Alpaca: Origen, Que es, Significado y Más

La alpaca es un pariente pequeño del Camello y fue domesticado por los pueblos andinos por su lana. En este artículo conoceremos más acerca de este artiodáctilo doméstico y el uso que se les da a sus características físicas.

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¿Qué es una Alpaca?

Para definir qué es una alpaca es necesario comenzar diciendo que se trata de una especie domesticada de camélidos sudamericanos, similar y a veces confundido con las llamas. Los dos animales están estrechamente relacionados y pueden cruzarse con éxito.

Las alpacas y las llamas también están estrechamente relacionadas con la vicuña, que se cree es el ancestro salvaje de la alpaca, y con el guanaco. Hay dos razas de alpaca: la alpaca Suri y la alpaca Huacaya.

Tiene un cuerpo esbelto, una cabeza pequeña y orejas grandes y puntiagudas. Su cuerpo está cubierto de suave lana, y sus pies son suaves y acolchados. Se cree que las alpacas se desarrollaron a través de la cría selectiva, fuertemente influenciada por la vicuña, hace más de 6.000 años.

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Las alpacas se mantienen en manadas que pastan en las alturas de los Andes del sur de Perú, en el oeste de Bolivia, en Ecuador y el norte de Chile a una altitud de 3.500 a 5.000 metros sobre el nivel del mar, durante todo el año.

Las alpacas son considerablemente más pequeñas que las llamas y, a diferencia de las llamas, no fueron criadas para ser animales de trabajo, sino que fueron criadas específicamente para su fibra.

La fibra de alpaca se utiliza para fabricar artículos de punto y tejidos, similar a la lana. Estos artículos incluyen mantas, suéteres, sombreros, guantes, bufandas, una amplia variedad de textiles y ponchos en Sudamérica, y suéteres, calcetines, abrigos y ropa de cama en otras partes del mundo.

La fibra viene en más de 52 colores naturalmente clasificados en Perú, 12 clasificados en Australia y 16 clasificados en los Estados Unidos.

En la industria textil, alpaca se refiere principalmente al cabello de las alpacas peruanas, pero más ampliamente se refiere a un estilo de tela originalmente hecha de pelo de alpaca, como mohair, lana de oveja islandesa o incluso lana de alta calidad. En el comercio, se hacen distinciones entre las alpacas y los diversos estilos de mohair y lustre.

Una alpaca adulta generalmente tiene entre 81 – 99 centímetros de altura en los hombros es decir la cruz. Por lo general, pesan entre 48 y 84 kilogramos.(ver Artículo: Cabra).

¿Cómo se comunican?
Las alpacas se comunican a través del lenguaje corporal. Los escupitajos son más comunes cuando están en peligro, temerosos o muestran dominio. Las alpacas machos son más agresivas que las hembras y tienden a establecer el dominio de su grupo de rebaños.

Origen

El origen de la alpaca está estrechamente relacionado con los miembros domesticados de la familia de los camélidos, que también incluye llamas, guanacos, vicuñas de América del Sur, los camellos bactrianos y dromedarios de Asia y África.

Para ser precisos, el origen de la llama y la alpaca es el mismo, de hecho esta familia completa de animales se originó en las llanuras de América del Norte hace unos 10 millones de años.

Un ancestro común de los camélidos sudamericanos emigró allí hace unos 2.5 millones de años. Dos especies silvestres, vicuñas y guanacos, todavía viven en los Andes hoy.

Los investigadores creen que las alpacas se desarrollaron a través de la cría selectiva que fue fuertemente influenciada por la vicuña hace más de 6.000 años. Las alpacas y vicuñas silvestres son similares en tamaño, fibra y dentición (Los dientes).

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De todos los animales encontrados en las Américas antes de la colonización europea, las llamas y sus primos de alpaca tuvieron la mayor influencia. Al igual que el búfalo de las Grandes Llanuras, ambas especies eran una fuente de carne, combustible y pieles.

Pero a diferencia de los búfalos,el origen de la llama y la alpaca siempre estuvo destinado a la domesticación, pues estos animales fueron creados siglos antes de los incas por los pueblos andinos que criaban formas silvestres de camélidos sudamericanos y claramente apreciaban los innumerables beneficios que ofrecía la fibra de alpaca contra el duro ambiente en el que vivían.

Como en los días antiguos, las alpacas son importantes para los pastores andinos, proporcionando fibra y carne de lujo. Su tamaño compacto contribuye a una fácil administración y a la conveniencia de ser un animal de compañía. Las alpacas aprenden fácilmente a saltar dentro y fuera de vehículos, relajarse, sentarse y obedecer otras órdenes simples.

