Estrella de Mar: ¿Qué es? y Características

Alguna vez hemos visto una Estrella de Mar, son hermosos animales marinos que a pesar de que viven en el mar no son peces, existen de ellas, más de 1.500 especies con una gran variedad de colores, formas y tamaños. Diversas culturas las consideran un símbolo de la vida marina y de las zonas costeras. Aquí aprenderemos, ¿cómo es una Estrella de Mar?, además de sus características.

ESTRELLA DE MAR

¿Qué es una Estrella de Mar?

Las estrellas de mar son animales marinos que únicamente habitan en aguas saladas, pueden vivir en todos los océanos en ambientes fríos y tropicales, igualmente habitan en las profundidades del mar, así como en zonas de mareas bajas. Pertenecen a la familia de los equinodermos que conforman un grupo de animales marinos que presentan un conjunto de rasgos físicos únicos, como es su esqueleto, el tejido que lo cubre, simetría, y su sistema vascular.

Una de sus características principales radica en su auto-regeneración, que consiste en la capacidad de regenerar un brazo perdido y hasta otro cuerpo a partir de ese brazo. Las estrellas de mar, además cuentan con una amplia variedad de formas de cuerpo y métodos de alimentación. Las propiedades de su piel las protege de los depredadores e igualmente su variedad de colores les sirven como camuflaje.

Las estrellas marinas suelen tener simetría pentaradial, es decir, poseen cinco partes iguales alrededor de su boca, cuando son adulta, sin embargo, existen especies que poseen desde seis hasta un máximo de 50 brazos. Por lo general tienen un disco central y alrededor los brazos, cuya cantidad varía de acuerdo a la especie, la superficie superior puede ser lisa, granular o espinosa, sus colores brillantes poseen diversos tonos de rojo, naranja, azul, gris o marrón.

Evolución y Clasificación de la Estrella de Mar

La existencia de las primeras Estrellas de Mar que se conoce, son el de era Paleozoica, pero se conoce que sufrieron en dos ocasiones una extinción durante los periodos geológicos del Devónico Tardío y el Pérmico Tardío, de la misma era Paleozoica, en donde numerosas especies terminaron extinguidas.

Sin embargo, algunas especies descubrieron cómo resistir la extinción, apareciendo después de 60 millones de años durante el Jurásico Temprano y al comienzo del periodo inicial del Jurásico Medio. De la existencia de estos equinodermos se tiene una variedad de registros fósiles, siendo el más antiguo procedente del periodo geológico del Cámbrico, de unos 540 millones de años.

ESTRELLA DE MAR

La clasificación taxonómica o científica de las estrellas de mar es la siguiente: pertenecen al Reino Animalia, del filo Echinodermata (equinodermos), clase Asteroidea, del orden Forcipulatida, familia Asteraceae, género Asterias, de la especie A.Rubens, con cuerpo aplanado formado por un disco pentagonal de cinco brazos o más.

Características de la Estrella de Mar

Es importante destacar que la estrella de mar cuenta con una gran variedad de características, a pesar de que es un ser vivo no posee cabeza ni cerebro, posee unas células especiales en la piel que envían señales a través de una red de nervios que le permiten saber todo lo que sucede a su alrededor, lo que le permite saber cómo moverse de acuerdo a la situación presente.

Generalmente tienen 5 brazos, a pesar de que algunas variedades pueden alcanzar hasta los 50 brazos, estos brazos se originan desde el centro del cuerpo, donde se encuentra la boca, pudiendo ser cortos o alargados. Por la textura de su piel que es calcificada, le permite ocultarse de sus depredadores y además por las células sensoriales perciben la luz, las corrientes marinas, y todo lo que sucede a su alrededor.

Las estrellas de mar alcanzan una longitud de 10 a 15 centímetros de diámetro, pero el tamaño varía de acuerdo a la especie, pueden llegar a pesar hasta 5 kg., su esperanza de vida es de hasta 35 años, si cuenta con condiciones favorables.

A pesar de la calcificación del cuerpo, se desplazan de un lugar a otro arrastrándose, ya que no pueden nadar, pero existen especies que son capaces de mover algunas extremidades. Por medio de las puntas de los brazos perciben la luz que les ayuda a encontrar el alimento.

¿Qué sabes de las estrellas de mar?

Una de las características de la estrella de mar más importante es su capacidad de regeneración, cuando alguno de sus brazos se rompe, es regenerado rápidamente y puede ser que el brazo desprendido permanezca vivo varias semanas. Sin embargo, las estrellas del género Linckia, son capaces de regenerar su cuerpo a partir de un brazo roto.

En cuanto al comportamiento de la Estrella de Mar, podemos decir que son los animales más tranquilos del ecosistema acuático, tienen hábitos nocturnos para realizar sus actividades, por lo que en el día generalmente se encuentran inactivas. La estrella de mar contiene un material antiadherente que posee propiedades curativas al repeler bacterias y virus que están presentes en ciertas enfermedades de los seres humanos, como la artritis y la fiebre del heno.

Específicamente, la especie denominada como la estrella de mar espinosa, tiene el cuerpo cubierto de un líquido pegajoso que contiene varias sustancias químicas que podrían ser utilizadas para la elaboración de nuevas medicinas.

Debido a que las estrellas de mar logran mantener siempre la superficie de su cuerpo limpia, a pesar de que continuamente bacterias, larvas, virus y todo tipo de organismos buscan un lugar donde vivir, esta especie de superficie evita que estos organismos se le peguen, es por esta característica que los científicos consideran que esta superficie contiene propiedades antiinflamatorias.

