El Ornitorrinco: Origen, Definición, significado y mas

El ornitorrinco (Ornithorhynchus anatinus), a veces conocido como ornitorrinco de pico de pato, es un mamífero semiacuático endémico del este de Australia, incluyendo Tasmania. Junto con las cuatro especies de equidna, es una de las cinco especies existentes de monotremas, los únicos mamíferos que ponen huevos en lugar de dar a luz a crías vivas.

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Origen del Ornitorrinco

Según su historia, se ha ubicado para el ornitorrinco país de origen Australia, pero fue hasta que la primera piel de un ornitorrinco de pico de pato llegó a Inglaterra en 1799, que el guardián de la historia natural en el Museo Británico pensó que debía ser un elaborado engaño; ¿de qué otra manera se podía explicar un animal con la piel de un mamífero y el pico de un pájaro?.

Pero los naturalistas europeos pronto se dieron cuenta de que la peluda criatura de Australia que amamanta a sus crías y caza «ciega», con los ojos, las orejas y las fosas nasales cerradas mientras nadaba bajo el agua, era muy real.

Los zoólogos que estudiaron la anatomía y el comportamiento de la criatura confirmaron que el ornitorrinco de pico de pato era una de las anomalías más extrañas del reino animal, y ahora los genetistas han confirmado lo extraño que es con el primer análisis completo de su genoma completamente decodificado. (Ver artículo: Alpaca).

El Ornitorrinco

A lo largo de la historia del ornitorrinco, los científicos han descifrado todo el ADN de este animal en un estudio en el que participaron más de 100 científicos de ocho países. Encontraron que los genes son de hecho una amalgama inusual derivada de los mundos dispares de reptiles, aves y mamíferos.

El ornitorrinco de pico de pato es una de las pocas especies de mamíferos vivos que ponen huevos en lugar de dar a luz a crías vivas, las otras especies son las equidnas. Es miembro del grupo de mamíferos «monotremata«, que se refiere al «agujero único» que sirve tanto para el ano como para la abertura urinario-genital.

Los científicos estaban interesados en explorar su ADN porque el ornitorrinco representa una de las pocas especies vivientes de mamíferos que forman los monotremas, que se separaron del resto de los mamíferos hace unos 166 millones de años.

«Es probablemente el genoma más esperado desde el genoma del chimpancé porque los ornitorrincos son muy raros«, dijo la profesora Jenny Graves de la Universidad Nacional Australiana de Canberra, una de las coautoras del estudio publicado en la revista Nature.

El Ornitorrinco

El estudio encontró que la toxina liberada por las garras de los ornitorrincos machos furiosos es el resultado de una duplicación en un conjunto de genes reptiles que han sufrido el mismo tipo de duplicación independiente en reptiles como la serpiente venenosa.

También se descubrió que el ornitorrinco comparte alrededor del 82% de sus genes con otros mamíferos, incluidos los genes que intervienen en la lactancia, aunque la mama del ornitorrinco femenino surge a través de la piel en lugar de los pezones, algo de lo que carece.

Los científicos descubrieron que el ornitorrinco tiene aproximadamente el mismo número de genes funcionales que sus primos mamíferos, pero que algunos de ellos se parecen más a los reptiles, particularmente los genes involucrados en la producción del veneno usado por los ornitorrincos machos para defender sus territorios.

«La fascinante mezcla de características del genoma del ornitorrinco ofrece muchas pistas sobre la función y la evolución de todos los genomas de los mamíferos«, señaló Richard Wilson, de la Universidad de Washington en San Luis, Missouri, uno de los autores principales del estudio. «Comparando el genoma del ornitorrinco con otros genomas de mamíferos, podremos estudiar genes que se han conservado a lo largo de la evolución.»

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Otro descubrimiento sorprendente en la historia del ornitorrinco fue la naturaleza de los cromosomas que determinan el sexo en el ornitorrinco. En los mamíferos, sólo dos cromosomas, el X y el Y, participan en la determinación del sexo.

«El ornitorrinco es excepcional en el sentido de que las hembras tienen cinco pares diferentes de cromosomas X, y los machos tienen cinco cromosomas X y cinco cromosomas Y. Para nuestra sorpresa descubrimos que los cromosomas X e Y del ornitorrinco no tienen ninguna relación con el cromosoma X de todos los demás mamíferos«, dijo el Dr. Paul Waters, de la Universidad Nacional de Australia.

En cambio, los cromosomas sexuales del ornitorrinco tienen mucho en común con los de las aves, lo que sugiere que el antepasado común original de todos los mamíferos, incluido el hombre, también podría haber tenido cromosomas sexuales más parecidos a los de las aves de hoy en día, dijo.

Evolución del Ornitorrinco

Definición

A veces conocido como ornitorrinco de pico de pato, es un mamífero semiacuático endémico del este de Australia, el origen del ornitorrinco también incluye a las islas de Tasmania. Junto con las cuatro especies de equidna, es una de las cinco especies existentes de monotremas, los únicos mamíferos que ponen huevos en lugar de dar a luz a crías vivas.

El animal es el único representante vivo de su familia (Ornithorhynchidae) y género (Ornithorhynchus), aunque varias especies relacionadas aparecen en el registro fósil. Los primeros científicos que examinaron un cuerpo de ornitorrinco preservado (en 1799) lo juzgaron falso, hecho de varios animales cosidos juntos.

La inusual apariencia de este mamífero con pico de pato, cola de castor y patas de nutria desconcertó a los naturalistas europeos cuando lo encontraron por primera vez, y algunos lo consideraron un elaborado engaño. Es una de las pocas especies de mamíferos venenosos: el ornitorrinco macho tiene un espolón en la pata trasera que entrega un veneno capaz de causar dolor severo a los humanos.