Origen de la Alpaca

Historia

La relación entre alpacas y vicuñas estuvo en disputa por muchos años. En los siglos XVIII y XIX, a las cuatro especies lamoides sudamericanas se les asignaron nombres científicos. En ese momento, se suponía que la alpaca descendía de la llama, ignorando similitudes de tamaño, vellón y dentición entre la alpaca y la vicuña.

Como se dijo anteriormente, la historia de la alpaca se remonta miles de años atrás, existen registros que muestran cómo la cultura Mochica del Perú representó a esta especie en sus formas de arte y se sabe que los pueblos andinos criaban a este tipo de animales para sacar provecho de su pelaje, entre otras cosas.

Sin embargo, la clasificación de esta especie se tornó más complicada por el simple hecho de que las cuatro especies de camélidos sudamericanos se pueden cruzar y procrear descendencia fértil. El arribo de la tecnología del ADN hizo posible una clasificación más precisa.

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Siguiendo con la historia de la alpaca, en el año 2001 la clasificación del género de esta especie cambió de Lama pacos a Vicugna pacos, luego de la presentación de un artículo sobre el trabajo de la Dra.  Jane Wheeler donde el ADN de alpaca muestra que desciende de la vicuña y no del guanaco como se solía creer.

Nombre científico de la Alpaca
Habiendo aclarado el verdadero origen de la alpaca, la ciencia designó Vicugna Pacos como el nombre científico de la alpaca, por tratarse de una especie descendiente de la vicuña. El propio término Vicugna  significa mamífero artiodáctilo de la familia camelidae mientras que la especie Pacos fue designada por el científico Linnaeus en 1758.

Estos animales están estrechamente ligados a las prácticas culturales para los pueblos andinos de donde son las alpacas. Antes de la colonización, la imagen de la alpaca se usaba en rituales y prácticas religiosas.

Dado que la gente de la región dependía en gran medida de estos animales para su sustento, la alpaca fue vista como un regalo de Pachamama. Las alpacas se utilizan para su carne, fibras para ropa y arte, y sus imágenes en forma de conopas (amuletos).

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Significado de la Alpaca

Las Conopas son pequeños ídolos elaborados en piedra que toman su apariencia de las alpacas Suri, y que son utilizadas para efectuar rituales relacionados con el significado de la alpaca en diversas culturas.

Su imagen en piedra está representada con largos mechones flanqueando sus lados y flequillo cubriendo los ojos, y una depresión en la espalda. Esta depresión se usa en prácticas rituales, usualmente para llenarlas de hojas de coca y grasa de alpacas y lamas, para traer fertilidad y suerte.

Si bien su uso prevaleció antes de la colonización, los intentos de convertir a la gente de los andinos al catolicismo condujeron a la adquisición de más de 3.400 conopas solo en Lima.

El significado indígena de las alpacas está representado en la leyenda que dice que llegaron a existir en el mundo después de que una diosa se enamorara de un hombre. El padre de la diosa solo le permitió estar con su amante si cuidaba de su rebaño de alpacas. Además de cuidar a la manada, debía llevar siempre un animalito durante toda su vida.

Cuando ella vino a nuestro mundo, las alpacas la siguieron. Todo estaba bien, hasta que el hombre abandonó al pequeño animal y la diosa decidió huir a su casa. En su camino de regreso, el hombre intentó evitar que huyera ella y su manada. No pudo evitar que ella volviera, pero impidió que algunas alpacas regresaran.

Según la leyenda, estas alpacas que no lograron regresar se ven hoy en las tierras pantanosas de los Andes esperando el fin del mundo, cuando podrán regresar al lugar de donde son las alpacas para estar con su diosa. En este sentido, el significado indígena de las alpacas las considera un regalo de los dioses.

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Características

Al igual que otros lamoides, las alpacas son animales de cuerpo delgado con cuello y patas largas, cola corta, cabeza pequeña y orejas grandes y puntiagudas. Las alpacas se distinguen fácilmente de las llamas por su tamaño más pequeño; tienen aproximadamente 90 cm de alto en el hombro y pesan de 55 a 65 kg.

La alpaca también difiere de la llama en tener un cuerpo redondeado, en lugar de cuadrado, y en su hábito de presionar su cola cerca del cuerpo en lugar de mantenerlo erecto, como lo hace la llama. El pelaje lanudo de la alpaca varía en color desde el negro o marrón habitual a través de tonos más claros de gris y marrón claro a amarillo pálido y, ocasionalmente, blanco.

