León: Características, Significado, Alimentación y Mucho Más

El León, uno de los mamíferos terrestres más grande y feroz, perteneciente a la especies de carnívoros. En este artículo conoceremos más a fondo del llamado rey de la selva, sus características, comportamiento social y mucho más.

 El León

Este mamífero específicamente carnívoro pertenece a la familia de los Félidos y es una de las especies del género Panthera. Los leones en estado salvaje habitan en poblaciones cada vez más fragmentadas y dispersas del África Subsahariana exceptuando a las regiones selváticas de las costas del Atlántico y la cuenca del Congo, incluyendo a una pequeña zona del Noroeste de la India, hay ahí hay una pequeña cantidad en peligro muy crítico situado en el parque nacional del Bosque de Gir y sus alrededores.

Habiéndose acabado en el resto de Asia del Sur, Asia Occidental, la Península Balcánica y África del Norte, en los tiempos históricos. Hasta finales de la era del Pleistoceno, eso es hace aproximadamente unos 10.000 años atrás, de todos los animales mamíferos grandes el León era el de mayor extensión tras los humanos tenía.Estaban distribuidos en la mayor parte de África, también parte de Eurasia, cubriendo desde el Oeste de Europa hasta la India, y en América cubrían desde el gran Río Yukón hasta el Sur de México.

Nombre Científico del León

El nombre científico del León es Panthera leo. Panthera es el género de loa mamíferos pertenecientes a la familia Felidae, al cual pertenecen 5 de las especies más conocidas como: El León, El Tigre, El Leopardo, El Jaguar y El Leopardo de las Nieves. Este género abarca aproximadamente a la mitad de la mayoría de los grandes Félidos.

Tanto el tigre, el león, el jaguar y el leopardo son los únicos del género panthera con la capacidad de rugir, debido a sus adecuadas  estructuras anatómicas. Se cree en su mayoría que esto es gracias a la osificación parcial que tiene el hueso Hioides, aunque según nuevas investigaciones confirman que son capaces de hacerlo debido a sus adaptaciones morfológicas, sobre todo en la parte de la laringe y en sus cuerdas vocales.El gran Leopardo de las Nieves (Panthera Uncia), tiene el mismo hueso hioides semi-osificado de la misma manera que los otros félidos, pero no está igualmente de desarrollado por las adaptaciones en la laringe y las cuerdas vocales por lo que le impide rugir.

Significado del León

El león ha sido por mucho tiempo un icono para la humanidad desde hace miles de milenios, con apariciones en las culturas de Europa, Asia y África. A pesar de los ataques contra las personas, los leones son bien visto en la cultura como animales fuertes pero también de nobleza. Uno de los significados más comunes es el del Rey de la Jungla, Rey de la Selva o Rey de los Animales, por lo cual tiene una simbología de la realeza y dignidad.

En el antiguo Egipto el león tenía muchos significados, estos veneraban a las leonas que son cazadoras feroces como divinidades bélicas y entre ellas, en el panteón egipcio se puede encontrar a Bastet, Mafdet, Menhit, Pajet, Sejmet, Tefnut y la Esfinge. También en ese lugar se encuentran los hijos de estas diosas, como Maahes y el que es considerado por los egipcios una deidad a Nubia, Dedun.

En la Antigua Grecia y Roma, su significación representaba a la constelación y el signo del zodiaco leo, y en la mitología era descrito que su piel era portada por el gran héroe Heracles.

Para los judíos el león es un emblema bíblico de la Tribu de Judá. Este es citado  a la bendición de Jacob a su 4to hijo, se puede ver en la siguiente cita bíblica (Génesis 49:9). En la actualidad continua como el símbolo de la capital que es Jerusalén, y tiene su apariciones en banderas y escudo de la ciudad. El evangelista Marcos lo han representado como un león. En muchas ocasiones, el león también simboliza a Jesús.

El Rugido del León

El potente Rugido de este felino puede ser oído desde una distancia de 8 Kilómetros, y principalmente  lo utilizan para advertir a los intrusos o para llamar a los miembros de la manada para que se vuelvan a juntar en el grupo.