El Ornitorrinco

Las características únicas del ornitorrinco lo convierten en un tema importante en el estudio de la biología evolutiva y ya que se ha establecido para el ornitorrinco país de origen Australia, en esa nación es un símbolo reconocible e icónico.

A lo largo de los años se ha creado para el ornitorrinco historia interesante, hasta el momento en que a mediados del siglo XX la gente perseguía al ornitorrinco en busca de su piel, sin embargo, actualmente está asegurada a lo largo de toda su área de distribución. Aunque los programas de reproducción acaban de restringir los logros y el ornitorrinco está indefenso ante los impactos de la contaminación, no está bajo ningún peligro inmediato.

Curiosidad
En Australia, el ornitorrinco ha aparecido como mascota en eventos nacionales y aparece en el reverso de la moneda australiana de veinte centavos. El ornitorrinco es el emblema animal del estado de Nueva Gales del Sur
Descripción del Ornitorrinco

Nombre científico

Fue denominado autónomamente como Ornithorhynchus paradoxus por Johann Blumenbach en 1800 (a partir de un ejemplo que le dio Sir Joseph Banks) y siguiendo los principios de necesidad de clasificación, más tarde fue formalmente percibido como Ornithorhynchus anatinus.

El nombre lógico de Ornithorhynchus anatinus proviene de ορνιθόρυγχος (ornithorhynkhos), que en griego significa «nariz alada de animal«; y anatinus, que en latín significa «similar a un pato«.

Significado

El nombre común «ornitorrinco» es la latinización de la palabra griega πλατύπους (platupous), «pie plano», de πλατύς (platus), «ancho, plano» y πούς (pous), «pie». Shaw asignó a la especie el nombre lineo de Platypus anatinus cuando lo describió por primera vez, pero rápidamente se descubrió que el término del género ya estaba en uso como el nombre del género Platypus del escarabajo ambrosía que taladra la madera. (Ver artículo: Babuino).

El Ornitorrinco

Descripción

El ornitorrinco es un mamífero pequeño, de color marrón oscuro, peludo, que pone huevos, con patas palmeadas y un pico similar al de un pato. Los ornitorrincos viven en madrigueras que excavan en las orillas de los ríos. Son animales buceadores, y pueden permanecer bajo el agua hasta quince minutos. (Ver artículo: El Leopardo de las Nieves).

A diferencia del pico del pato, el pico del ornitorrinco es gomoso y flexible. Tiene cientos de células electrorreceptoras en su interior, que pueden detectar las corrientes eléctricas que son causadas por su presa nadando a través del agua. El ornitorrinco se puede encontrar a lo largo de las zonas costeras orientales de Australia en pequeños arroyos y ríos tranquilos.

Características

En el relato de David Collins sobre la nueva colonia entre 1788 y 1801, se describe el encuentro con un animal «anfibio, parecido a un topo». Su relato incluye un dibujo del animal.

El cuerpo y la cola ancha y plana del ornitorrinco están cubiertos de un denso pelaje marrón que atrapa una capa de aire aislante para mantener caliente al animal. El pelaje es impermeable, y la textura es similar a la de un lunar. El ornitorrinco utiliza su cola para almacenar reservas de grasa (una adaptación que también se encuentra en animales como el diablo de Tasmania). Tiene pies palmeados y un hocico grande y gomoso parecido al de un pato.

Características del Ornitorrinco

Las patas son más grandes adelante y se doblan hacia atrás cuando camina sobre tierra firme. A diferencia del pico de un ave (en el cual las partes superior e inferior se separan para revelar la boca), el hocico del ornitorrinco es un órgano sensorial con la boca en la parte inferior.

Las fosas nasales están situadas en la superficie dorsal del hocico, mientras que los ojos y las orejas están situados en un surco situado justo detrás de él; este surco se cierra al nadar. Se ha escuchado que los ornitorrincos emiten un leve gruñido cuando son molestados y se han reportado otras vocalizaciones en especímenes en cautiverio.

El peso varía considerablemente de 0,7 a 2,4 kg (1,5 a 5,3 lb), siendo los machos más grandes que las hembras; los machos miden un promedio de 50 cm (20 pulgadas) de longitud total, mientras que las hembras miden un promedio de 43 cm (17 pulgadas), con una variación sustancial en el tamaño promedio de una región a otra, y este patrón no parece seguir ninguna regla climática en particular y puede deberse a otros factores ambientales, como la depredación y la invasión humana.

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El ornitorrinco tiene una temperatura corporal promedio de aproximadamente 32 °C (90 °F) en lugar de los 37 °C (99 °F) típicos de los mamíferos placentarios. Las investigaciones sugieren que esto ha sido una adaptación gradual a las duras condiciones ambientales por parte del pequeño número de especies monotremas sobrevivientes, más que una característica histórica de los monotremas.

Se han encontrado en ejemplares modernos de ornitorrinco dientes en cada uno de los maxilares (un premolar y dos molares) y dentales (tres molares), que pierden antes o justo después de salir de la madriguera reproductora; los adultos tienen almohadillas fuertemente queratinizadas en su lugar.

Los primeros dientes superiores e inferiores de los bebés del ornitorrinco son pequeños, cada uno con una cúspide principal, mientras que los otros dientes tienen dos cúspides principales. La mandíbula del ornitorrinco se construye de manera diferente a la de otros mamíferos y el músculo que abre la mandíbula es diferente.