Alimentación

Son pastores estrictos de donde son originarias las alpacas. En Sudamérica, las manadas domesticas se alimentan de hierbas de las laderas de las montañas y los valles de los Andes. Durante miles de años, las alpacas han vivido donde la hierba crece escasamente, y requieren mucha menos comida que la mayoría de los animales de su tamaño.

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En el cuidado humano, las alpacas usualmente se alimentan de una combinación de hierba fresca y heno de bajo contenido de proteína. La alpaca huacaya del zoológico se alimenta con hierba mixta y alimento herbívoro.

Distribución Geográfica

La distribución actual de alpacas se limita al centro y sur de Perú y al oeste de Bolivia. Las alpacas son las más limitadas en rango y las más especializadas de los cuatro lamoides, se adaptan al suelo pantanoso a altitudes de 4.000 a 4.800 metros.

Los guanacos y vicuñas silvestres viven en una amplia gama de hábitats, desde el desierto de Atacama alto y seco en el norte de Chile hasta la húmeda y tormentosa Tierra del Fuego en el extremo sur del continente, según el ADW. También es posible hallarlas en montañas de donde son originarias las alpacas de los Andes, a altitudes de hasta 4.800 metros.

Hábitat de la Alpaca
Las alpacas, son muy adaptables y se han exportado a todo el mundo, incluidos los Estados Unidos, Nueva Zelanda, Australia y los Países Bajos, por lo que su «hábitat» suelen ser tierras de cultivo. Aún así, el 99% de la población mundial de alpacas se encuentra en América del Sur, según el ADW.

Comportamiento

Las alpacas son animales de manada muy sociales que viven en grupos familiares que consisten por un macho alfa, las hembras y sus crías. Las alpacas advierten a la manada sobre intrusos haciendo inhalaciones agudas y ruidosas que suenan como un rebuzno agudo. La manada puede atacar a depredadores más pequeños con sus patas delanteras, pueden escupir y patear.

Su agresión hacia los miembros de la familia de los cánidos es decir los coyotes, zorros, perros, etc. Se explota cuando las alpacas se usan como llamas de guardia para proteger a las ovejas. (Ver Artículo: Gato Montés).

Las alpacas a veces pueden ser agresivas, pero también pueden ser muy amables, inteligentes y extremadamente observadoras. En su mayor parte, las alpacas son muy tranquilas, pero las alpacas machos son más enérgicas en un sentido donde se involucran en la lucha con otras alpacas.

Son cautelosos, pero también nerviosos cuando sienten algún tipo de amenaza. Estos animales pueden sentirse amenazados cuando una persona u otra alpaca aparece detrás de ellos.

Las alpacas establecen sus propios límites de espacio personal dentro de sus familias y grupos. Hacen una jerarquía en algún sentido, y cada alpaca es consciente de los animales dominantes en cada grupo. El lenguaje corporal es la clave de su comunicación, y ayuda a mantener su orden.

Un ejemplo de su comunicación corporal incluye una pose llamada costado donde sus orejas están retraídas y se colocan de costado, lo que se usa cuando las alpacas masculinas están defendiendo su territorio.

Cuando son jóvenes, tienden a seguir objetos más grandes y sentarse cerca o debajo de ellos, por ejemplo, una alpaca bebé con su madre. Esto también puede aplicarse cuando una alpaca pasa por otra alpaca más vieja.

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Reproducción

Las alpacas machos alcanzan la madurez sexual cuando tienen aproximadamente 2 años y medio de edad. Las hembras se crían primero entre los 16 y 20 meses de edad. Las alpacas son ovuladoras inducidas. No tienen ciclos de calor y pueden reproducirse en cualquier época del año.

Esto significa que se necesita el acto físico de reproducción para inducir la ovulación, lo que hace que la inseminación artificial sea inviable.

Crías de Alpaca

Los criadores responsables consideran el clima y las condiciones de los pastos con mucho cuidado al planificar sus programas de parto. Una gestación promedio de 335 días o aproximadamente 11 a 12 meses produce un solo bebé o cría, que generalmente se entrega desde una posición de pie durante las horas del día.

Nacimiento de una Alpaca

Las crías son inusualmente grandes para el tamaño de las madres de alpaca que pesan entre 54.4 a 63.5 kilogramos.