También lo usan para la comunicación con tras manadas de leones que habitan cerca del vecindario. A pesar de poseer una fama del gran cazador, este mamífero es relativamente torpe ya que solo lograr cazar entre un 20 0 30% en su mayoría. Estos cazan en grupos, y cuando lo logran cazar nada en determinado momento simplemente se adueñan del alimento obtenido por otros cazadores de otra especie. Por esta razón obtienen el nombre de oportunistas.

Historias de León

Gracias a los exámenes y análisis hechos a los leones vivos y los especímenes que habitan en los museos, los investigadores confirmaron que el más reciente ancestro común de los leones en la actualidad llegó a vivir hace más de 124 mil años atrás.

Los actuales leones evolucionaron en 2 grupos que se dividen en distribuciones diferentes: el 1ro habita en el este y el sur de África, el 2do son incluidos en el oeste y centro del continente Africano e n la India.E segundo grupo está siendo amenazado en la actualidad, los que estima que la mitad de la diversidad genética del león se encuentra en peligro de desaparición.

El león y los Cachorros

Los leones son los machos alfas de las manadas, suelen aparearse con todas las leonas del grupo, cada leona puede procrear entre 1 a 4 cachorros. Tanto el león como la leona cuidan de los cachorros, pero más hembra. Cuando el macho alfa muere o es víctima de combate, el nuevo macho lo primero que hace es buscar a los cachorros que sean menores de 2 años de edad para matarlos y así crear una nueva generación de cachorros que lleven sus genes.

El León Cachorro

El cachorro es cuidado por las leonas en grupo, todas las hembra se unen para el cuidado de los infantes felinos. Cazan y le dan de comer a los cachorros, su cuidado dura hasta la edad de los 2 años. Pasado este tiempo la leona entrara en celo nuevamente y procreara nuevas crías por lo cual las otras hembras buscan expulsar al joven para que este sea independiente.

Características del León

Del género félido existente el León  juntamente con el Tigre son los más grandes.

Las extremidades: son potenciales, tiene una mandíbula fuerte con unos dientes caninos de al menos 8 cm, con estos el león puede cazar y matar a grandes presas. (Ver articulo: Gato Ruso Azul)

El Color: Las tonalidades de los leones son desde un color como beige claro hasta un marrón amarillento, o también un rojizo u ocre oscuros. En las partes inferiores de los leones tienden a  ser más claras y el pelo de la cola en su extremo final es de color negro. En el caso de las crías de león tienen una clase de dibujo manchado en su pelaje, pero que van perdiendo a medida que van creciendo, sin embargo se pueden apreciar en el vientre y en las patas, aun mas en las leonas.

El Peso: En el león adulto el peso varía por lo general entre unos 160 a 260 Kg, en el caso de los machos, en las hembras suelen ser de 120 a 182 Kg.

Han habidos reportes de leones excesivamente pesados por ejemplo, una cazado por Daniel Boone que peso 411 Kg, 2 leones muertos que estuvieron matando a los animales de las granjas en la laguna de Tanganyika llegaron a pesar 313 y 363 Kg. Hubo 1 león capturado en el medio salvaje y fue criado en cautiverio que peso 395 Kg, también existió un caso de un león baleado y pesado 340 Kg por Charles Pitman en su libro titulado «The African Game wardens».

El león documentado y muerto por Lennox Anderson en el año 1936, además de recibido y aceptado por la ciencia, fue un macho de 313 Kg en Hectorspruit al este de Transvaal. Otros felinos salvajes de la misma área han adquirido gran cantidad de peso cerca de los 250 Kg sin tomar en cuenta el contenido estomacal, que llega a representar del peso del animal un 20%. Los leones que viven en cautiverio suelen ser de mayor peso que los salvajes, se llegó a registrar un león macho en un zoológico con un peso de hasta 454 Kg.

Tamaño: Los tamaños de los leones suelen ser variados todo según sea el medio ambiente y la zona donde estos habitan, esto resulta en una gran diversidad de los pesos registrados. Por ejemplo, los leones habitantes del África Austral suelen pesar 5% más que el león del África Oriental por lo general.

