Reproducción y características del Tiburón Ballena

En esta ocasión conocerá todo lo relacionado con uno de los más fantásticos gigantes del mar, en efecto, no es otra cosa que las características del tiburón ballena, no solo es el animal acuático más grande del planeta, sino además, uno de los peces más antiguos que surcan las aguas marinas desde hace 60 millones de años.

Características del Tiburón Ballena

Características del Tiburón Ballena

Seguramente surge de inmediato la interrogante sobre ¿Cuáles son las características del tiburón ballena?, pues para dar respuesta a dicha pregunta, sólo debe revisar este completo post, donde se abordará cada una de esas particularidades sobre el tiburón ballena.

Como una de las principales características del tiburón ballena es que este gigantesco pez, efectivamente se concibe como el de mayor tamaño del planeta, con sus extensos 20 mts., y que ha sido el rey del mar durante más de 60 millones de años.

En este mismo sentido, se tiene que el morro de este tiburón es aplanado redondo; de gran boca que puede medir ella sola 1 1/2 m de ancho, la que abre no solo para comer, sino además para expulsar agua. Su enorme boca contiene variadas filas dentarias, que curiosamente no usa para cazar o masticar, pues son proporcionalmente pequeños.

De igual forma, otra característica del tiburón ballena y que resalta, es su tono gris oscuro degradado hasta tornarse blanco en la zona ventral. Su cuerpo igualmente está formado por franjas horizontales y lunares, muy similares al tablero de ajedrez, como otros animales, sus machas son únicas para cada uno de ellos, a tal efecto, los científicos se sirve de ellas para reconocerlos.

Porta 2 pares de aletas al dorso y pectorales; mientras al final de su cola portan una enorme aleta, que usan para impulsarse y desplazarse por el agua. Pese a ello, no goza de agilidad motora, moviéndose muy lento, en relación a otros animales similares, ya que solo alcanza los 5 km/h.

El tiburón ballena

Eventualmente se parece a la ballena, aunque sus costados son de color gris más intenso. Estos aprovechan sus sombras corporales para camuflarse y protegerse en su medio, de modo que cuando se observa desde la superficie, se confunde con el reflejo del sol en el lecho marino.

La gran cabeza del tiburón ballena es achatada, de ojos pequeños a cada lado de su aplanada cabeza, lo que origina un no muy buena visión, siendo el olfato el más relevante de sus sentidos, su hocico es redondo, con algunos pelos que sobresalen de nariz. Asimismo, optan de preferencia las aguas cálidas, por lo que tienen presencia en aguas tropicales.

Rhincodon typus

El nombre por el cual la ciencia bautizó al tiburón ballena es bajo el seudónimo de Rhincodon typus; pertenece al elasmobranquio orectolobiforme​, inédito del clan Rhincodontidae, y del Rhincodon. Este animal como se dijo anteriormente, es el pez de mayor volumen mundial. En las aguas de México este majestuoso animal está en serio peligro.

Nombre

Se conoce del tiburón ballena, que el primogénito individuo documentado ostentaba un tamaño de 4,6 mts., capturado en las costas de Table Bay, Sudáfrica, en 1828. El mismo se vendió por 6 £; actualmente se exhibe un holograma del mismo en el Centro Natural de historia, en París.​ De igual forma, se dio la primera cita científica en 1829, a cargo de Andrew Smith, médico castrense británico, en Ciudad del Cabo.

En dicha cita, describió cada detalle del animal, desde entonces se le llamó como se conoce hoy día, tiburón ballena, en atención a la morfología del pez, por tratarse de un tiburón pero con una extensión corporal similar al de la ballena. Este gran animal en la religión vietnamita se le adora y reconoce como a una deidad, llamado Ca Ong, que significa Señor Pez. Además del citado nombre, se le suele llamar también como pez dominó, damero, pez dama, o bien por el clásico juego de mesa de ajedrez.