Las madres a menudo dan a luz a bebés que pesan de 7,2 a 10 kilogramos. La alpaca recién nacida no solo es grande, sino que también crece rápidamente. Las madres necesitan muy buena nutrición para apoyar a la cría creciente que por lo general pesará más de 45 kilos cuando tenga un año. Las crías generalmente se destetan cuando tienen 6 meses de edad.

Especies de Alpaca

Existen dos especies de alpaca que son distinguidas por su diferencia en el pelaje, sin embargo cada una de ellas cuenta con características específicas que serán descritas con mayor detalle a continuación:

Alpaca Huacaya

La apariencia de la alpaca huacaya se debe a que su fibra crece verticalmente fuera de su piel en pequeños paquetes con una onda apretada que hace que el vellón se asiente verticalmente fuera de la piel dándole un aspecto tipo Oso de peluche. La fibra de huacaya es más similar a un proceso de fabricación de lana.

Alpaca Suri

La apariencia de la alpaca suri se debe a que su fibra crece fuera de la piel como paquetes sin ondulaciones. Esto hace que los pelos se tuerzan y cuelguen a lo largo del flanco de la alpaca, dándole una apariencia muy parecida a la de una oveja Wensleydale.

La fibra suri en su mejor forma es similar a la seda y se presta para el proceso de fabricación peinada. Se está viendo un uso cada vez mayor en trajes y chaquetas para hombres.

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La Alpaca y La Llama

A primera vista, las alpacas pueden parecerse mucho a su primo camélido, la llama, pero hay una variedad de diferencias entre estos dos animales sudamericanos. A continuación, se describe con detalle cada una de ellas para proporcionar el conocimiento necesario para distinguir a estas especies:

  • Orejas: Las orejas de alpaca son cortas y en forma de lanza, mientras que las llamas tienen orejas mucho más largas, en forma de plátano.
  • Tamaño: Las alpacas generalmente pesan alrededor de 150 libras, mientras que las llamas pueden llegar a pesar hasta 400 libras. En el hombro, una alpaca promedio se encuentra entre 34 y 36 pulgadas, mientras que una llama generalmente oscila entre 42 y 46 pulgadas.
  • Rostro: Las llamas tienen una cara más larga; la cara de una alpaca es un poco más roma, dándole un aspecto «sosegado».
  • Propósito: Durante más de 5.000 años, las alpacas se han criado para obtener fibra y en Perú también para la carne, mientras que las llamas se han criado durante la misma cantidad de tiempo pero no fueron creadas para este fin específico.
  • Pelo: La alpaca produce una fibra mucho más fina que la llama. También produce más vellón que su primo más grande y en una mayor variedad de colores. Las llamas generalmente no tienen tanto pelo en la cabeza y la cara como las alpacas.
  • Formas de agrupación: Las alpacas son animales de manada, mientras que las llamas son de mente más independiente. Las alpacas también tienden a ser un poco más asustadizas que las llamas, que a menudo se usan como animales de guardia para ovejas y otros animales pequeños.
Diferencia entre Alpaca y Llama

Fibra de Alpaca

La fibra de alpaca es una de las más lujosas del mundo. Viene en 22 colores reconocidos oficialmente y en todos los tonos intermedios.

Su cualidad más notable es su suavidad, esto se debe al hecho de que tiene menos escamas en cada fibra individual, en comparación con la lana de oveja que tiene muchas escamas y más prominentes en cada fibra individual. La Suri alpaca tiene menos escamas que la alpaca huacaya, por lo que su fibra es aún más suave.

Incluso en su forma más gruesa, la alpaca es inherentemente más suave que la lana de oveja y a menudo se agrega un cierto porcentaje de fibra de alpaca. La falta de escamas y la suavidad de la fibra también le dan a la alpaca un brillo natural ya que la superficie más lisa refleja mejor la luz.

La fibra de la Suri alpaca porque tiene menos escamas refleja la luz como un espejo y es famosa por su brillo profundo, así como por su apariencia lujosamente lisa.

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Historia de la Fibra

La fibra de la Alpaca ha sido un artículo imprescindible desde que Sir Titus Salt lo introdujo en el mercado del Reino Unido alrededor del año 1836. Diferentes Abrigos, vestidos y materiales de alpaca estuvieron muy de moda durante el reinado de la Reina Victoria; de hecho, fueron tan apreciados y tan resistentes que fueron legados en las voluntades del difunto a las siguientes generaciones.

Sir Titus se convirtió en el mayor empleador en Bradford, West Yorkshire, construyendo el pueblo industrial modelo de Saltaire en el año 1851 gracias a este éxito. Hoy en día, muchos criadores del Reino Unido procesan su propia fibra de alpaca y venden los hilos y productos directamente al público.