El León tamaño de la cabeza y el cuerpo es de unos 205 a 334 cm particularmente en los machos y 180 a 270 en las hembras; el hombro alcanza una altura de 125 cm en los leones machos y en las hembras solo alcanzan 107 cm.

El León conocido que era el más largo fue un macho de 3,847 Metros es decir 12 pies con 7,5 pulgadas. Otro león macho que poseía una melena negra y fue capturado por  G. Gladney en Mucsso ubicado en el sur de Angola, en el mes de octubre del año 1973 llego a medir 3.6 metros de largo. (Ver articulo: Gato Caracal)

La Cola: mide entre 90 a 105 cm en el caso de los machos y de 70 a 100 cm en las leonas. De igual manera los machos como las hembras, al final de la cola poseen una especie de mechón de pelo parecido a una brocha. En casi la mayoría de los leones esa especie de mechón esconde una espina o espuela de unos 5 mm de longitud, que es producto de la fusión entre las secciones finales del hueso de la cola.

Este es el único félido que posee un mechón de pelos en la cola, no se tiene entendido a que se debe la fusión entre el mechón y la espuela. Este mechón  no está en el cachorro al momento del nacimiento, pero su desarrollo comienza a partir de los 165 días de vida de la cría y es más visible a los 7 meses.

La Melena: La melena de un León es única entre todos los félidos, en los machos es abundante y densa mientras que las hembras carecen de ella. Esta es uno de los rasgos físicos más característicos de la especie. La melena hace ver al león más grande y fuerte, produciendo una intimidación excelente contra otros leones cuando están en combate o en contra de su mayor competidor del África, La Hiena Manchada.

La aparición, escases, tamaño y color de la melena de un león están asociados a las condiciones genéticas, a la madurez sexual y por supuesto a la producción de testosterona; además existen investigaciones que han confirmado que los factores ambientales, son influyentes tanto en el color como en el tamaño de la melena, una de las reglas generales es que cuan más oscura y densa sea la melena, más sano es el león.

Existen investigaciones donde indican que el tamaño de la melena indica el éxito en las peleas entre emparentados. Los leones con una melena más oscura suelen tener una vida reproductiva más larga y también una mayor proporción  de supervivencia de las crías, pero en los meses más calurosos del año, es donde estos felinos sufren más.

La coloración de la melena es de rubio a negro y suele ponerse más  oscura a medida que el león envejece. En los grupos conformados por 2 o 3 machos, posiblemente las leonas suelen aparearse con el león que posee la melena más densa y grande. (Ver articulo: Lince Ibérico)

En Senegal y en el Parque Nacional de Tsayo East ubicado en Kenia, se han visto algunos leones machos sin melena. En Timbavati origen del gran León Blanco, también carece de la melena. Aquellos  leones que son castrados poseen una melena escasa. En algunos casos se han observado una falta de melena en  poblaciones consanguíneas del león, esto trae como consecuencia un nivel de fertilidad mínima.

La mayoría de las leonas poseen una clase de collar de pelo que tiende a parecer en ciertas posiciones. Y muchos la comparan con la melena del león. Pero esta se diferencia de la melena de los leones debido a que se encuentra ubicada a la altura de la mandíbula bajo las orejas, los pelos son muchísimo más cortos y generalmente no es muy visible, en cambio la melena es extendida por encima de las orejas, y a menudo las cubre completamente.

Comportamiento

La mayor parte del tiempo los leones la pasan descansando y duran inactivos al menos unas 20 horas diarias. Sin embargo pueden ser activos en cualquier momento, la actividad del león por lo general suele tener su punto álgido en el ocaso, con periodos de socialización con la manada, lamido y defecación. También tienen períodos intermitentes de actividad durante la noche hasta el amanecer, esto es cuando salen a cazar con mayor frecuencia. Pasan tiempos de ½ a 2 horas diarias caminando y 50 minutos corriendo.

