Koala: características, etimología, hábitat y más

El Koala es una especie de marsupial diprotodonto, único de Australia.  Es el ultimo representante existente de la familia Phascolarctidae, es fácilmente reconocible por su cuerpo robusto sin cola y a pesar de que parecen unos verdaderos osos de peluche, este adorable animal no tiene nada que ver con los osos.

Koala

Características del koala

A menudo se les llama oso koala pero en lo absoluto tienen algo que ver con loso osos. Su nombre significa: Color Ceniza, pertenecen a la clasificación de los animales vombátidos. Dentro de sus principales características encontramos una muy interesante, estos marsupiales adorables poseen cinco dedos con un pulgar opuesto en las dos manos, además de que es uno de los pocos animales que no tienen uñas, de cuerpo robusto, cabeza y nariz grande, orejas redondas y peludas, con una cola muy corta, mide entre 60 y 85 cm y pesan de 4 a 15 kg. (Ver articulo: Walabi)

Otra característica interesante es que sus huellas digitales son muy parecidas a la de los seres humanos y se pueden observar muy bien mediante un microscopio. Su pelaje va de gris plata a marrón chocolate. Solo se alimenta de plantas lo que quiere decir que este animal es totalmente herbívoro y como dato curioso pueden durar hasta 5 horas comiendo.

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Los Koalas llevan una vida muy sedentaria por lo que pueden dormir hasta 20 horas al día, son muy asociales y su vinculo en únicamente entre la madre y su cría dependiente, para intimidar a los rivales los machos adultos se comunican con rugidos muy fuertes para atraer a las hembras. La energía mayormente gastada por un koala es cuando se traslada de un árbol a otro que pertenezca a su territorio, esto puede ocurrir en un momento determinado de 24 horas.

Estos marsupiales suelen ser comparados con los perezosos de América del Sur por su modo de vida, el osos koala tiene un metabolismo lentísimo y puede durar varios días para poder digerir la comida, cuando son manipulados experimentan altos niveles de estrés. Dentro de las cualidades de los koalas  su gran cabeza posee uno de los cerebros más pequeños en comparación con otros del reino animal y son uno de los animales más primitivos.

En comparación con los canguros que son otra especia de marsupiales, para los koalas la cola tiene muy poco valor en cuanto a movimiento y equilibrio, si la ven fijamente pueden perderlos de vista, también se caracterizan por tener las extremidades delanteras mucho mas largas que las extremidades traseras. Son animales nocturnos, lo que significa que pasan mayor parte de la noche despiertos. (Ver articulo: Lebrel Afgano)

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A pesar de que los koalas pasan el mayor tiempo de su vida en árboles pueden bajar (bajan los árboles al revés) a la tierra para encontrar alimento en caso de ser necesario. Son capaces de caminar, correr y hasta nadar, aunque muchos creen que es un mito, pues debido a su lentitud no creen que ellos puedan hacerlo. En su estado salvaje pueden vivir hasta 10 años, en cautiverio viven el doble de tiempo, las koalas hembras suelen vivir más tiempo.

Gracias a su distintivo aspecto el koala es reconocido mundialmente como uno de los símbolos australianos, hay 80.000 koalas que permanecen salvajes, su ritmo lento de reproducción resulta ser una de las características preocupantes para su población. La especie esta cataloga como vulnerable en la lista roja de la unión internacional para la conservación de la naturaleza.

Etimología del koala

Debido al parecido que tiene con un oso de peluche en muchas ocasiones se le llama «oso koala», pero realmente ellos no tienen nada que ver con la especie úrsido, ellos pertenecen a la familia de los marsupiales. De su nombre dado por los científico, el genero Phascolarctos, deriva del griego antiguo φάσκωλος pháskōlos, ‘bolsa’, y ἄρκτος ‎árktos, ‘oso’, y su nombre científico cinereus, proviene del latín y significa ‘de color ceniza.