El Ornitorrinco

Como en todos los mamíferos verdaderos, los diminutos huesos que conducen el sonido en el oído medio están completamente incorporados en el cráneo, en lugar de yacer en la mandíbula como en los cinodontes y otras sinápidas de mamíferos. Sin embargo, la abertura externa de la oreja todavía se encuentra en la base de la mandíbula.

El ornitorrinco tiene huesos adicionales en la cintura escapular, incluyendo una interclavícula, que no se encuentra en otros mamíferos. Como en muchos otros vertebrados acuáticos y semiacuáticos, los huesos muestran osteoesclerosis, aumentando su densidad para proporcionar lastre.

Tiene un paso de reptil, con las piernas a los lados del cuerpo, en lugar de por debajo. Cuando está en tierra, camina con los nudillos en sus patas delanteras, para proteger las zonas entre los dedos de los pies.
¿Qué es un Ornitorrinco?

Veneno

El espolón calcáneo que se encuentra en el miembro posterior del macho se utiliza para entregar el veneno. Mientras que tanto el ornitorrinco masculino como el femenino nacen con espolones en el tobillo, sólo los espolones masculinos liberan veneno, compuestos en gran parte de proteínas similares a la defensina (DLP, por sus siglas en inglés), tres de las cuales son exclusivas del ornitorrinco.

Las DLP son producidas por el sistema inmunológico del ornitorrinco. La función de las defensinas es causar lisis en bacterias patógenas y virus, pero en los ornitorrincos también se forman en veneno para la defensa.

Aunque es lo suficientemente poderoso como para matar animales más pequeños como los perros, el veneno no es letal para los humanos, pero el dolor es tan insoportable que la víctima puede estar incapacitada.

El edema se desarrolla rápidamente alrededor de la herida y se extiende gradualmente por toda la extremidad afectada. La información obtenida de las historias clínicas y la evidencia anecdótica indica que el dolor se convierte en una hiperalgesia de larga duración (una mayor sensibilidad al dolor) que persiste durante días o incluso meses.

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El veneno se produce en las glándulas crurales del macho, que son glándulas alveolares en forma de riñón conectadas por un conducto de pared delgada a un espolón calcáneo en cada miembro posterior. El ornitorrinco femenino, al igual que las equidnas, tiene brotes rudimentarios de espolones que no se desarrollan (caen antes del final de su primer año) y carecen de glándulas crurales funcionales.

El veneno parece tener una función diferente de las producidas por especies no mamíferas; sus efectos no son potencialmente mortales para los seres humanos, pero sin embargo son lo suficientemente potentes como para perjudicar gravemente a la víctima. Dado que sólo los machos producen veneno y la producción aumenta durante la temporada de reproducción, puede utilizarse como arma ofensiva para afirmar el dominio durante este período.

Espolones similares se encuentran en muchos grupos de mamíferos arcaicos, lo que indica que esta es una antigua característica de los mamíferos en su conjunto, y no exclusiva del ornitorrinco u otros monotremas.

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Electroubicación

Los monotremas  son los únicos mamíferos (aparte de al menos una especie de delfín) de los que se sabe que tienen un sentido de electrorecepción: localizan a sus presas en parte detectando campos eléctricos generados por contracciones musculares. La electrorecepción del ornitorrinco es la más sensible de todos los monotremas.

Los electrorreceptores están ubicados en filas rostrocaudales en la piel del pico, mientras que los mecanorreceptores (que detectan el tacto) están distribuidos uniformemente a través del pico. El área electrosensorial de la corteza cerebral está contenida dentro del área somatosensorial táctil, y algunas células corticales reciben información tanto de los electrorreceptores como de los mecanorreceptores, lo que sugiere una estrecha asociación entre los sentidos táctil y eléctrico.

Tanto los electrorreceptores como los mecanorreceptores en el pico abruman la guía somatotópica de la mente del ornitorrinco, de manera similar como las manos humanas gobiernan el delineamiento del mapa del cuerpo humano registrado en la corteza cerebral. El ornitorrinco puede decidir el porte de una fuente eléctrica, tal vez observando los contrastes en la calidad de la bandera sobre la lámina de los electrorreceptores. (Ver artiículo: Nutria).

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Esto explicaría el característico movimiento de lado a lado de la cabeza del animal durante la caza, que también se observa en el tiburón martillo durante la búsqueda de alimento.  La convergencia cortical de las entradas electrosensoriales y táctiles sugiere un mecanismo que determina la distancia de las presas que, al moverse, emiten tanto señales eléctricas como pulsos mecánicos de presión. El ornitorrinco utiliza la diferencia entre los tiempos de llegada de las dos señales para detectar la distancia.

El ornitorrinco no se alimenta ni de la vista ni del olfato, cerrando los ojos, las orejas y la nariz cada vez que bucea. Más bien, cuando cava en el fondo de los arroyos con su pico, sus electrorreceptores detectan diminutas corrientes eléctricas generadas por las contracciones musculares de su presa, permitiéndole distinguir entre objetos animados e inanimados, que estimulan continuamente sus mecanorreceptores.

Los experimentos han demostrado que el ornitorrinco incluso reaccionará a un «camarón artificial» si se pasa una pequeña corriente eléctrica a través de él.

La evolución de la electrolocación monotrema probablemente evolucionó para permitir a los animales alimentarse en aguas turbias, y puede estar ligada a su pérdida de dientes. El extinto Obdurodon era electroreceptivo, pero a diferencia del ornitorrinco moderno, se alimentaba pelágicamente.