Reproducción, Celo y Gestación

Desde los 4 años de edad las leonas ya se han reproducido. Los leones no tienen una época en el año en particular de apareamiento y las leonas tienen muchas fases de estros en cada año. Como en otros félidos por nombrar a uno el Gato, el pene del macho posee unas espinas que apuntan hacia atrás. Cuando este es extraído, estas espinas se frotan de las paredes de la vagina de la leona, y causa la ovulación.

Las leonas suelen aparearse con más de un macho cuando están en el proceso de celo, se han observado a los leones copulando 157 veces en un periodo de aproximadamente 55 horas.El periodo de gestación de la leona dura 110 días, es decir 3 meses y 20 días, la hembra da a luz a una camada de 1 a 4 crías ubicada en una madriguera muy aislada de la manada. Esta madriguera se puede encontrar en zonas de matorrales, juncales, cuevas y en cualquier zona que esté protegida.

¿Qué Come el León?

La cadena de alimentación de los leones consiste principalmente de mamíferos grandes, sus preferencia son los Ñus, Impalas, Cebras, Facóqueros en África, Búfalos, y Nilgós, Jabalíes y varias especies de ciervos de la India. Estos también llegan a cazar muchas otras variedades de especias según sea la disponibilidad, algo que añade a los Ungulados con pesos de 50 y 300 Kg, como lo son los Kudus, Alcelafos, Órices del Cabo y Elands.

En algunos casos estos tienden a cazar algunas especies relativamente pequeñas como las Gacelas de Thomson o a las Gacela Saltarina. Aquellos leones que habitan cerca de las costas de Namibia se alimentan principalmente de Focas.  Cuando salen a la caza en grupo por lo general son capaz de derribar a la mayoría de sus presas, incluso a los de madurez adulta y sanos, aunque ocasionalmente atacan a las de mayor tamaño como lo son las jirafas adultas, debido a que corren peligro de salir heridos.

Existen muchas estadísticas recopiladas de varios estudios, donde es demostrado que los leones suelen alimentarse por lo general de aquellos mamíferos con un peso entre 190 y 550 Kg. Principalmente de los Ñus y seguidamente de las Cebras. En esta cadena alimenticia por lo general son excluidos la mayoría de los Rinocerontes, Hipopótamos y Elefantes adultos, también las Gacelas e Impalas más pequeñas y algunos Antílopes de mayor agilidad.

Pero en algunas zonas y regiones los leones cazan a las jirafas y los búfalos con mayor frecuencia, en algunos casos se lanzan al ataque de hipopotamos, y a los Rinocerontes adultos los suelen evitar. A pesar de que  Los Facóqueros pesan 190 Kg, también son cazados regularmente. En ciertas áreas son especialistas cazando especies Atípicas, como ha sucedido en el Parque Nacional de Chobe, donde estos han cazado elefante.

La caza de estos grandes mamíferos terrestres la realizan en las noches debido a que en esta hora poseen un sentido de la visión escasa. Estos félidos también han atacado ganados, exactamente en la India, donde estos bovinos son parte de su alimentación. Incluso son capaces de matar a sus competidores como el Leopardo, los Guepardos, las Hienas y los Licaones, pero lo que lo diferencia a los leones de otros félidos es que estos no consumen a sus rivales tras haberlos matados.

Se alimentan de carroña de animales muertos, pero por causas naturales o en su caso, víctimas de otros depredadores. Un león macho alcanza a comer hasta 30 Kg de carne siempre y cuando este sentado al lado de su presa; y si no es capaz de consumirla por completo, descansa unas cuantas horas para posteriormente continuar con el proceso de consumo. Una leona adulta necesita diariamente unos 5 Kg de carne, mientras que el león Macho  amerita de unos 7 Kg.

Hábitat y Distribución

Los leones están distribuidos en diferentes continentes, países y hábitats. Por ejemplo en África, suelen vivir en los herbazales de Sabana con las acacias dispersas ya que estas les proporcionan sombra. En la India su hábitat está compuesto por bosques de sabana secos y también de bosques de matorrales caducifolio muy secos.En tiempos respectivamente cercas, el hábitat del león se extendía por grandes partes Meridionales de Eurasia, desde Grecia hasta la India y también gran parte de África, excluyendo ciertos lugares como la Zona Central de Jungla y el Desierto del Sahara.

