiones las hienas suelen espantar a los buitres, pero no existe algún tipo de enfrentamiento como tal.

Muchas veces las hienas siguen a los buitres que van volando para encontrar carroña de animales con mayor facilidad.

Comportamiento.

Las manadas de hienas, según la disponibilidad de alimento, pueden estar formadas por hasta 80 individuos. Se dice que la sociedad de las hienas es matriarcal debido a que la hembra líder o alfa decide por todos los demás miembros de la manada y a su vez tiene la ventaja de ser la primera en comer.

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Las hienas suelen asearse así mismas como los felinos y los vivérridos lamiéndose de forma muy parecida a la que lo hacen los gatos domésticos, pero  diferencia de los felinos estas no lavan su cara. Defecan de la misma manera que los carnívoros, y no levantan la pierna como los cánidos cuando orinan, ya que la orina no representa  forma de marcar territorio para ellas.

La forma en la que las hienas marcan sus territorios  es  mediante el uso sus glándulas anales, un rasgo que también se puede encontrar en vivérridos y mustélidos, pero no en cánidos y felinos. Algunas manadas no tienen un territorio fijo y se dedican a seguir a los animales de los que se alimentan durante las migraciones de estos. Las hienas dentro de su territorio, tienen zonas comunes donde hacen sus necesidades.

Este mamífero puede marchar a 10 km/h durante largos periodos de tiempo sin mostrar signos de cansancio. También, es un animal bastante rápido llegando alcanzar los 60 km/h. Sus capacidades a la hora de nadar también son muy buenas.

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Cuando estas son atacadas por leones (ver artículo: León) o perros salvajes, las hienas pardas y las hienas rayadas fingen su muerte o se «hacen las muertas», mientras que las hienas manchadas se defenderá a si misma luchando ferozmente.

Sonidos.

Las Hienas Manchadas son una especie muy vocal, producen una gran variedad de sonidos que consisten en gritos, gruñidos, gemidos, aullidos, chillidos, risas y quejidos. La Hiena Rayada es silenciosa comparativamente, sus sonidos se limitan a gruñidos, risas y aullidos.

Reproducción y Crías.

El apareamiento entre las hienas involucra una serie de cortas copulaciones con breves intervalos, a diferencia de los cánidos, que suelen participar en una sola cópula prolongada. El periodo de gestación de las hienas es de aproximadamente entre 3 y 4 meses (90-110 días). las camada de las Hienas suelen tener entre 2 y 4 cachorros, generalmente 2.

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La hienas no tienen periodos de celo por lo que se puede reproducir en cualquier momento del año. Es un animal polígamo, concretamente, poliginio, es decir, que un macho se puede aparear con varias hembras, pero las hembras solo se aparean con un macho  lo largo de su vida.

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Los cachorros de las Hienas Manchadas nacen con un peso de 1.5 kg, casi completamente desarrollados, con los ojos abiertos y crecientes incisivos y caninos, aunque aún sin el pelaje adulto, siendo completamente negros. En contraste tanto los cachorros de las Hienas Rayadas como los de las Hienas Pardas nacen con pelaje de adultos, pero con los ojos cerrados y pequeñas orejas.

Las crías de hiena luchan entre sí para tener una mayor disponibilidad de comida, lo que termina a menudo con la muerte de alguno de sus contendientes. Solo los machos de las Hienas Rayadas regurgitan la comida para sus cachorros, el resto de las hienas no.

La leche materna de las hienas es muy nutritiva. Tiene un contenido en grasas y proteínas cercano al 15%. Unos valores muy altos dentro del reino animal, únicamente superados por algunos osos. Los cachorros dejan de amamantar  los 15 meses de edad.

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Las hienas alcanzan su madurez sexual al cabo de los 2 o 3 años de vida. En la mayoría de los casos estos continúan siendo parte de la manada en la que nacen, aunque hay casos, sobretodo por parte de machos que abandonan su manada en busca de otras y rara vez para vivir en soledad.

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