Características del Tiburón Ballena

Anatomía

En cuanto a la anatomía del pez, este también tiene sus características del tiburón ballena, como es su zona ventral blanca, y sus dorsales grises, en un tono más subido que la mayoría de sus pares; porta multitudes de lunares, franjas horizontales y verticales en blanco o amarillo, muy similar a un tablero de ajedrez.

Su gruesa piel alcanza hasta un grosor de unos 10 cm; de forma hidrodinámica, larga y fuerte, con algunos tonos resaltantes de forma longitudinal en la cabeza y costados. Posee 5  pares de grandes branquias, con rendijas voluptuosas. Pese a su nombre y eventuales confusiones, el tiburón ballena no tiene ninguna filiación con la ballena azul o las orcas; pues este obedece solo a un tiburón, por cierto, el más grande de su familia.

Por su tamaño, este pez es inconfundible, pero difícil de ubicar en los mares. Otro ejemplar de este fantástico animal, fue en 1947, aledaño a la isla de Baba, en Karachi, Pakistán. Ostentaba un tamaño de 12,65 mts. y un peso que supera en tonelaje los 21,5. No obstante, se han referido numerosos relatos de tiburones ballena de mayor tamaño, aunque de ellos no existen datos o evidencias científicas que prueban su veracidad.

En 1868, el botánico irlandés Edward Perceval Wright, mientras veraneaba ets, las islas Seychelles, observó algunos especímenes de tiburones ballena, y aseguró haber visto ejemplares de más de 15 metros de longitud, e incluso, alguno que sobrepasaba los 21 metros.

Sobre él se han publicado variados datos, como en 1925, por Hugh McCormick Smith, quien aseguraba avistar un tiburón ballena gigantesco, capturado por una trampa de bambú en Tailandia en 1919. Por ser tan grande y pesado no se pudo desembarcar a tierra, pero Smith señaló que su tamaño podría ser por lo menos de 17 mts. y su peso oscila las 37 toneladas, pese a que luego se abultaron estos números, llevándose a afirmar que medía 17,98 mts. con un peso de 43 toneladas.

Características del Tiburón Ballena

De hecho hubo avisos sobre estos tiburones de 23 mts. De igual forma, en 1934, la nave Margani se topó con un ejemplar mientras surcaba el sur del océano Pacífico, golpeando el navío, bloqueando la proa del barco, se dice que tenía un tamaño de 4,6 mts., por un costado del barco y 12,3 mts. por el otro. Pero de cualquier forma no hay registros de estos sucesos, siendo por tanto leyendas del mar.

Comportamiento

Otra de las características del tiburón ballena, es que es un animal, sobre todo solitario. Siendo poco habitual hallarlos conviviendo en grupos, a pesar de que en áreas con mucha comida pueden reunirse unos 3 ó 4 ejemplares de ellos, pero solo comparten momentáneamente el mismo lugar.

Asimismo, tampoco se conoce mucho sobre su comportamiento y hábitos de este gran animal, pues es esquivo y discreto. Su mermada población y los enormes ambientes que ocupa, no permiten ubicarlos y seguirlos efectivamente por los científicos.

De igual forma, es posible colocar como ejemplo al tiburón ballena para desestimar los mitos sobre la agresión de los tiburones hacia las personas. Pues se tiene que no solo es dócil, sino que existen testimonios de buzos, que certifican que estos son gentiles, juguetones y dejan que los acaricien, ya que les encanta.

Hábitat

El medio natural de estos grandes tiburones son los océanos y mares templados, o en las periferias de los trópicos, aunque se pueden avistar uno que otro en corrientes más frías, como las costas de Nueva York. Se estima que son perennes, aunque en ciertas temporadas navegan amplias distancias hacia algunas costas, como:

  • Ningaloo Reef en Australia Occidental.
  • Utila en Honduras.
  • Donsol y Batangas en Filipinas.
  • Isla de Holbox en el estado de Quintana Roo.
  • Yucatán y Baja California, México.
  • Costas de Venezuela, ocumare de la Costa.
  • Islas del archipiélago de Zanzíbar, Pemba y Unguja.
  • Costa de Tanzania, en Ceiba y en el archipiélago de las Perlas en Panamá.

