Descubre todo acerca del Didelphidae

La Familia Didelphidae es un grupo ancestral, como era de esperar; estos animales mantienen muchas similitudes morfológicas con los primeros mamíferos, incluyendo una cola larga, una cresta sagital bien desarrollada y extremidades cortas. Descubre a continuación todo acerca de estas primitivas especies.

Didelphidae

Taxonomía

Siendo una familia primitiva, los didelphidae comparten la mayoría de las siguientes categorías taxonómicas, aunque puede haber variaciones en especies particulares consideradas possum / oposum, que serán explicadas más adelante, la clasificación básica es la siguiente:

  • Reino: Animalia
  • Filo: Chordata
  • Subfilo: Vertebrata
  • Clase: Mammalia
  • Subclase: Theria
  • Infraclase: Marsupialia
  • Superorden: Ameridelphia
  • Orden: Didelphimorphia / Diprotodontia
  • Familia: Didelphidae

Características del Didelphidae

Didelphidae es la familia más grande de marsupiales en las Américas y la única familia en orden Didelphimorphia; representa 19 géneros y 95 especies. Estos animales tienen modos bastante diversos de locomoción que incluyen terrestres, arbóreos, escansoriales y semiacuáticos.

Aunque los miembros de la familia Didelphidae pueden variar en peso de 10 gramos a más de 2 kg, su tamaño y diversidad física puede verse limitado por sus requisitos iniciales de desarrollo. La mayoría de los géneros que forman esta familia eran marsupiales que actualmente están extintos, a excepción de la Subfamilia Caluromyinae y de la Subfamilia Didelphinae, las cuales son las zarigüeyas que se conocen hoy en día.

Representación 3D de un Didelphidae

Estos animales se caracterizan por su largo rostro, bajo cuerpo, cresta sagital bien desarrollada e incisivos; su estructura corporal generalizada se considera ancestral para los metaterios. Los  Didelphidaes pueden tener un número diploide cromosómico de 14, 18 o 22, aunque 22 es el más común. (ver artículo: Tapir)

Los miembros de la familia Didelphidae no suelen ser ruidosos. Cuando producen sonido, por lo general varía entre cuatro tipos distintos: chirridos tonales, gruñidos, clics o silbidos y gritos. Estos animales son sensibles a los sonidos de alta frecuencia, pero su sensibilidad a los ruidos generales puede ser baja.

Su audición es algo limitada en comparación con los mamíferos placentarios y tiene que ver con su morfología primitiva del oído interno. El rango de audición de las especies estudiadas típicamente fue más agudo, de 8 a 64 kHz. Independientemente, los didelphidaes se comunican vocalmente durante la temporada de reproducción y para mantener el contacto con sus crías. (ver artículo: Oveja)

Los didelfidos jóvenes pueden producir gritos parecidos a las aves y las hembras adultas pueden producir sonidos de chasquidos en los labios. Los Didelphidaes tienen una vista bastante desarrollada, como lo demuestra su habilidad para capturar presas y caminar sobre enredaderas estrechas.

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En comparación con otros grupos, como los primates, su agudeza visual es bastante pobre, aunque algunas especies son capaces de discriminar entre las presas a una distancia de aproximadamente 60 cm. Al igual que otras especies nocturnas, la capacidad de captar la luz en sus ojos está muy bien desarrollada. Aunque todavía está siendo debatido, la investigación actual sugiere que estos animales tienen visión dicromática.

Cuando perciben el peligro, estos animales pueden producir muestras visuales, como abrir la boca y curvar los labios. La olfacción (percepción de olores) es un modo de percepción extremadamente importante entre los didelphidaes. Estos animales tienen glándulas de olor, que se utilizan durante la temporada de cría para atraer a sus parejas.

En estas situaciones, los machos marcan el olor con más frecuencia que las hembras con la cabeza, el flanco y el pecho. Los machos sexualmente inmaduros no muestran comportamientos de marca de olor. Del mismo modo, el olfato es un medio importante de comunicación entre las madres y sus descendientes.

Después del parto, las hembras a menudo producen una secreción almizclada que tiñe su pelaje y el de sus crías. Esto puede ayudar a mantener el contacto si están separados. Del mismo modo, los didelfidos usan su órgano vomeronasal para seleccionar su comida.

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Distribución y hábitat

La familia Didelphidae tiene un amplio rango geográfico en la zona Neártica. Estos animales se pueden encontrar en Norte, Centro y Sudamérica y también en la plataforma continental circundante y  las islas del Caribe.