Te sorprenderá lo que descubrirás sobre la naturaleza emprendedora de la comunidad de alpacas del Reino Unido. Los miembros de BAS están fabricando y vendiendo todo tipo de productos de alpaca, que van desde plantillas para botas y botas de agua con fibra más gruesa, hasta ropa de bebé y artículos exclusivos de moda de lujo en el otro extremo.

El Comité Nacional de Fibra de BAS está formado por representantes de los grupos regionales que se reúnen para discutir los usos de la fibra de alpaca. Su objetivo es proporcionar un enfoque nacional a través del cual los miembros puedan avanzar sus iniciativas hacia la creación de un mercado comercial viable para la fibra de alpaca y el producto en el Reino Unido.

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Propiedades de la Fibra

La alpaca tiene una fibra seca con un contenido mínimo de lanolina, lo que significa que no necesita ser limpiada antes del centrifugado. Se puede hilar en hilo directamente desde el vellón y a menudo se lava en la etapa de procesamiento madeja, paquete en espiral o hilado.

En su mejor forma, la fibra de alpaca llega a 15 – 16 micras la media de los diámetros de fibra o el diámetro promedio, lo cual es muy fino, de hecho, a menudo se describe como una cachemira resistente.

En su máxima expresión se utiliza como cachemira para producir prendas de lujo de alta calidad tanto en el proceso de lana para géneros de punto y tejidos como en el proceso de peinado para materiales y aplicaciones finas.

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La fibra de la alpaca huacaya que parecen osos de peluche, es más adecuada para el proceso de lana y la fibra de suri alpaca es muy similar a la seda y más similar al proceso de estambre. En su máxima expresión, la lencería femenina puede estar hecha de fibra de suri alpaca.

Sin embargo, incluso a escala global, la fibra de alpaca sigue siendo un nicho de mercado. Cada año, se producen aproximadamente tres millones de kg de fibra de alpaca en América del Sur, y esto solo representa aproximadamente el 4% de todas las fibras procesadas en un año determinado.

La alpaca promedio produce alrededor de 2,4 kg de fibra de alpaca por año, y algunos tienen el potencial de producir alrededor de 4 – 6 kg por año.

Tejido de Alpaca

El vellón de alpaca es la fibra natural cosechada de una alpaca. Es ligero o pesado, dependiendo de cómo se hila. Este tipo de fibra es naturalmente suave, lujosa, sedosa y duradera. Si bien es similar a la lana de oveja, es más caliente, no espinosa, y no tiene lanolina, lo que la hace hipoalergénica.

La fibra de alpaca es naturalmente repelente al agua y difícil de encender. Huacaya, una alpaca que produce fibra esponjosa suave, tiene un engarzado natural, lo que hace un hilo naturalmente elástico muy adecuado para tejer.

Suri no tiene engarzado y, por lo tanto, se adapta mejor a los artículos tejidos. El diseñador Armani ha utilizado Suri alpaca para crear trajes de hombre y mujer. El vellón de alpaca se fabrica en varios productos, desde prendas muy simples y baratas hechas por las comunidades indígenas hasta productos sofisticados, de fabricación industrial y costosos, como los trajes.

En los Estados Unidos, grupos de criadores de alpacas más pequeños se han unido para crear cooperativas de fibra, para que la fabricación de productos de fibra de alpaca sea menos costosa.

Los tejedores adoran la alpaca y rápidamente se vuelven adictos a ella una vez que han sentido la suavidad y la calidad de los hilos. Los sudamericanos usan muchos tintes pesados ​​y brillantes en sus hilos que se adaptan a las prendas y productos que quieren fabricar para su mercado doméstico, sin embargo, aquí en Europa la atracción es la amplia gama de colores naturales.

La paleta de colores natural, sutil pero expansiva que ofrece la alpaca es una de sus principales atracciones. En su estado natural, sin teñir, también viene con un caché ambiental, por lo que es muy atractivo para el mercado verde.

Alpaca en Perú y Bolivia

La distribución actual de las alpacas se limita al centro y sur de Perú y al oeste de Bolivia. Para ambos países este animal es muy preciado y querido, mucho más por las características físicas y comerciales que obtienen de ellas.

Perú y Bolivia, son productores mayoritarios de prendas elaboradas con la fibra o lana de alpaca. La única diferencia es que en el Perú existe el 80% de la población de alpaca a nivel mundial.

Reportaje: Industria de la Alpaca
Categorías Mammalia

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