Su nombre común en el idioma ingles es koala proviene de gula de la lengua dharug la cual es muy común en algunos pueblos aborígenes australianos. La vocal «u» se escribió en la ortografía inglesa como «oo» luego se transformo a «oa» quizá por error. (Ver articulo: Canguro)

Koala

Taxonomía

El Koala ( Phascolarctos cinereus ) en el Reino Animal

Categoría Taxa Descripción
Reino Animalia Animales: Sistemas multicelulares que se nutren por ingestión.
Subreino Eumetazoa Animales con cuerpo integrado por dos o más lados simétricos.
Rama Bilateria Cuerpo con simetría bilateral con respecto al plano sagital.
Filo Chordata Cordados: Animales con médula espinal, o cordón nervioso.
Subfilo Vertebrata Vertebrados: Cordados con columna vertebral.
Superclase Gnathostomata Vertebrados con mandíbulas.
Clase Mamalia Mamíferos: Poseen pelos en la piel.
Subclase Metatheria Marsupiales: Mamíferos Aplacentarios.
Orden Diprotodontia Canguros y parientes
Familia Phascolarctidae Koala
Género Phascolarctos Koala
Especie Phascolarctos cinereus Koala

Evolución

Expertos creen que gran parte del proceso evolutivo de los koalas tiene mucho que ver con su alimentación, ya que debían adaptarse a varios tipos de alimentos para poder sobrevivir. Lo que mas curiosidad causa es que los alimentos consumidos por este tipo de marsupiales son altamente tóxicos para otros animales.

Los koalas vivían en selvas y tenían dietas menos especializadas que el koala moderno. Algunas de estas especies, como Nimiokoala greystanesi y otras especies de Perikoala, tenían un tamaño semejante al koala moderno, mientras que, las del género Litokoala, tenían un tamaño de entre la mitad y dos tercios del actual.

Los koalas prehistóricos al igual que los actuales tenían orejas con una estructura muy desarrollada, gracias a eso se afirma el desarrollo de las vocalizaciones a larga distancia con perfección y el sedentarismo en una época temprana. Durante la época del Mioceno el continente australiano comenzó a secarse, provocando el declive de los bosques y la expansión de eucaliptos, provocando la separación a su vez entre la especie de los Phascolarctos y la especie de los Litokoala al final de este período, experimentando cada uno diversas adaptaciones que le permitieron vivir a base de una dieta especializada de hojas de eucalipto.

Koala

Durante el periodo Plioceno y el Pleistoceno Australia experimentó varios cambios en su clima y vegetación, lo que provoco que las especies de koalas fueron creciendo de tamaño. Otro proceso evolutivo que se le atribuye al koala es gracias a su metabolismo tan lento, diariamente solo consumen 1 1/2 porción de alimento, se piensa que esta pequeña cantidad de comida al igual que quedarse quietos durante la mayor parte del día les ayuda a conservar su energía.

El koala se considera marsupial debido a que las hembras poseen la bolsa marsupial para llevar a sus crías, debido a esto muchos expertos realizaron estudios afirmando que; esta bolsa es el resultado dela evolución de este mamífero ofreciendo una forma más segura para las madres proteger a sus hijos y poder desplazarse llevándolo siempre.

También se afirma que el hecho de que los koalas puedan nadar y moverse en el suelo (actualmente rara vez lo hacen), en otros tiempos lo hacían muy seguido. Evolucionaron a animales con una vida fundamentalmente en los arboles para lograr escapar de los depredadores y así reducir la depredación. De todas, esta es la teoría de mayor peso referente a la evolución de los koalas, como se sabe ellos nos tienen la velocidad ni la rapidez para desplazarse en el suelo y poder huir de los depredadores como lo pueden hacer en los arboles.

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Pruebas afirman que los koalas han existido durante millones de años en la forma que se les conoce debido a que solo haya una especie de koala de acuerdo con el ADN, esto quiere decir que no se han separado ni mucho menos desarrollado nuevas subespecies gracias a su proceso de evolución tan lento. El hermoso y frondoso linaje de los koalas tiene mas de 40 millones de años y su evolución solo tuvo lugar en Australia. (Ver articulo: Gorilas)

Hábitat del koala

Todos los marsupiales están distribuidos en Australia y en algunas partes del continente americano, en el caso de los koalas aparte de los zoológicos del mundo el único lugar donde viven es en Australia por su estado salvaje. En dicha nación han coexistido con otras especies durante millones de años. Las áreas de donde viven los koalas en Australia son: Nueva Gales del Sur, Queensland, Victoria y el sur de Australia abarcando 1 millón de kilómetros cuadrados, con un aproximado de su población de 80.000 ejemplares, mucho menos de la mitad de los que existían hace millones de años atrás.