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Ojos

En estudios recientes se ha sugerido que los ojos del ornitorrinco son más similares a los de la lamprea del Pacífico o del Hemisferio Norte que a los de la mayoría de los tetrápodos. Los ojos también contienen conos dobles, que la mayoría de los mamíferos no tienen.

Aunque los ojos del ornitorrinco son pequeños y no se usan bajo el agua, varias características indican que la visión jugó un papel importante en sus antepasados. La superficie de la córnea y la superficie adyacente del cristalino es plana, mientras que la superficie posterior del cristalino es muy curvada, similar a los ojos de otros mamíferos acuáticos como las nutrias y los leones marinos.

Una concentración temporal (en el lado del oído) de células ganglionares retinianas, importante para la visión binocular, indica un papel en la depredación, mientras que la agudeza visual que la acompaña es insuficiente para tales actividades.

Curiosidades sobre el Ornitorrinco

Además, esta agudeza limitada se combina con un aumento cortical bajo, un núcleo geniculado lateral pequeño y un tectón óptico grande, lo que sugiere que el cerebro medio visual desempeña un papel más importante que la corteza visual, como en algunos roedores.

Estas características sugieren que el ornitorrinco se ha adaptado a un estilo de vida acuático y nocturno, desarrollando su sistema electrosensorial a costa de su sistema visual; un proceso evolutivo paralelo al pequeño número de electrorreceptores en el equidna de pico corto, que habita en ambientes secos, mientras que el equidna de pico largo, que habita en ambientes húmedos, es intermedio entre los otros dos monotremas.

Respiración

El sistema respiratorio del ornitorrinco es bastante similar al de los humanos, este animal respira utilizando los pulmones y las fosas nasales. A diferencia de algunos mamíferos marinos, el ornitorrinco no tiene un respiradero en la parte superior de la cabeza.

Gracias al sistema respiratorio del ornitorrinco, puede aguantar la respiración bajo el agua hasta dos minutos para encontrar comida, sin embargo, si se sienten amenazados, pueden aguantar la respiración durante cinco o seis minutos.

El Ornitorrinco

Locomoción

El ornitorrinco se mueve sobre cuatro patas palmeadas que le ayudan a nadar. Las patas son especialmente importantes para sostener su tren delantero y se pliega hacia atrás cuando camina sobre la tierra. Hay cinco dedos en cada pie. Los machos tienen espuelas que se conectan a las glándulas venenosas por razones defensivas.

Un ornitorrinco se mueve sobre cuatro patas palmeadas que le ayudan a nadar; las patas delanteras son más grandes y se doblan hacia atrás cuando camina sobre tierra firme. Cada pie tiene cinco dedos, y no tienen pelo. En un ornitorrinco macho, hay espuelas en sus patas traseras. Se conectan a las glándulas venenosas y se usan como armas defensivas y pueden matar animales pequeños. Las piernas se extienden a cada lado del cuerpo, dándole una estilo de caminar similar al lagarto.

Hábitat

En Australia, de donde es originario el ornitorrinco, se puede encontrar en el este de Queensland, Nueva Gales del Sur, en toda Tasmania, y en el este, centro y suroeste de Victoria. En los últimos años, también ha habido una nueva población de ornitorrincos en Kangaroo Island, en el sur de Australia. A través del continente de su hábitat natural, el ornitorrinco vive principalmente en lagos de agua dulce, ríos, lagunas, represas agrícolas y arroyos.

La mayoría de los ornitorrincos se encuentran en cuerpos de agua que tienen bancos de tierra con raíces, vegetación sobresaliente, juncos y troncos para ser más adecuados para construir sus madrigueras. Habitante de agua templada, tropical, terrestre y dulce, el ornitorrinco suele vivir en arroyos de no más de cinco metros de profundidad, pero a veces pueden ser descubiertos en ríos de hasta 1.000 metros de profundidad.

Las hembras de ornitorrinco típicamente hacen madrigueras separadas, una para ellas, otra para un macho, y una tercera donde se aloja el ornitorrinco bebé.

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Alimentación

Gran parte de la dieta incluye invertebrados adultos y larvarios como gusanos, yabbys y larvas de insectos, pero ocasionalmente se alimenta de pequeños vertebrados. Las presas más pequeñas son tamizadas del lodo, limo y grava en el fondo del hábitat del ornitorrinco utilizando receptores electromagnéticos en el pico.

El ornitorrinco es un carnívoro: se alimenta de gusanos anélidos, larvas de insectos, camarones de agua dulce y yabby de agua dulce que cava del lecho del río con su hocico o pesca mientras nada. Utiliza sus bolsas de las mejillas para llevar a las presas a la superficie, donde se comen.

¿Cuánto come un Ornitorrinco?
El ornitorrinco necesita comer alrededor del 20% de su propio peso cada día, lo que requiere que pase un promedio de 12 horas diarias buscando comida.
Alimentando a un Ornitorrinco

Reproducción

Cuando el ornitorrinco fue encontrado por primera vez por los naturalistas europeos, había opiniones encontradas acerca del hecho de que la hembra pusiera huevos. Esto mantuvo los debates abiertos y contribuyó a darle ornitorrinco historia interesante.

No se confirmó hasta 1884, cuando William Hay Caldwell fue enviado a Australia, de donde es originario el ornitorrinco, donde después de una extensa búsqueda asistida por un equipo de 150 aborígenes logró descubrir algunos huevos.

Consciente de la importancia del acontecimiento, Caldwell telegrafió concisamente a Londres, «Monotremes oviparous, ovum meroblastic«. Es decir, los monotremas ponen huevos, y los huevos son similares a los de los reptiles en que sólo una parte del huevo se divide a medida que se desarrolla.

