León Marino: Características, Hábitat, Hábitos y más.

Alegres, ruidosos y siempre en grupo, en el siguiente contenido expondremos todas las características de uno de los animales marinos más curiosos y sociables dentro del reino animal: El León Marino.

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Características del León Marino

El león marino es mamífero caracterizado por poseer orejeras externas, largas patas delanteras, la capacidad de caminar a cuatro patas, pelaje corto y grueso, un gran pecho y barriga.

Junto con los lobos marinos, forman la familia Otariidae, la cual contiene seis especies existentes y una extinta (el León Marino Japonés), dentro de cinco géneros. El rango de distribución comprende para el león marino hábitat que se extiende desde las aguas del subártico a las aguas tropicales del mundo, tanto en el hemisferio norte como el sur con la notable excepción del Océano Atlántico. (ver artículo: Lobo Marino)

A muchas personas les causa curiosidad saber cuánto mide un león marino, ya que es un rasgo propio en la gran familia pinnipedia masa corporal abundante. En respuesta a ello, un espécimen macho de la especie de León marino de California pesa en promedio unos 300 kilogramos y mide unos 2.4 metros de largo, mientras que las hembras pesan unos 100 kilogramos y miden unos 1.8 metros. El León Marino de Steller es el más grande de todos, llegando a pesar unos 1000 Kilogramos y crecer hasta unos 3 metros.

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Otra de las características del león marino es que consume grandes cantidades de comida al día y se sabe que ingieren entre un 5 y 8% de su masa corporal (unos 7-16 Kg.) cada vez que comen. Nadan a velocidad de 16 nudos, su velocidad máxima dentro del agua es de unos 30 nudos.

En la actualidad se han especificado tres especies: el León Marino Australiano, el León Marino de Nueva Zelanda y el León Marino de Galápagos en peligro de extinción.

Esperanza de Vida
La esperanza de vida de cualquier especie se encuentra condicionada al ecosistema donde habita y las amenazas a las que puede estar expuesto en un momento dado, en el caso del león marino se considera que tienen un promedio de vida de unos 20 a 30 años. En la naturaleza suelen llegar solo a los 18 pero en cautiverio han vivido hasta 24 años.

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Taxonomía

Junto con los Lobos Marinos, los leones marinos constituyen la familia Otariidae, y son conocidos colectivamente como «focas de orejas». Hasta hace poco, los leones marinos se agrupaban bajo una sola subfamilia llamada Otariinae, mientras que los lobos Marinos se agrupaban en la subfamilia Arcocephalinae.

Esta división se basó en la característica común más prominente compartida por los lobos marinos y ausente en los leones marinos, a saber, la densa capa superficial de pelaje característica de los primeros.

Es posible encontrar en el león marino características en común para todas sus variedades, en particular su piel gruesa, corto pelaje y mayor tamaño que los lobos marinos. Por estas razones, la distinción sigue siendo útil. La familia Otariidae (Orden Carnivora) contiene las 14 especies existentes de lobos marinos y leones marinos. A continuación la división taxonómica del León Marino:

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Subfilo: Vertebrata
  • Clase: Mammalia
  • Subclase: Theria
  • Infraclase: Placentalia
  • Orden: Carnivora
  • Suborden: Caniformia
  • Superfamilia: Pinnipedia
  • Familia: Otariidae
  • Subfamilia: Otariinae

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Especies

En la actualidad se conoce de la existencia de 7 especies de leones marinos, una de ellas ya extinta (el león marino japonés), a continuación se describe cada una de estas especies con mayor detalle:

León Marino de Steller

El león marino de Steller (Eumetopias jubatus), también conocido como el león marino del norte, es una especie casi amenazada de lobos marinos en el Pacífico norte. Es el único miembro del género Eumetopias y el más grande de las conocidas como «Focas con Orejas» (Otariidae).

Como rasgo propio en la familia Pinnipedia masa corporal robusta es encontrada en esta especie, inferior en tamaño solo a la morsa y a las dos especies de elefantes marinos. La especie lleva el nombre del naturalista Georg Wilhelm Steller, quien los describió por primera vez en 1741.