Se cree posible que también vivan a través de la cordillera de las Brindabellas y en el Parque Nacional Namadgi. Toda el área de distribución se ubica entre los 20° sur y 40° sur, o entre los 22° de latitud y 18° de longitud, Su gama se extiende desde la parte occidental de la meseta de Atherton en Cairns y también viven en las islas de la costa de Victoria. A menudo sólo los podemos ver en los árboles, pero puede suceder que bajen de ellos si necesitan buscar comida o para subirse a otros árboles.

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Grandes grupos de koalas suelen vivir juntos en árboles, sin embargo ellos tiende a aislarse la mayoría del tiempo.

En Queensland, la mayor concentración de ejemplares de estos marsupiales se halla en el sureste, pero en general se puede encontrar koalas desde el interior hasta la costa este.  Se han introducido en unas 12 islas cercanas, entre las que se encuentran Isla Canguro, French Island (Victoria), Isla Phillip e Isla Magnetic. De igual forma, algunos fueron introducidos en el oeste del país. Se dice que todo el rango geográfico de los koalas es discontinuo, porque no es homogéneo y existen algunas especies separadas de otras.

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En los mapas donde se muestra su distribución son perfectamente observables manchones que corresponden a parches, constancia de la disminución de su rango y la fragmentación (color café), he introducción a su hábitat (color rojo), observándose en menor densidad en las costas del sur. (Ver articulo: El Tigre)

Por excelencia históricamente el hábitat de los koalas sin duda son los bosques australianos de eucalipto donde crecen estos árboles que son su principal fuente de alimento, sus hojas constituyen la mayor parte de su dieta y debido a que estas aportan una pequeña cantidad de nutrientes y calorías, los koalas llevan una vida sedentaria durmiendo hasta 20 horas al día.

También pueden encontrarse en regiones de clima semiárido, buscan vivir en zonas ribereñas cercanas a ríos, arroyos y riachuelos. Las mayor cantidad de ejemplares de koalas se localizan en donde los eucaliptos crecen en suelos más fértiles, y a lo largo de cuerpos de agua, aunque muy pocas veces beben de ellos.

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Aunque casi nunca se les ve en el agua son capaces de cruzar a nado arroyos de escasa profundidad, que además les proporcionan refugio durante eventos adversos como las sequías y las olas de calor, son animales de hábitos arborícolas, es decir, que pasan casi la totalidad de su tiempo sobre los árboles, donde encuentran alimento, protección y un lugar de descanso. Alrededor de los koalas adultos un grupo de jóvenes koalas se encuentran a través de los bordes exteriores con la esperanza de que un día puedan agregarse al grupo como miembros permanentes.

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Es muy lamentable que más del 80% de la tierra que estos marsupiales recorren libremente ha sido destruida. Una gran parte de lo que queda es propiedad privada y las personas a menudo están ansiosas por talar los árboles y usar el espacio para la agricultura, en otras áreas los severos cambios de clima han derivado en condiciones de sequía. Como consecuencia los árboles de eucalipto no pueden ofrecer las hojas necesarias para que los koalas se alimenten, provocando que estos tengan que moverse hacia otras áreas menos favorables.

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Los marsupiales nacidos en cautiverio se han desarrollado muy bien y se han hecho esfuerzos a través de programas para incrementar su población.Estos marsupiales en cautiverio no desarrollan altos niveles de estrés y son menos costosos de alimentar que la mayoría de los otros animales, estos animales resultan muy atractivos, por lo que tenerlos en exhibición aumenta el número de visitantes anuales a cualquier zoológico aunque la presencia de ellos no es muy abundante ya que se requiere establecer más plantaciones de eucalipto en dichos espacios.

Los koalas en cautiverio son vacunados y desparasitados anualmente para ayudarlos a protegerse contra las enfermedades, es por ello que el promedio de vida en cautiverio es el doble de lo que pueden vivir los koalas en su hábitat natural. (Ver articulo: León)

Reproducción de los koalas

Los mamíferos placentarios se desarrollan en el útero de su madre y obtienen oxígeno y alimento a través de la placenta, los monotremas ponen huevos, y los marsupiales como los canguros y los koalas terminan su desarrollo en la bolsa marsupial.