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La especie exhibe una sola temporada de reproducción; el apareamiento ocurre entre junio y octubre, con alguna variación local que tiene lugar entre diferentes poblaciones a lo largo de su área de distribución.

La observación histórica, los estudios de marcación y recaptura, y las investigaciones preliminares de la genética poblacional indican la posibilidad de miembros residentes y transitorios de las poblaciones, y sugieren un sistema de apareamiento poligino.

Se cree que es probable que las hembras maduren sexualmente en su segundo año, y se ha confirmado que la reproducción todavía tiene lugar en animales de más de nueve años de edad. Fuera de la temporada de apareamiento, el ornitorrinco vive en un túnel de tierra básico, cuyo pasadizo está alrededor de 30 cm (12 pulgadas) sobre el nivel del agua.

Después del apareamiento, la hembra construye un túnel más profundo y detallado de hasta 20 metros (66 pies) de largo y obstruido en los intersticios con tapones (que pueden usarse como defensa contra aguas crecientes o depredadores, o como una técnica para dirigir la humedad y la temperatura).

Especies Monotremas: Ornitorrinco y Equidna

El macho no participa en el cuidado de sus crías y se retira a su madriguera de un año de duración. La hembra ablanda el suelo en la madriguera con hojas muertas, dobladas y húmedas, y llena el nido al final del túnel con hojas caídas y cañas para material de cama. Este material se arrastra hasta el nido metiéndolo por debajo de su cola rizada.

El ornitorrinco femenino tiene un par de ovarios, pero sólo el izquierdo es funcional. Los genes del ornitorrinco son un posible vínculo evolutivo entre los sistemas de determinación del sexo del mamífero XY y del pájaro/reptil ZW porque uno de los cinco cromosomas X del ornitorrinco contiene el gen DMRT1, que las aves poseen en su cromosoma Z.

Pone de uno a tres (generalmente dos) huevos pequeños y correosos (similares a los de los reptiles), de unos 11 mm (0,43 pulgadas) de diámetro y ligeramente más redondos que los huevos de ave.

Nacimiento de un ornitorrinco

Los huevos se desarrollan en el útero durante unos 28 días, con sólo unos 10 días de incubación externa (a diferencia de un huevo de gallina, que pasa aproximadamente un día en el tracto y 21 días externamente). Después de poner sus huevos, la hembra se enrosca alrededor de ellos. El período de incubación se divide en tres fases:

  • En la primera fase, el embrión no tiene órganos funcionales y depende del saco vitelino para su sustento. La yema es absorbida por las crías en desarrollo.
  • Durante la segunda fase, los dígitos se desarrollan.
  • En la última fase, aparecen los el dientes. (Ver artículo: Oso Anteojos).

La mayoría de los cigotos de mamíferos atraviesan la hendidura holoblástica, lo que significa que después de la fertilización el óvulo se divide debido a las divisiones celulares en múltiples células hijas divisibles. Esto es en comparación con la división meroblástica en las aves y los ornitorrincos, que hace que el óvulo se divida pero no completamente.

Esto hace que las células en el borde de la yema sean citoplasmáticamente continuas con el citoplasma del óvulo. Esto permite que la yema, que contiene el embrión, intercambie desechos y nutrientes con el citoplasma. Las crías recién eclosionadas son vulnerables, ciegas y sin pelo, y se alimentan de la leche materna.

Aunque posee glándulas mamarias, el ornitorrinco carece de pezones. En su lugar, la leche se libera a través de los poros de la piel.

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Después de dar a luz, las crías son amamantadas durante tres o cuatro meses. Llegado el momento del destete, la madre al principio sale del túnel sólo por breves períodos, para desenterrar. Al hacerlo, crea una serie de delgados tapones de tierra a lo largo de la madriguera, posiblemente para proteger a las crías de los depredadores; empujando más allá de estos en su retorno, fuerza el agua de su piel y permite que la madriguera permanezca seca.

Después de unas cinco semanas, la madre comienza a pasar más tiempo lejos de sus crías y, alrededor de los cuatro meses, las crías emergen de la madriguera. Se sabe que al nacer ya se encuentran en el ornitorrinco dientes, pero éstos se caen a una edad muy temprana, dejando las placas córneas que utiliza para moler los alimentos.

Ornitorrinco macho y hembra

El ornitorrinco es una criatura de sangre caliente y ovípara que vive en el este de Australia. Esta criatura es un mamífero con nariz y patas de pato y cola de castor. Se trata de un vertebrado que da a luz a partir de huevos, lo cual es una realidad ovípara.

Lo que diferencia al macho de la hembra es que tiene un gancho en el lado interno de los apéndices traseros que está asociado con un órgano tóxico, su veneno produce agonía extrema y debería utilizarlo como un marco de barrera. Es uno de los principales animales tóxicos de sangre caliente.

El Ornitorrinco

Ornitorrinco bebé

A la cría del ornitorrinco se le llama «ornitorrinco bebé»,en realidad, eso es todo (oficialmente). Un error común es que también se les llama «puggles», pero esto no es técnicamente correcto. Es decir, auqnue se pueda llamar a algo como se desee y a pesar de que mucha gente piensa que así es como se llaman y a menudo se les llama así, este no es un nombre oficial.

Sin embargo, dada la omnipresencia de la gente que los llama así, no sería sorprendente en absoluto que el nombre se aplicara oficialmente en algún momento.