Los ejemplares adultos son más claros que la mayoría de los leones marinos, teniendo un pelaje que va desde amarillo pálido hasta pardo y ocasionalmente rojizo. Las crías de león marino de Steller nacen casi negras, pesan alrededor de 23 kg (51 lb) y permanecen oscuras durante varios meses.

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Las hembras y los machos crecen rápidamente hasta el quinto año, después del cual el crecimiento de las hembras se desacelera considerablemente. Si se trata de establecer cuánto mide un león marino de la variedad Steller, las hembras adultas miden entre 2.3 y 2.9 metros de largo, con un promedio de 2.5 metros , y pesan entre 240 y 350 kg (530-770 lb), con un promedio de 263 kg.

Los machos continúan creciendo hasta que sus rasgos sexuales secundarios aparecen entre su quinto u octavo año de vida. Éstos son ligeramente más largos que las hembras; crecen a unos 2.82 o 3.25 metros de largo, con un promedio de 3 metros.  Los machos tienen el pecho, cuello y una estructura general de la parte delantera del cuerpo mucho más ancha y pesan entre 450 y 1,120 kg , con un promedio de 544 kg.

Los machos se distinguen además de las hembras por frentes más anchas, más altas, hocicos más planos y una gruesa melena de pelo áspero alrededor de sus grandes cuellos. De hecho, su nombre latino se traduce aproximadamente como «crinado con la frente ancha«.

El hábitat del león marino Steller se extiende desde las Islas Kuriles y el Mar de Okhotsk en Rusia hasta el Golfo de Alaska en el norte y hacia el sur hasta la Isla Año Nuevo en el centro de California. Anteriormente se criaron tan al sur como las Islas del Canal, pero no se han observado allí desde la década de 1980.

Descripción del León Marino

León Marino Australiano

El león marino australiano (Neophoca cinerea), también conocido como el león marino de Australia, es la especie única de pinnípedo endémico en Australia. Actualmente es el único en el género Neophoca, con el extinto león marino neozelandés Pleistoceno Neophoca palatina, el único congénere conocido.

Estos leones marinos se distribuyen escasamente a través de las islas Houtman Arbrolhos en Australia Occidental y las Islas Pages en el sur de Australia. Con una población estimada en alrededor de 14.730 animales, la Ley de Conservación de la Vida Silvestre de Australia Occidental (1950) los ha incluido como «necesitados de protección especial«.

Su estado de conservación figura como en peligro de extinción. Estos pinnípedos son específicamente conocidos por sus ciclos de reproducción anormales, que constan de 18 meses en lugar de los 12 meses habituales para el resto de las especies. Mientras que en las otras variedades la temporada de reproducción dura dos meses, en el león marino australiano se puede extender hasta los 9 meses, sin embargo los machos no limitan un territorio ni forman un harén.

Tal y como se suele ver en la imagen del león marino australiano, las hembras son plateadas con una parte inferior de color crema y los machos son de color marrón chocolate oscuro con una melena amarilla y son más grandes que las hembras.

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León Marino Suramericano o Patagónico

El León Marino Sudamericano (Otaria flavescens, anteriormente Otaria byronia), también llamado león marino del sur y león marino patagónico, se encuentra en las costas de Ecuador, Perú, Chile, Islas Malvinas, Argentina, Uruguay y el sur de Brasil.

Es el único miembro del género Otaria. Su nombre científico estaba sujeto a controversia, con algunos taxónomos que se refieren a él como Otaria flavescens y otros que se refieren a él como Otaria byronia. El primero finalmente ganó,  aunque eso todavía puede ser cambiado.

El león marino de América del Sur es quizá el mas arque-típico en apariencia. Los machos tienen una cabeza muy grande con una melena bien desarrollada, lo que los hace los más «leonescos» entre todas las especies. Además, tienen el doble del peso de las hembras.

Tanto los machos como las hembras son de color naranja o marrón con hocicos orientados hacia arriba. Los cachorros nacen con el vientre de color naranja grisáceo y el dorso negro y luego mudan en un color más chocolate.

El tamaño y el peso del león marino sudamericano pueden variar considerablemente. Los machos adultos pueden crecer más de 2,73 metros (9 pies) y pesar hasta 350 kg (770 lb).  Las hembras adultas crecen hasta 1.8 o 2 metros y pesan aproximadamente la mitad del peso de los machos, alrededor de 150 kg. Esta especie es incluso más sexualmente dismórfica que los otros leones marinos.