Los koalas son reproductores estacionales y los nacimientos de sus crías se producen desde mediados de la primavera hasta el verano y principios del otoño específicamente entre diciembre y marzo, las hembras en celo tienden a mantener la cabeza más atrasada de lo normal y habitualmente sufren temblores y espasmos. Al ser de un tamaño mucho mayor, los machos pueden forzar a las hembras a aparearse, montándolas desde atrás y, en casos extremos, pueden llegar a tirar de la hembra del árbol.

Las hembras están listas para reproducirse entre los 2 y 3 años de edad, los machos es alrededor de los 4 o 5 años, los machos y las hembras se atraen entre sí para la reproducción a través de profundas llamadas bramando, siempre advierten a otros machos que deben permanecer alejados de esta área y pueden llegar a ser muy agresivos durante esta época del año, la hembra puede gritar y luchar enérgicamente contra sus pretendientes, pero se someterá a un macho dominante o conocido.

El ciclo estral de las hembras dura unos 27-30 días y su estro o época de celo ocurre más de una vez en cada temporada reproductiva.

El ritual de apareamiento no dura mucho tiempo y los machos se ven a menudo mordiendo a su compañera en la parte posterior del cuello. El proceso dura alrededor de 2 minutos o menos, luego siguen su propio camino, el período de gestación tiene una duración de 33 a 35 días y las hembras normalmente paren una sola cría al igual que todos los marsupiales, las crías nacen cuando todavía están en la etapa embrionaria, con un peso de tan sólo  0,5 y 2 g, aunque ya tienen labios, hombros y extremidades aparentemente bien desarrollados, así como sistemas respiratorio, digestivo y urinario funcionales.

El neonato se arrastra hasta el marsupio de su madre que cuenta con dos pezones y permanece ahí durante el tiempo necesario para completar su desarrollo, a diferencia de la mayoría de los marsupiales, el koala no limpia su bolsa. Mientras están en la bolsa experimentan un ciclo completo de desarrollo, comienza a aparecer el pelo en sus cuerpos para protegerlos de cualquier elemento que les pueda causar enfermedad, aunque mientras están con su madre el calor del cuerpo los mantiene calientes. Durante ese proceso también crecen las orejas y sus ojos se abren.

Koala

Los koalas son animales solitarios pues no sienten la necesidad de interactuar entre ellos, viven en áreas bien definidas; los machos usan una glándula ubicada en el pecho para marcar territorio con su olor en los árboles. Se ha descubierto que los koalas machos despiden un aroma mucho más intenso durante la primavera, época que coincide con el inicio de su temporada reproductiva.

Cuando las crías tienen cerca de seis meses de edad salen de la bolsa, pasarán los próximos seis meses montados sobre la espalda de la madre, aunque ya comienzan a comer hojas de eucalipto, pueden volver a la bolsa para dormir, en busca de protección y para beber leche. El koala tiene una de las tasas de producción energética de leche en relación con su tamaño corporal más baja de todos los mamíferos; para compensarlo, el período de lactación se prolonga hasta los doce meses.

A medida que el joven se acerca a los seis meses de edad, la madre empieza a prepararlo para su dieta de eucalipto predigeriendo las hojas y produciendo una papilla fecal que el joven come de su cloaca situada al final del tubo digestivo. (Ver articulo: Papión)

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Cuando las hembras jóvenes tienen alrededor de un año se aventuran a conseguir su propio hogar y a los 3 años ya pueden quedar preñadas, en cambio los machos jóvenes permanecerán cerca de la madre hasta que tengan alrededor de 3 años de edad y alcanzan la madurez sexual cuando tienen alrededor de cuatro años de edad aunque  a los dos años ya pueden producir esperma.

Debido a que las crías tienen un período de dependencia largo, las hembras suelen reproducirse en años alternos, aunque si se dan factores ambientales favorables, como un suministro abundante de árboles productores de alimentos de alta calidad, puede que se reproduzcan cada año.

Que come el koala

Los koalas son herbívoros pero no tienen una dieta muy variada, pues comen lo mismo prácticamente todos los días. Alimentándose principalmente de las hojas de eucalipto y pueden pasar hasta 5 horas al día comiendo. No solo comen hojas de eucalipto también pueden encontrarse en árboles de otros géneros, como AcaciaAllocasuarinaCallitrisLeptospermum y Melaleuca, aunque en su área de distribución disponen del follaje de más de seiscientas especies de eucaliptos.