Por otro lado, el apodo más común para ellos es »ornitorrinco», por lo que podría ganar al final. Particularmente considerando que el nombre »puggle» ya es tomado por algunas cosas diferentes, tales como una raza de perro que es un cruce entre un beagle y un pug; osos hormigueros espinosos bebés; y un juguete de peluche (y sí el nombre »puggle» es registrado).

Los ornitorrincos fueron nombrados en 1799 a partir del latín »Platypus anatinus», que significa «patas planas, parecidas a las de un pato«. Sin embargo, el nombre de »ornitorrinco» ya fue tomado, siendo el nombre de cierto tipo de escarabajo, por lo que su otro apodo popular »pico de pato» tomó el relevo y fue el nombre comúnmente aceptado por un tiempo. Poco a poco, sin embargo, el ornitorrinco retomó el control.

 ornitorrinco

Lactancia

Cuando parece que ya no habrá más rarezas que expresar sobre el ornitorrinco, aparece su extrema lactancia. Por razones desconocidas estas criaturas entran en conflicto con el marco de los mamíferos, ya que las hembras, en lugar de tener pechos con areolas por donde drenar a sus cachorros, sostienen a sus crías a través de los poros de la piel. Los órganos mamarios descargan el drenaje. Los bebés lamen el drenaje de las arrugas en el área del estómago de sus madres.

Las glándulas mamarias en monotremos como el ornitorrinco de pico de pato son muy diferentes de las mamas de otros mamíferos. Ellas secretan leche a través de una red de conductos hacia la superficie de sus estómagos. Allí tienen dos parches mamarios planos, sin pezones, cubiertos de pelo. Las crías que salen de los huevos pequeños son diminutas y no pueden buscar alimento independientemente. Así que se aferran a estas simples glándulas mamarias y se alimentan de leche.

Todos los demás mamíferos, ya sean marsupiales como los canguros o mamíferos placentarios como los humanos, tienen pezones. Estas estructuras pueden tener un origen bastante prosaico. Según Oftedal, los pezones pueden haber evolucionado para ayudar a evitar infecciones.

Documental: El Ornitorrinco

¿El Ornitorrinco es venenoso?

El ornitorrinco es uno de los pocos mamíferos vivos que produce veneno. Los machos tienen un par de espuelas en sus extremidades traseras que segregan veneno que sólo se encuentra estacionalmente activo en la estación de cría, apoyando la teoría de que el uso del veneno es sólo para la competencia de los compañeros, no para la protección.

Mientras que el espolón permanece disponible para la defensa fuera de la temporada de reproducción, la glándula venenosa del ornitorrinco carece de secreción. Aunque los efectos secundarios se describen como insoportablemente dolorosos, este veneno no es letal para los humanos.

Muchos grupos de mamíferos arcaicos poseen espolones tarsianos similares, por lo que se cree que, en lugar de haber desarrollado esta característica de manera única, el ornitorrinco simplemente heredó su veneno de sus ancestros distantes. El ornitorrinco es la última demostración de lo que una vez fue una característica común de los mamíferos, y puede ser usado como modelo para los mamíferos, así como para la entrega de veneno y sus propiedades.

Ornitorrinco: Animal venenoso

Espolón y glándula crural

El veneno se produce en las glándulas crurales del macho, que son glándulas alveolares en forma de riñón ubicadas en la parte superior del muslo y conectadas por un conducto de pared delgada a un espolón calcáneo, o calcar, en cada miembro posterior. Las hembras de ornitorrinco, en común con las equidnas, tienen brotes rudimentarios de espolones que no se desarrollan (caen antes del final de su primer año) y carecen de glándulas crurales funcionales.

El espolón está unido a un hueso pequeño que permite la articulación; el espolón se puede mover en ángulo recto a la extremidad permitiendo un mayor rango de ataque del que permitiría un espolón fijo. El espolón se encuentra normalmente plano contra el miembro, pero se levanta cuando es necesario.

Veneno

El órgano crural libera una secreción venenosa que contiene no menos de diecinueve péptidos, a pesar de las partes no proteínicas. Aquellos péptidos que han sido secuenciados y distinguidos caen en tres clasificaciones:

  • Péptidos similares a la defensina (OvDLPs)
  • Péptidos natriuréticos tipo C (OvCNPs)
  • Factor de desarrollo nervioso (OvNGF).

Los OvDLPs se identifican, aunque sean inconfundibles, con los asociados a la creación de veneno reptil. Esto parece, en todos los casos, ser un caso de avance combinado de las cualidades del veneno a partir de las cualidades del marco de seguridad existente (defensinas). Un elemento especial del veneno es la proximidad de un D-amino corrosivo. Este es el principal caso conocido en el marco de los mamíferos.

El Ornitorrinco

Esto parece ser un ejemplo de evolución convergente de genes venenosos existentes del sistema inmunológico (defensinas). Una característica única del veneno es la presencia de un aminoácido D. Este es el único ejemplo conocido en sistemas de mamíferos.

Las diferentes sustancias químicas en el veneno tienen una gama de efectos que van desde reducir la presión arterial hasta causar dolor e incrementar el flujo sanguíneo alrededor de la herida. Se han observado efectos de coagulación durante experimentos en animales de laboratorio, pero esto no se ha observado consistentemente.

A diferencia del veneno de serpiente, no parece haber ningún componente necrosante en el veneno del ornitorrinco, aunque se ha observado algún desgaste muscular en casos de envenenamiento en humanos, es probable que esto se deba a la incapacidad de usar la extremidad mientras persisten los efectos del veneno.