Se ha observado que los leones marinos sudamericanos hacen varias vocalizaciones y llamadas que varían entre sexos y edades y que son totalmente diferentes unas de otras.  Los machos adultos hacen llamadas agudas durante las interacciones agresivas, ladran cuando establecen territorios, gruñen cuando interactúan con las hembras,  y las exhalaciones después de los encuentros antagónicos.

Las hembras con crías hacen una llamada primaria para interactuar con sus cachorros, y gruñidos durante los encuentros agresivos con otras hembras. Los cachorros hacen llamadas primarias a las madres. Algunas de esas vocalizaciones y características acústicas pueden apoyar la individualidad.

Leones Marinos Sudamericanos en Argentina

León Marino de Nueva Zelanda

El león marino de Nueva Zelanda (Phocarctos hookeri), también conocido como león marino de Hooker, y whakahao en maorí, es una especie que se reproduce principalmente en las islas subantárticas de Auckland y Campbell y, en cierta medida, en la costa del sur de Nueva Zelanda y las islas Stewart.

Existen alrededor de 10.000 ejemplares del león marino de Nueva Zelanda, y es quizás la especie de león marino más rara del mundo.  Son la única especie del género Phocarctos.

Los leones marinos de Nueva Zelanda son uno de los animales más grandes de Nueva Zelanda. Como todos los otáridos, tienen marcado dimorfismo sexual; los machos adultos tienen de 240 a 350 cm de largo y pesan de 320 a 450 kg y las hembras adultas miden de 180 a 200 cm de largo y pesan de 90 a 165 kg.

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Al nacer, las crías tienen de 70 a 100 cm de largo y pesan de 7 a 8 kg; el pelaje natal es una gruesa capa de pelo castaño oscuro que se vuelve gris oscuro con marcas de crema en la parte superior de la cabeza, nariz, cola y en la base de las aletas.

Los pelajes de las hembras adultas varían de beige a gris cremoso con una pigmentación más oscura alrededor del hocico y las aletas. Los machos adultos son de color marrón negruzco con una melena negra bien desarrollada de pelo áspero que llega a los hombros

Se sabe que los leones marinos de Nueva Zelanda depredan amplia gama de especies, incluidos peces (por ejemplo, hoki y bacalao rojo), cefalópodos (por ejemplo, calamar de Nueva Zelanda y  el pulpo amarillo), crustáceos, aves marinas y otros mamíferos marinos.

Los estudios indican un fuerte efecto de ubicación en la dieta, casi sin superposición en las especies que cazan, en comparación a otras especies de leones marinos en la Península de Otago y la Isla Campbell, en las extensiones norte y sur del área de reproducción de la especie. Los leones marinos de Nueva Zelanda a su vez son depredados por grandes tiburones blancos.

Leones Marinos en Nueva Zelanda

León Marino de California

El león marino de California (Zalophus californianus) es una especie nativa del oeste de América del Norte. Es una de las seis especies más abundantes de leones marinos. Es posible encontrar para este león marino hábitat que se extiende desde el sudeste de Alaska hasta el centro de México, incluido el Golfo de California.

Los leones marinos de California son sexualmente dismórficos; los machos son más grandes que las hembras y tienen un cuello más grueso y una cresta sagital sobresaliente. Se desplazan principalmente en playas arenosas o rocosas, pero también frecuentan entornos artificiales como marinas y muelles. Los leones marinos se alimentan de varias especies de peces y calamares, y son atacados por las orcas y los tiburones blancos.

Los leones marinos de California tienen un patrón de cría poligínica. De mayo a agosto, los machos establecen territorios e intentan atraer a las hembras con las que aparearse. Las hembras son libres de moverse entre territorios, y no son forzadas por los machos.

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Las madres amamantan a sus cachorros entre viajes de forrajeo. Los leones marinos se comunican con numerosas vocalizaciones, especialmente con ladridos y llamadas de contacto madre-cachorro. Fuera de su época de cría, los leones marinos pasan gran parte de su tiempo en el mar, pero llegan a la orilla para mudar.