Es posible hallarlos también mar adentro o aledaño a las costas, ingresando a lagunas o zonas coralinas, así como en los drenajes de los ríos. Sobre las preferidas de su hábitat, es sobre el rango de los ±31° de latitud, y a un fondo de 700 mts. Los machos pueden ubicarse  en zonas más dispares, y las hembras prefieren mantenerse en espacios más específicos.

Es posible que la mayor concentración de tiburones ballena se hallen en las aguas de Filipinas, de preferencia durante los meses de enero y mayo; ello atendiendo a las condiciones ideales brindadas por la climatología de esta región, además de la cuantiosa y apetitosa cantidad de comida, en razón de lo cual estos enormes tiburones se dirigen a estas zonas costeras.

Alimentación

El tiburón ballena es uno de los 3 tipos de tiburones que ingieren su comida a través de un mecanismo de filtración del líquido, además del peregrino y el boquiancho. Basa su dieta básicamente de fitoplancton, necton, macro algas, y krill, aunque eventualmente también puede consumir:

  • Crustáceos, como larvas de cangrejo.
  • Calamares.
  • Peces pequeños, como son las anchoas, sardinas y la caballa.
  • El delicioso atún.

A pesar de sus numerosos dientecillos que posee este majestuoso tiburón, estos no tienen ninguna función determinante para que este se alimente, inclusive, comparado con su tamaño, estos son pequeñísimos. Donde en vez de usar su diminuta dentadura, el tiburón ballena succiona gran volumen de agua, y mientras cierra la boca filtra el agua por medio de sus peines o rejillas branquiales.

En cuestión de breves intervalos temporales logra cerrar la boca, entonces sus rejillas branquiales se abren y cierran, donde el plancton queda inmerso en sus dentículos dermales. Dicho proceso de filtrado impide que pase el líquido entre las branquias, al igual que bocados más mayores a los 2 ó 3 ml. de diámetro queda atrapado, siendo inmediatamente tragados.

En este sentido, se evidencia que estos animales emiten una especie de tos, como un mecanismo de limpieza que expulsa la acumulación de sedimentos alimenticios en sus branquias. Para buscar su alimento, hace uso de su agudo olfato para detectar los peces o volúmenes de plancton, aunque en lugar de tomar el agua frecuentemente, es capaz de expulsarla por medio de sus branquias, absorbiendo el agua a una velocidad de 1,7 l/s. De igual forma no requiere avanzar mientras come.

Ocasionalmente se le evidencia en pose vertical, con movimientos superiores e inferiores cuando bombea, filtrando el agua eficazmente, en contraposición al tiburón peregrino, que posee una manera más tradicional para comer y no bombea el agua, sino que con el nado traslada líquido hacia sus branquias.

Además de ello, suele congregarse en las periferias de los arrecifes de la costa caribeña de Belice, complementando su alimento diario con las huevas del pargo cubera, que las coloca en las fases lunares del cuarto creciente y menguante de la Luna, durante los meses de mayo, junio, y julio respectivamente.

Distinto de otros grandes peces, el tiburón come de manera más pasiva, esto quiere decir, que no caza su alimento. Pues su mecanismo para alimentarse consiste en abrir su gran boca y engullir todo lo que entre en ella.

Contrariamente este potente y magnífico animal se mantiene en quietud, mientras bombea el agua en el interior de su gran boca, y la limpia su alimento por medio de sus enormes branquias. Siendo capaz de filtrar hasta 6 mil litros de agua cada hora, donde aquello que no sale por las branquias es comida.

Su nutrición es rica y diversa, al tiempo de que depende de la región por la que se halle en ese instante, aunque normalmente su alimento más frecuente es el krill, conocido como fitoplancton, y algas. Pero como no es un animal selectivo, su dieta también puede estar compuesta de crustáceos, calamares o bancos de peces pequeños como las sardinas.