No se sabe si el dolor causado es el resultado del edema asociado alrededor de la herida o si el veneno tiene un componente que actúa directamente sobre los receptores del dolor.

 ornitorrinco

Aunque el veneno de ornitorrinco tiene una amplia gama de efectos similares y se sabe que consiste en una selección similar de sustancias al veneno de los reptiles, parece tener una función diferente de los venenos producidos por especies no mamíferas: sus efectos no ponen en peligro la vida, sin embargo son lo suficientemente potentes como para causar un daño grave a la víctima, lo que puede conducir a una parálisis temporal.

No se utiliza como método para incapacitar o matar a las presas, y aunque actúa como mecanismo defensivo, sólo los machos producen veneno. Dado que la producción aumenta durante la temporada de reproducción, se teoriza que se utiliza como arma ofensiva para afirmar el dominio y controlar el territorio durante este período.

Efecto sobre los seres humanos

Aunque es lo suficientemente poderoso como para paralizar a los animales más pequeños, el veneno no es letal para los humanos. Sin embargo, produce un dolor insoportable que puede ser lo suficientemente intenso como para incapacitar a la víctima. La inflamación se desarrolla rápidamente alrededor de la herida de entrada y gradualmente se extiende hacia afuera.

Genoma del Ornitorrinco

La información obtenida de los estudios de casos muestra que el dolor se convierte en una hiperalgesia de larga duración que puede persistir durante meses, pero que suele durar desde unos pocos días hasta unas pocas semanas. Un informe clínico de 1992 mostró que el dolor severo era persistente y no respondía a la morfina.

En 1991, Keith Payne, ex miembro del Ejército Australiano y ganador de la Cruz Victoria (el premio más alto de Australia al valor) fue golpeado en la mano por un espolón de ornitorrinco, mientras trataba de rescatar al animal varado. Describió el dolor como «peor que ser golpeado por metralla«.

Un mes después seguía experimentando dolor en esa mano. En 2006, Payne reportó incomodidad y rigidez al realizar algunas actividades físicas, como usar un martillo. No se han reportado fatalidades humanas.

¿Qué sonido hace el Ornitorrinco?
El ornitorrinco hace un sonido bastante particular, similar a un gruñido y muy parecido al de una paloma utilizada para cazar.
Sonidos de Ornitorrinco

Ecología y comportamiento

El ornitorrinco es semiacuático, habitando pequeños arroyos y ríos en una extensa gama que va desde las frías tierras altas de Tasmania y los Alpes Australianos hasta las selvas tropicales de la costa de Queensland, tan al norte como la base de la Península del Cabo York.

En el interior, su distribución no es bien conocida; está extinta en el sur de Australia (aparte de una población introducida en la Isla Canguro) y ya no se encuentra en la parte principal de la Cuenca Murray-Darling, posiblemente debido a la disminución de la calidad del agua provocada por los extensos planes de agricultura y riego.

A lo largo de los marcos de las vías fluviales del frente costero, su existencia es caprichosa; tiene todas las características de ser ausente en algunos arroyos moderadamente sólidos, pero mantiene una cierta presencia en otros, por ejemplo, en el bajo Maribyrnong, que están muy degradados.

 ornitorrinco

En cautiverio, los ornitorrincos han sobrevivido hasta los 17 años de edad, y los especímenes silvestres han sido recapturados cuando tenían 11 años. Las tasas de mortalidad de los adultos en estado silvestre parecen ser bajas. Los depredadores naturales incluyen serpientes, ratas de agua, goannas, halcones, búhos y águilas. El bajo número de ornitorrincos en el norte de Australia se debe posiblemente a la depredación de los cocodrilos.

La introducción de los zorros rojos en 1845 para la caza puede haber tenido algún impacto en su número en el continente. El ornitorrinco es generalmente considerado como nocturno y crepuscular, pero los individuos también están activos durante el día, particularmente cuando el cielo está nublado.

El hábitat del ornitorrinco sirve de puente entre los ríos y la zona ribereña, tanto para el suministro de alimento de las presas como para los bancos donde puede cavar sus madrigueras de descanso y anidación. Puede tener un alcance de hasta 7 km (4,3 millas), con un alcance en el hogar de un macho que se superpone al de tres o cuatro hembras.

 ornitorrinco

El ornitorrinco es un nadador fenomenal e invierte mucha de su energía en el agua buscando alimento. Al nadar, puede ser reconocido por otros animales australianos de sangre caliente por la inasistencia de oídos inconfundibles. Único entre las criaturas bien evolucionadas, se empuja a sí mismo cuando nada por un movimiento de remo de los pies delanteros; aunque cada uno de los cuatro pies del ornitorrinco son palmeados, los pies traseros (que se sostienen contra el cuerpo) no ayudan al ímpetu, pero son utilizados para guiar la marcha con la cola.

La especie es endotérmica, manteniendo su temperatura corporal a unos 32 °C (90 °F), más baja que la mayoría de los mamíferos, incluso mientras se alimenta durante horas en agua a menos de 5 °C (41 °F). Las inmersiones duran normalmente unos 30 segundos, pero pueden durar más, aunque pocas superan el límite aeróbico estimado de 40 segundos. La recuperación en la superficie entre inmersiones suele durar de 10 a 20 segundos.

Cuando no está en el agua, el ornitorrinco se retira a una madriguera corta y recta de sección transversal ovalada, casi siempre en la orilla del río no muy por encima del nivel del agua, y a menudo oculta bajo una maraña protectora de raíces. Se dice que el tiempo promedio de sueño de un ornitorrinco es de hasta 14 horas por día, posiblemente debido a que come crustáceos, los cuales proporcionan un alto nivel de calorías.