Los leones marinos son particularmente inteligentes, pueden ser entrenados para realizar diversas tareas y muestran un miedo limitado a los humanos si están acostumbrados a ellos. Debido a esto, los leones marinos de California son una opción popular para exhibición pública en zoológicos, circos y oceanarios, y son entrenados por la Armada de los Estados Unidos para ciertas operaciones militares. (Ver artículo: Mapache)

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) enumera la especie como de Preocupación Menor debido a su abundancia. La depredación por parte de los leones marinos de California de especies de salmón amenazadas o en peligro de extinción en Bonneville Dam ha provocado la muerte de más de 50 de estos por parte de funcionarios estatales.

Descripción del León Marino Californiano

León Marino Japonés

El león marino japonés (Zalophus japonicus) era un mamífero acuático que se dio por extinto en los años setenta. Se le consideró una subespecie del león marino de California (Z. californianus) hasta 2003.

Habitaron el Mar de Japón, especialmente alrededor de las áreas costeras del archipiélago japonés y la península de Corea. En general se criaban en playas arenosas que eran abiertas y planas, pero a veces en áreas rocosas. Fueron cazados comercialmente en la década de 1900, lo que llevó a su extinción, pero actualmente hay esfuerzos para reintroducir leones marinos al Mar de Japón.

Los leones marinos japoneses macho eran de color gris oscuro y pesaban entre 450 y 560 kilogramos, alcanzando longitudes de 2.3 a 2.5 metros; estos eran más grandes que los leones marinos de California. Las hembras eran significativamente más pequeñas con 1.64 metros de largo y un color más claro que los machos.

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León Marino de Galápagos

El León Marino de Galápagos en peligro de extinción (Zalophus wollebaeki) es una especie que se reproduce exclusivamente en las Islas Galápagos y, en menor cantidad, en la Isla de la Plata (Ecuador). Siendo bastante sociales y una de las especies más numerosas en el archipiélago de Galápagos, a menudo se les ve tomando el sol en playas arenosas o grupos de rocas, deslizándose con gracia a través de las olas.

Su fuerte ladrido, su naturaleza juguetona y su elegante agilidad en el agua los convierten en la «fiesta de bienvenida» de las islas. Ellos son los leones marinos más pequeños.

Ligeramente más pequeños que el león marino californiano, el león marino de Galápagos tiene entre 150 y 250 cm de longitud y pesa entre 50 y 250 kg, y los machos promedian más que las hembras.

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Los machos adultos también tienden a tener un cuello, un pecho y hombros más gruesos y más robustos en comparación con su abdomen esbelto. Las hembras son  algo opuestas a los machos, con un cuello más largo y delgado y un torso grueso.

Una vez que alcanzan la madurez sexual, la cresta sagital del macho se agranda, formando una pequeña protuberancia característica en forma de melena en su frente.

Alimentándose principalmente de sardinas, los leones marinos de Galápagos a veces viajan de 10 a 15 kilómetros desde la costa durante días para cazar a sus presas. Aquí es cuando entran en contacto con sus depredadores más grandes: tiburones y ballenas asesinas. Las lesiones y cicatrices de los ataques a menudo son visibles.

Descripción del León Marino de Galápagos

León Marino vs Lobo Marino

Con solo apreciar una imagen de león marino no todas las personas se encuentran en la capacidad de distinguir si se trata efectivamente de esa especie o de un lobo marino, para ello es necesario conocer las características propias de cada especie que permitan establecer sus diferencias.

Si bien los leones y lobos marinos poseen muchas características en común no se les debe confundir, son especies distintas dentro de la familia Otariidae, conocidas colectivamente como focas de orejas, aunque la comparación foca vs león marino también se hará más adelante.

Posteriormente, a los leones marinos se les catalogó dentro una sola subfamilia llamada Otariinae, mientras que los lobos Marinos se agrupaban en la subfamilia Arcocephalinae. Esta división se basó en la característica común más prominente compartida por los lobos marinos y ausente en los leones marinos: la densa capa de pelaje de los primeros.