Reproducción

Sobre su reproducción, su forma de hacerlo no ha sido esclarecido suficientemente y no están claros aún. En tal sentido, a través de observaciones de algún ejemplar hembra en los años de 1910, se percataron que esta contenía unos 16 huevos en uno de sus oviductos, por lo que se dedujo equivocadamente que eran vivíparos.

De igual forma, en 1956 se llevó a cabo un estudio de un huevo hallado en las costas mexicanas, y todo apuntaba a que se trataba de animales ovíparos, no obstante, a mediados de 1996 se descubrió una hembra en las aguas de Taiwán, contentiva de cerca de 300 huevos, la mayor cantidad documentada de todas los tipos de tiburón, lo que demostraría que son ovovivíparos. Se evidenció que sus crías emergen del huevo en el interior de su madre, quien pare las crías vivas.

Estos tiburoncitos recién nacen suelen tienen una talla entre los 40 y 60 cm., aunque se conoce muy poco de los mismos, visto que los individuos jóvenes rara vez se avistan, por lo que se llevado a cabo estudios morfométricos, ni se conoce lo suficiente sobre su desarrollo y evolución. Se estima en este sentido, que estos llegan a la madurez reproductiva cerca de los 30 años, con unos 9 mts de tamaño, y que poseen una expectativa de vida media de unos 100 años, lo que además los coloca como uno de los pocos animales más longevos del mundo.

Dado lo tardío de su madurez sexual, es que resulta difícil su reproducción y se encuentra en eminente amenaza, a diferencia de otros animales que se reproducen de forma rápida. Y que pese a ser ovovivíparos sus huevos permanecen en el interior de la hembra hasta que las crías están totalmente desarrolladas y para nacer.

El tiburón ballena

Zonas de avistamiento

Además de las regiones acuáticas ya mencionadas que eventualmente se pueden observan a estos gigantes, existen otras áreas con altas posibilidades de avistamientos, tales como son:

  • El Caribe.
  • El Golfo de México.
  • Norte de las Galápagos.
  • Los Cocos.
  • Malleco.
  • Mar de Cortés.
  • Hawaii.
  • Papúa Nueva Guinea.
  • Indonesia.
  • Mar de Andamán.
  • Islas Maldivas.
  • El Mar Rojo.
  • Sudáfrica.
  • Natal.

Migración

Sobre los trazados migratorios previstos en México sobre el tiburón ballena, se han llevado algunas investigaciones, específicamente 2 en forma paralela, uno en el noroeste de ese país y otro en el sureste. Estos han permitido comprobar que este animal no posee tales patrones establecidos en migración, de allí que se le observe en tantos lugares distintos.

Cerca del 20 % de los tiburones ballena jóvenes que arriban al golfo de California se despliegan entre las bahías de los Ángeles y la Paz. Mayormente se desplazan entre 2100 y 4900 km. En su juventud permanecen inmerso en el golfo de California, seguramente como un modo de protección de sus depredadores, así como fuente segura de alimento.

Mientras que los adultos se dirigen al sur y las hembras en gestación se alejan del golfo de California. Algunas entidades naturistas como National Geographic han seguido durante 9 años por vía satélite, algunos patrones de migración de esta especie. En ellos se ha podido evidenciar que entre mayo y septiembre en cierta región norteña de la península de Yucatán se juntan hasta 800 peces, dado la riqueza del plancton.

Luego estos retornan más o menos en 6 años al mismo lugar e incluso, vuelven durante varios períodos seguidos, para desplegarse después en zonas aledañas. Las 12 regiones básicas de avistamiento se hallan entre el oeste de Australia e Indonesia, hasta Belice, pero no pueden equipararse en cantidad con el Caribe.

Pero se conoce que esta animal se dirige cada primavera a la plataforma continental de la costa oeste central de Australia. Pues allí la reproducción del coral del Arrecife de Ningaloo, que se halla en esa área, es fuente segura y abundante de alimento para el tiburón ballena.