En la época de la Edad Media, el león había sido extinguido de Palestina y posteriormente del resto de Asia con la llegada de los armamentos y armas de fuegos, que eran fáciles de adquirir en el Siglo XVIII. A finales del Siglo XIX y comienzo del Siglo XX desapareció de África del norte y próximamente del Oriente también.Para finales del mismo siglo XX en Turquía había desaparecido y en gran parte del norte de la India, la última vez que se vio un león asiático vivo en Irán fue en el año 1941 aunque en 1944 se llegó a encontrar un cadáver de leona a las orillas del río Karún.

Desde ese momento no han surgido informes comprobables de la situación del león asiático en Irán. En la actualidad esta Subespecie solo sobrevive en el Parque Nacional del Bosque de Gir y en sus alrededores, ubicado en el Noroeste de la India. Aproximadamente existen unos 300 leones viviendo en un santuario de al menos 1412 km² que cubren la mayor parte bosque, en el estado de Gujarat.

Hasta finales de la era del Pleistoceno más o menos hace unos 10.000 años atrás, el león llego a ser uno de los grandes mamíferos terrestres, y el que poseía una gran área de distribución ocupada, claro exceptuando a los humanos. Los leones habitaban en la mayor parte del África, en su mayoría en Eurasia, desde el oeste de Europa hasta la India; en América y Beringia, también se distribuian desde Perú hasta el río Yukón. Partes de estas distribuciones estaban habitadas por subespecies que actualmente ya no existen.

Relación entre depredadores

El león tiene varios rivales y competidores a los cuales en la mayoría mantienen combates por la lucha del alimento. Existen 2 especies que frecuentan contra ellos.

Tigres y Leones

Ambas especies se encuentran entre los felinos más feroces del reino animal. Aunque posean mucha similitud, constan de importantes diferencias en ambos. Los 2 son pertenecientes al grupo de los grandes felinos, acompañados del jaguar, leopardo de las nieves y el leopardo. De igual forma se consideran superpredadores, esto significa que no hay un predador natural que esté por encima de ellos en su alimentación. (ver artículo: El tigre)

El León y las Hienas

La relación que existe entre el León y las Hienas Manchadas en el área donde ambos coexisten es única debido a su intensidad y complejidad. Las 2 especies son superpredadoras que consumen las mismas presas, de esta manera están continuamente compitiendo por ellas. Ambas especies luchan entre sí y ambos se roban la comida. Aunque muchos ven a las hienas como carroñeras oportunistas que se valen  de las altas habilidades de caza de los leones, y a veces sucede en el caso contrario.

Subespecies de Leones

Existen diversas subespecies de leones tanto prehistóricos como en la actualidad. (Ver articulo: Pantera)

León Africano

Este mamífero específicamente carnívoro pertenece a la familia de los Félidos y es una de las especies del género Panthera. Este está representado por 2 subespecies diferentes que son: el león africano (Panthera leo leo) y el león asiático (Panthera leo persica).

León Americano

El león americano o león de las cavernas, es una subespecie ya extinta del león, que vivio al oeste de América del Norte durante la era del Pleistoceno.

León de Montaña

El puma, León de Montaña, León o Pantera, también es un mamífero carnívoro perteneciente a la familia Felidae y es nativo de América.

León Hembra

La hembra del león, es denominada o llamada Leona, esta tiene mucha actividad dentro de la manada. Por lo general está encargada junto con otras hembras de la caza y obtención del alimento, cazan en manada utilizando estrategias grupales. También son las protectoras de los cachorros, esta protección llega a tal límite que dan su vida contra otros leones machos invasores, con tal de proteger a sus crías.

Las leonas se caracterizan por su habilidad de caza, poseen un collar de pelo alrededor del cuello que en ciertas ocasiones muchos lo han confundido con la melena del león.

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