Hábitat

El león marino es un animal que tiene una amplia distribución en el mundo. Esta es la razón por la cual la gente tiende a pensar que hay tantos por ahí. La mayoría de ellos vive en las áreas subárticas donde hace mucho frío. Otros prefieren vivir en las aguas más cálidas de los trópicos. Es importante señalar que no existe ningún león marino que viva en el océano Atlántico, pero sí tiene su hábitat en todos los demás océanos del mundo.

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El hábitat del león marino y su distribución realmente depende de la especie. Los leones marinos de Sudamérica se encuentran en América del Sur. Se pueden encontrar desde Río de Janeiro hasta en el otro extremo en Perú.

Los leones marinos de California se encuentran, por supuesto, allí, a lo largo de la costa. Incluso se extienden a la porción occidental de México. También se han encontrado viviendo en la región sur de la Isla Tres Marías.

Dado que los leones marinos de Steller prefieren el clima más frío, residen principalmente en la parte subártica del Océano Pacífico hacia el norte. También viven en el hielo y en las aguas del mar de Bering y el mar de Ojotsk. Una especie vivió en Japón, pero hoy está extinta.

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Por el nombre, se puede deducir que el león marino australiano vive a lo largo de las playas de Australia. Este hábito en particular es muy limitado, por lo que no se encontrarán tantos como en otras playas. También se pueden encontrar extendiéndose a la costa norte de Tasmania y el estrecho de Bass.

Del mismo modo, el león marino de Nueva Zelanda encuentra su hogar en las aguas de Nueva Zelanda. Hay algunos lugares comunes donde los encontrarás aquí. Incluyen las Islas Auckland, Enderby Island y Dundas Island. En el invierno, la mayoría de los machos se encontrarán alrededor de la Isla Catlin.

Hábitos Alimenticios

Los leones marinos son carnívoros, lo que significa que les encanta consumir carne. La principal fuente de alimento para los leones marinos es el pescado. Entre los tipos más comunes de pescados consumidos por esta especie están incluidos el arenque, la caballa, el pámpano, el salmón y el capelán. A cuáles tendrán acceso dependerá de dónde vivan.

También disfrutan el consumo de calamares que a menudo se encuentran en el agua. Son capaces de sobrevivir bien en el agua porque no son muy exigentes con lo que consumen, siempre y cuando sea abundante y contenga carne. Sin embargo, pueden pasar muchas horas al día buscando comida. Mientras más grande sea el león marino, más comida consumirá a diario. (Ver artículo: Gato Dorado Africano).

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Habilidades de Caza

Otras fuentes de alimento para los leones marinos son los cangrejos y almejas. Lo que un león marino consumirá a menudo depende de la época del año y de cuán abundantes sean las fuentes de estos alimentos.

Como consumen grandes cantidades de pescado, pueden representar una enorme amenaza para los pescadores comerciales ya que estos atacan el cardumen de peces que serán atrapados por los pescadores. Si estos utilizan dispositivos avanzados para capturar los peces, los Leones marinos no tienen más remedio que recurrir a otros tipos de fuentes de alimentos para poder sobrevivir.

Siempre que haya suficiente cantidad de comida, los leones marinos generalmente cazarán cerca de la orilla. Sin embargo, se moverán cuando lo necesiten para encontrar suficiente comida para sobrevivir. Aunque, cuando se trasladan a aguas más alejadas de la costa aumentan las posibilidades de convertirse en comida para los tiburones y las ballenas asesinas. (ver artículo: Orca).

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Reproducción y Crianza

Los leones marinos, con tres grupos de pinnípedos, tienen múltiples métodos de cría y hábitos sobre sus familias, pero siguen siendo relativamente universales. Los otariidos, o leones marinos de orejas, crían a sus cachorros, se aparean y descansan en terrenos terrestres o hábitats de hielo.

Su abundancia y comportamiento de arrastre tienen un efecto directo en su actividad de reproducción en tierra firme. Su tendencia de abundancia estacional se correlaciona con su período de reproducción entre el verano austral de enero a marzo. Sus colonias se llenan con crías recién nacidas y con ejemplares machos y hembras que permanecen para defender sus territorios.

Al final del período de reproducción, los machos se dispersan y se separan para comer y descansar, mientras que las hembras permanecen para alimentarse. Otros puntos en el año consisten en una mezcla de edades y géneros en las colonias con patrones de transporte que varían mensualmente.