Amenazas

Primeramente, la amenaza para la conservación de este gigante se encuentra determinada por las propias particularidades inherentes del propio animal, como por ejemplo lo tardío en su madurez sexual. Pues tal condición biológica no permite su reproducción y el remplazo natural de los ejemplares muertos en un corto plazo, como casi todos los animales.

Como otra de las características del tiburón ballena, cuando se compara con otros similares, es que el mismo es inocuo para el ser humano, aunque se debe acotar que actualmente está seriamente en peligro, es capturado con propósitos artesanos y consumir su carne.

Relación con el hombre

Este gigante, pese a su tamaño, resultan benigno para las personas. A diferencia de la fama que tienen sus pares tiburones como voraces devoradores del hombre. Cuando ciertamente son cariñosos y juguetones con los buzos. De hecho, hay versiones, sin confirmar, sobre dichos seres que emergen a la superficie boca arriba para que el buzo les frota la panza y les extraiga los parásitos.

De igual forma, existen puntos específicos relacionados con la industria del ecoturismo donde se pueden dirigir la personas, además de buzos y turistas a bordo de lanchas para interactuar con este animal, estos puntos son:

  • Frente de la península de Yucatán en la isla de Holbox.
  • Islas de la Bahía de Honduras.
  • Islas Maldivas.
  • Islas Galápagos de Ecuador.
  • Filipinas.
  • Tailandia.
  • Mar Rojo.
  • Ningaloo Reef.
  • Isla de Navidad de Australia Occidental.
  • Tofo Beach en Mozambique.
  • Bahía de Sodwana en Sudáfrica.
  • Australia Occidental.

Ahora, el mayor volumen del tiburón ballena del planeta está en Filipinas. Donde durante los meses de enero a mayo, se agrupan en las costas de poco calado de Donsol, en la provincia de Sorsogon. Allí los buceadores se han visto cara a cara con los tiburones ballena en Puerto Rico, en República Dominicana y las islas Seychelles.

Mientras que en diciembre y septiembre, también es posible conseguirse con alguno de ellos en la bahía de La Paz, en territorio mexicano de Baja California Sur, así como de mayo a septiembre en la costa noreste de ese mismo país, en Quintana Roo. Más reciente, se han visto en las cercanías de la isla Tenggol, en la costa oeste de Malasia Peninsular, donde también hay diversos  arrecifes de coral muy visitado por dichos peces, como la isla Redang o la isla de Kapas.

Estado de conservación

Como bien se adelantó, el tiburón ballena es blanco de captura local y de compañías del ramo en diversas regiones costeras donde se les puede observar eventualmente; su población total actual se desconoce, aunque según la UICN, está valorada como un animal en peligro potencial.

En razón de ello, está prohibida y castigada su captura, venta, importación y exportación con fines comerciales. En Filipinas se legisla desde 1998 y en Taiwán desde el 2007, en cuyo​ país anualmente se asesinaban unos 100 tiburones ballena. Estas muertes se hacían por su carne y otros fines.

En cautiverio

Aunque por su tamaño resulta casi imposible tenerlo en cautividad, existen algunos espacios donde se exhibe este animal, como es la atracción del Acuario Kaiyukan, en Osaka, Japón, donde su principal atracción es un tiburón ballena, y desde el 2005, 3 más de ellos se estudian en cautiverio en el Acuario Churaumi de Japón.

Mientras que en el Acuario de Georgia, también permanecen 4 de estos tiburones, 2 machos​ y 2 hembras. En este mismo acuario, Ralph y Norton, habían 2 tiburones machos, ambos murieron, uno en enero de 2007 y el otro en junio del mismo año. Mientras que los  2 machos de la actualidad en el acuario datan del 2006 con el fin de estudiar su reproducción en cautiverio.De hecho estos animales eran un delicioso manjar en los países asiáticos.

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