La especie más septentrional, la zarigüeya de Virginia, es el único didelfido existente que se encuentra al norte de México y también se le suele llamar mykure zorro chucho. Desde la llegada de los europeos, las zarigüeyas de Virginia se han expandido hacia el sudoeste de Ontario, Canadá. Las especies más australes, las cuales son las zarigüeyas patagónicas, se encuentran en Santa Cruz, Argentina.

Los Didelphidaes se pueden encontrar en una amplia gama de hábitats. Estos animales pueden sobrevivir en ambientes secos, bosques tropicales, pastizales, montañas, bosques templados y cerca de asentamientos humanos. En algunos casos, el asentamiento humano puede incluso facilitar la expansión del rango.

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La zarigüeya de Virginia se ha expandido hacia el sur de Canadá desde la colonización europea, en parte debido a mayor refugio y alimento proporcionado por la población humana. Del mismo modo, otras especies como son las zarigüeyas de cuatro ojos y zarigüeyas comunes conocidas en algunas partes del mundo como mucura animal, pueden complementar al menos parte de su dieta con basura producida por humanos.

Aunque estos animales pueden sobrevivir en una amplia variedad de hábitats, su expansión hacia el norte está limitada por temperaturas frías y nieves profundas. Estos animales se pueden encontrar desde el nivel del mar hasta los 3.400 metros de altitud.

Alimentación

En general, los didelphidaes son omnívoros oportunistas; estos animales comen una amplia gama de invertebrados, vertebrados y material vegetal. Hay una variación en el grupo con respecto al grado de insectívoros, carnívoros y frugívoros, pero casi todos los miembros consumen al menos una pequeña cantidad de cada uno de estos alimentos, aunque su dieta generalmente cambia en función de la disponibilidad de alimentos.

Las especies que se encuentran en entornos urbanos pueden alimentarse de basura producida por humanos y alimentos destinados a mascotas domésticas.

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Resistencia al veneno
Muchos miembros de la familia Didelphidae son inmunes al veneno de serpiente de la familia Vipiridae y pueden cazar activamente serpientes de cascabel. Del mismo modo, aunque los didelfidos se ven afectados por la liberación química producida por las arañas recolectoras, muchas zarigüeyas aún los consumen.

Opossum Vs Possum

Cuando se habla de Didelphidae suelen surgir los términos Possum y Oposum al referirse a las especies que se consideran dentro de esta familia como son las zarigüeyas. Entre otros nombres que se suelen utilizar para referirse a este animal mucuramykure zorro chucho se destacan como frecuentes; pero aunque parezcan lo mismo, se trata de animales diferentes y es necesario conocer las características que sirvan para distinguir opossum vs possum:

Clasificación Científica

A pesar de que ambos, possum y oposum son mamíferos marsupiales, se distinguen por su clasificación científica. El animal opossum está catalogado como Didelphidae mientras que possum se ubica como Phalangeriforme. Entonces, ambos de estos animales poseen la misma infraclase de marsupial pero tienen diferentes órdenes: didelphimorphia y diprotodontia.

Ejemplares didelfidos: Caluromys Derbianus

Prevalencia Geográfica

Existen más de 60 especies de animal opossum encontradas en el oeste del hemisferio terrestre, habitan en Norteamérica pero además en Canadá, Argentina, Chile y el Sur de América. Inicialmente fueron encontrados en Sudamérica  y posteriormente comenzaron a mudarse al norte del continente. Por otro lado, las especies possum son nativas de Australia, Nueva Guinea y Nueva Zelanda, con 64 especies diferentes.

Características Físicas

La variedad de colores de opossum varía de blanco puro a grisáceos y negro, algunos tienen un solo color mientras que otros presentan franjas de tonalidades diferentes. Tienen tamaños pequeños que no suelen superar el tamaño de un gato doméstico y no superan las 11 libras de peso.

La mayoría de estas especies tienen hocicos estirados y cresta sagital. Su mandíbula está llena de grandes caninos y pequeños incisivos. La característica clave que los diferencia de otros animales es la postura plantígrada. Además, poseen colas prensiles pero no pueden sujetarse con ellas porque son relativamente débiles.

zarigüeya

Los possum en cambio, son pequeños marsupiales que tienen diferentes pesos y tamaños. Su tamaño a menudo varía desde la longitud de un dedo hasta aproximadamente 4 pies. Las mayores zarigüeyas presentes son del tamaño de un gato doméstico. Su peso oscila entre 6 onzas y 32 libras.

Tienen glándulas de almizcle en la parte posterior de sus orejas que son responsables de producir el olor característico. Tienen cola larga y pelaje lanudo marrón o gris en el cuerpo. Además, sus patas traseras son sindactílicas, es decir, su piel está unida en la articulación superior, pero separada en las garras.

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