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Los leones marinos de Steller, que viven un promedio de 15 a 20 años, comienzan su época de cría cuando los machos adultos establecen territorios a lo largo de las colonias a principios de mayo. Los leones marinos macho alcanzan la madurez sexual entre los 5 y 7 años y no se vuelven territoriales hasta alrededor de los 9 a 13 años de edad.

Las hembras llegan a fines de mayo trayendo un aumento de la defensa territorial a través de enfrentamientos y exhibiciones de límites. Después de una semana, los partos consisten generalmente en un cachorro con un período perinatal de 3 a 13 días.

El apareamiento del león marino a menudo es polígamo, ya que los machos generalmente se aparean con diferentes hembras para aumentar la aptitud y el éxito, lo que deja a algunos machos para no encontrar pareja. Los machos polígamos rara vez brindan atención parental al cachorro.

Las estrategias utilizadas para monopolizar a las hembras incluyen ocupar y defender un territorio con recursos o características atractivas para estas durante los períodos sexualmente receptivos. Algunos de estos factores pueden incluir el hábitat de los cachorros y el acceso al agua. Otras técnicas incluyen la posibilidad de limitar el acceso de otros machos a las hembras.

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Estado de Conservación

De las seis especies conocidas de leones marinos, tres de ellas se encuentran en peligro de extinción: el León Marino Australiano, El León Marino de las Galápagos y el León Marino de Nueva Zelanda. Una como especie vulnerable: el León Marino Californiano; otra de preocupación menor: león Marino de Suramérica o Patagónico y una especie completamente extinta: el León Marino Japonés.

Las principales razones por las que los leones marinos se encuentran amenazados o incluso ya extintos es debido a la caza por sus pieles, escasez de fuentes de alimentos, destrucción de sus hábitats y contaminación de las aguas marinas donde viven.

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Foca Vs León Marino

Tal y como se hizo anteriormente con el león marino vs lobo marino, es posible establecer una comparación similar en este caso con la foca. El león marino es mamífero al igual que la foca y son de hecho muy parecidos, incluso pertenecen a la misma familia, pero dentro de las características de cada uno existen diferencias que los hacen únicos a cada especie.

Por ejemplo, la foca no posee orejas, por mencionar alguna diferencia en su anatomía, cosa que no pasa en los leones marinos, estos si tienen unas pequeñas orejas en forma puntiaguda en su cabeza.

Igualmente en sus partes traseras hay una diferencia ya que las focas tienes sus patas hacia atrás lo que las hace parecer a unas aletas, mientras que el león marino carece de esta característica, otra diferencia es los bigotes del león marino que son más abundantes y el hocico es más alargado que la foca.

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Comunicación y Sonidos

Los leones marinos son muy activos en lo que respecta a la comunicación. Tienen muchas formas de enviarse mensajes entre ellos. Si bien los investigadores han pasado años observándolos y registrándolos, aún tienen mucho más que aprender antes de poder entender completamente lo que significan todos sus esfuerzos de comunicación.

Es cierto que los leones marinos pueden rugir, pero muchas personas piensan que es un mito a menos que lo hayan presenciado ellos mismos. Sus ladridos continuarán haciéndose más y más fuertes si se sienten amenazados. El rugir es una forma de proteger su territorio cuando se sienten amenazados. Esto es a menudo suficiente para que los humanos y otros animales se alejen.

También es cierto que los leones marinos saben ladrar. De hecho, a menudo usan este tipo de comunicación para interactuar entre ellos. Sin embargo, se cree que los ladridos provienen principalmente de los machos. Los usan cuando buscan hembras para ser parte de su harén antes de que se produzca el apareamiento.

El sonido se considera en el león marino características que distinguen a su especie de otras similares, ya que es frecuente escucharlos realizar ruidos muy variables y parecidos a las cornetas de los autos e incluso al sonido de las trompetas. Gracias a su variedad de sonidos utilizados para la comunicación, esto puede mantener a las personas e investigadores observándolos durante horas y horas. Se cree que los leones marinos tienen una excelente audición tanto en tierra como en el agua.

Sonidos del León Marino
Categorías Mammalia

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