Mini Documental sobre el Ornitorrinco

Conservación

Con la excepción de su desgracia en la provincia de Australia del Sur, el ornitorrinco posee una transmisión general indistinguible de lo que hizo antes de la colonización europea de Australia. En cualquier caso, se registran los cambios de hábitat y la discontinuidad de la dispersión por la alteración humana de su entorno natural.

No obstante, su plenitud actual y crónica es menos destacada y se supone que ha disminuido en número, aunque todavía se considera regular en la mayor parte de su área de distribución actual. (Ver artículo: Pointer).

La especie fue extensamente cazada por su pelaje hasta los primeros años del siglo XX y, aunque protegida en toda Australia desde 1905, hasta alrededor de 1950, aún corría el riesgo de ahogarse en las redes de las pesquerías continentales.

El ornitorrinco no parece, en todos los casos, estar en inminente amenaza de erradicación, ya que las medidas de protección han sido fructíferas, sin embargo, podría estar influenciado por la perturbación del entorno natural causada por las presas, el sistema de agua, la contaminación, la malla y la captura.

La disminución de las corrientes de conductos y los niveles de agua a través de períodos de sequía extrema y la extracción de agua para suministros mecánicos, hortícolas y locales se consideran además como un peligro. La UICN registra al ornitorrinco en su Lista Roja como «Casi Amenazado«.

Los ornitorrincos de todo el mundo se encuentran con los malos impactos de un par de enfermedades en la naturaleza; sin embargo, el estrés en Tasmania no tiene los impactos potenciales de una enfermedad causada por el parásito Mucor amphibiorum. La enfermedad (llamada mucormicosis) afecta simplemente a los ornitorrincos de Tasmania, y no se ha observado en los ornitorrincos del paisaje australiano.

Los ornitorrincos influenciados pueden crear lesiones en la piel o úlceras en diferentes partes de sus cuerpos, incluyendo sus espaldas, colas y patas. La mucormicosis puede matar a los ornitorrincos, provocar la muerte por contaminación auxiliar e influir en la capacidad de las criaturas para mantener la temperatura corporal y escarbar eficazmente.

La Subdivisión de Conservación de la Biodiversidad del Departamento de Industrias Primarias y Recursos Hídricos está colaborando con investigadores de NRM North y de la Universidad de Tasmania para determinar los impactos de la enfermedad en los ornitorrincos de Tasmania, así como el mecanismo de transmisión y propagación actual de la misma.

Gran parte del mundo fue informada sobre ornitorrinco en 1939 cuando la revista National Geographic publicó un artículo sobre el ornitorrinco y los esfuerzos para estudiarlo y criarlo en cautiverio. Esta última es una tarea difícil, y sólo unos pocos jóvenes han sido criados con éxito desde entonces, especialmente en el santuario de Healesville en Victoria.

La figura principal en estos esfuerzos fue David Fleay, quien estableció un arroyo simulado en un tanque para ornitorrincos en el Santuario de Healesville, donde la reproducción fue exitosa en 1943. En 1972, encontró un bebé muerto de unos 50 días de edad, que presumiblemente había nacido en cautiverio, en su parque de vida silvestre en Burleigh Heads en la Costa Dorada, Queensland. Healesville repitió su éxito en 1998 y de nuevo en 2000 con un tanque de arroyo similar.

Desde 2008, el ornitorrinco se ha criado regularmente en Healesville, incluyendo la segunda generación (los nacidos en cautiverio se crían en cautiverio). El zoológico de Taronga en Sydney crió gemelos en 2003, y la reproducción volvió a tener éxito en 2006.

 ornitorrinco

Perry el ornitorrinco

Perry el ornitorrinco (también conocido como Agente P o simplemente Perry) es un ornitorrinco antropomorfo de la serie de animación americana Phineas y Ferb. Perry fue creado por los cofundadores de la serie, Dan Povenmire y Jeff «Swampy» Marsh. Apareció junto con la mayoría de los actores principales en el episodio piloto «Montaña rusa».

Perry aparece como la estrella de la trama B en cada episodio de la serie, junto a su némesis Dr. Heinz Doofenshmirtz. Un personaje en su mayoría silencioso, su única característica vocal (un traqueteo del pico de Perry) fue proporcionado por Dee Bradley Baker.

Perry es el ornitorrinco mascota de la familia Flynn-Fletcher, y es percibido como insensato y domesticado. En secreto, sin embargo, vive una doble vida como miembro de una organización de espionaje de todos los animales conocida como O.W.C.A. (Organization Without a Cool Acronym).

Muchas entradas secretas a su guarida subterránea existen alrededor de la casa; como el lado de la casa, más notablemente el árbol bajo el cual sus dueños se sientan en el patio trasero, y varios otros objetos cotidianos que parecen eludir la atención de la familia. Perry también tiene entradas en Hawaii y Dakota del Norte.

Se involucra en batallas diarias con el Dr. Heinz Doofenshmirtz, un científico malvado que desea apoderarse del área Tri-estatal con artilugios oscuros que funcionan perfectamente de acuerdo a su función prevista, pero fracasa en la aplicación de ellos cada vez. (Ver artículo: Presa Canario).

Perry se convirtió en ornitorrinco debido a su aspecto llamativo y a la falta de conocimiento público del animal, lo que permitió a los escritores inventar cosas sobre la especie. La recepción crítica del personaje, tanto por parte de los profesionales como de los aficionados, ha sido considerablemente positiva.

La mercadotecnia del personaje incluye juguetes de peluche, camisetas, juguetes de madera, gafas y libros para colorear, además de apariciones en la literatura y un videojuego para la Nintendo DS en 2009.

Canción de Perry el Ornitorrinco

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