Ellos se toman su tiempo para masticar las hojas de los árboles de eucalipto y no tienen mucha competencia para conseguir los alimentos, las hojas de eucalipto son fibrosas pero pobres en proteínas, azúcares y otros nutrientes, pueden comer a cualquier hora del día, tienden a hacerlo más durante la noche.

 

La alimentación de estos marsupiales es basada especialmente en las hojas de árboles de eucalipto, no todos los eucaliptos son aptos para su consumo, ni siquiera para los koalas. Estos solo pueden comer de unas 120 especies pero por lo regular se enfocan en unas 30, sobre todo en las que tienen mayor cantidad de proteínas y menor proporción de fibra. En la zona sur de Australia los eucaliptos más consumidos son el eucalipto vitaminilis y el eucalipto de pantano, pero en el norte las especies preferidas son el eucalipto gris y los eucaliptos rojos. (Ver articulo: Gibón)

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La razón por la que demoran tanto tiempo en masticar las hojas es porque necesitan convertirlas en una sustancia pastosa. Esto permite que los alimentos sean procesados en el organismo sin la presencia de toxinas, por sus taninos, aceites y otras sustancias, además de ser difíciles de digerir. Pero a diferencia de otros animales, los koalas tienen un sistema digestivo especialmente adaptado para su consumo, con unas bacterias que digieren muy bien el alimento y degradan las toxinas para que no les hagan daño.

Son predominantemente activos durante la noche y pasan la mayor parte de sus horas de vigilia alimentándose. Por lo general, comen y duermen en el mismo árbol, en el que por lo general permanecen durante un día. Todos los días pueden consumir de 0.5 a 1 kilo de comida, pero por lo regular comen entre 600 y 800 gramos de hojas. Para alcanzar esta cantidad, los koalas pasan casi todo su tiempo sobre los árboles, pero solo unas 4 horas de forma activa, descienden a tierra para trasladarse de uno a otro, caminando a cuatro patas.​ Por lo general se acicalan utilizando sus patas traseras, aunque a veces usan sus patas delanteras o la boca.

Curiosidades del koala

Los koalas son los marsupiales que más duermen, lo hacen durante unas 20 horas al día, son los animales más dormilones que existen en comparación con otros de diversas especie. El dormir tantas horas les sirve para ahorrar energía ya que su dieta no les aporta los suficientes nutrientes y lo suplen con sus horas de sueño. El resto del tiempo cuando no duermen, lo emplean para asearse, socializar y alimentarse de nuevo.

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Su exclusiva dieta se basa en hojas de eucalipto, que son tóxicas para el resto de animales y a ellos les proporcionan fibras, comen alrededor de 1,2 kilos de hojas al día. Sus dientes se encuentran perfectamente adaptados para comer estas hojas; los incisivos para mover las hojas en la boca y las muelas para triturarlas, facilitando así su digestión, la cual es muy lenta.

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Para la reproducción entre ellos; las hembras, marcan territorio por el fuerte olor de sus glándulas mamarias, mientras que él macho como muchos otros animales marca su territorio con la orina y suele ser más grande que la hembra.

Koalas y Seres Humanos

Si los koalas vivieran en otras partes del mundo, probablemente serían tan admirados como lo han sido mientras viven salvajes únicamente en Australia. La mayoría de los seres humanos creen que el koala es un animal digno de ser amado, sin embargo otros piensan que es aburrido y tonto. Por lo general, los koalas despiertan gran interés por su particular forma de reproducción y desarrollo, y por qué no, por su aspecto muchas veces descrito como “adorable” o “lindo”.

Acostumbradas a verlos casi inmóviles en los árboles, las personas pueden pensar que son más mansos que su propio perro. Pero esto no es del todo cierto, ya que, como cualquier otro animal salvaje, son capaces de atacar si se les molesta. También es cierto que muchas personas quieren a los koalas y están involucrados en diversos programas de conservación para mantenerlos vivos.

No quieren verlos perder su hábitat o tener problemas para encontrar sus alimentos y les disgusta la idea de que solo puedan sobrevivir en cautiverio. Hoy en día el koala es un animal que llama mucho la atención del público. Es, junto al canguro, símbolo de Australia. Debido a su belleza poco común se ha hecho muy popular en todo el mundo.

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