Cualquier tipo de inflamación se considera como una respuesta natural del organismo cuando ocurre una lesión o infección, pero las condiciones inflamatorias también pueden ser causadas cuando el sistema inmune pierde el control.

Esto puede suceder porque los glóbulos blancos se acumulan y se pegan a las paredes de las arterias, lo que provoca daños en el tejido, es por lo que investigadores creen que un tratamiento basado en la viscosidad de las estrellas de mar podría cubrir nuestros vasos sanguíneos, de la misma forma como esta sustancia cubre el cuerpo de la estrella de mar, previniendo la acumulación de los glóbulos blancos en las inflamaciones.

Tipos de Estrella de Mar

Existen miles de especies de Estrellas de Mar con diferentes características en cada una de ellas, se encuentran en todos los océanos, desde aguas tropicales hasta aguas muy frías, la variedad que posee cinco brazos es la más común, pero se han encontrados especies con hasta 40 o más brazos. Entre las más conocidas tenemos:

Brisingida

Esta orden está compuesta por 2 familias, 17 géneros y 111 especies. Pueden presentar desde 6 hasta 16 brazos largos y delgados que utilizan para su alimentación. Viven en aguas profundas.

Forcipulatida

Este tipo de estrella de mar se compone de 6 familias, 63 géneros y 269 especies, presenta pies que son visibles en la superficie del cuerpo, que constan de un tallo corto con tres huesecillos esqueléticos, además de ventosas con puntas planas. Estás especies son comunes en las regiones templadas del Atlántico Norte, así como en aguas frías. ​

Notomyotida

Esta orden está compuesta por 1 familia, 8 géneros y 75 especies, sus brazos son flexibles con bandas de músculos longitudinales a lo largo de su superficie dorso-lateral interna y carecen de ventosas en las patas tubulares. Habitan en aguas saladas y profundas.

Velatida

Esta estrella marina es de 4 familias, 16 género y 138 especies. Tienen un cuerpo grueso con un gran disco central y depresiones interradiales. Habita generalmente en aguas profundas y frías, poseen una forma pentagonal, con cinco hasta quince brazos. La mayoría tienen con esqueletos poco desarrollados, con válvulas espinosas y pápulas, distribuidas ampliamente en la región opuesta a la boca.

Valvatida

Esta orden está conformada por 16 familias, 172 géneros y 695 especies, u cuerpo es de gran volumen, la gran mayoría posee cinco brazos con pies ambulacrales, tienen placas marginales en el disco y los brazos, y los principales pies parecen a pinzas.

Paxillosida

Este tipo de estrella está compuesta por 7 familias, 48 géneros y 372 especies. Poseen placas marginales y tienen pies que se adhieren a las rocas in ventosa, además, su estómago no sale del cuerpo para alimentarse, careciendo de un ano, con abundantes pápulas en la zona opuesta a la boca. En su mayoría habitan en las zonas de fondos blandos de arena o barro.

Spinulosida

Esta estrella marina conforma 1 familia, 8 géneros y 121 especies, carecen de pies y todos tienen un esqueleto delicado con pequeñas placas marginales en el disco y los brazos. Poseen numerosos grupos de espinas bajas en la superficie contraria a la boca. Una representante de esta especie es la estrella de mar de color rojo Echinaster sepositus.

Marthasterias glacialis

Este tipo de estrella pertenece a la familia Asteriidae, además es el único miembro del género Marthasteria, se ubica en el este del Océano Atlántico, generalmente tiene un tamaño de 80 centímetros, pero alguna puede llegar a ser más pequeña, sus brazos están conformados por tres filas de espinas, estas estrellas presentan una variedad de colores, que pueden ser verde, gris o marrón.

Viven en ambientes poco iluminados en sustratos rocosos, arenosos e incluso fangosos. Se alimenta de huevos, pero en la edad adulta come erizos, otras estrellas de mar y caracoles.

Ophiuroidea o Estrella de Arena

Posee un cuerpo pequeño y aplanado formado por un disco central redondo conformado por cinco brazos articulados finos y largos pudiendo presentar ramificaciones. Cada brazo está compuesto por vértebras, articuladas entre sí, unidos por músculos y cubiertos por placas, no poseen ventosas pero si tienen una musculatura muy desarrollada.

La boca está compuesta por cinco placas móviles que actúan como mandíbulas, carecen de ano, por lo que su tubo digestivo es incompleto, los materiales de desecho son expulsados por la boca.

Su sistema de reproducción es asexual, se puede regenerar totalmente a partir de un solo brazo que por cualquier razón se haya desprendido. Poseen sexos separados, aunque unas pocas especies son hermafroditas, incuban sus crías en una especie de saco, por lo que las crías salen al exterior a través de las hendiduras genitales o rompiendo el disco central por su cara opuesta a la boca.

En la parte superior del cuerpo tiene una especie de lentes microscópicos que funcionan como un gran ojo compuesto, que les permiten producir una imagen clara.

Linckia laevigata o Estrella de mar azul

De esta estrella de mar se conocen aproximadamente unas 2.000 especies, que incluyen cinco clases: la clase Crinoidea, la Holothuroidea, la Echinoidea, la Asteroidea y la Ophiuroidea. Habitan los fondos marinos de barro, arena, sobre las rocas, y en medio de las algas.

Esta especie de estrella de mar posee cinco brazos cilíndricos con una terminación totalmente redondeada, a diferencia de las otras especies que poseen una terminación puntiaguda. Su color es especialmente llamativo, por ser muy brillante. Puede llegar a tener un tamaño de aproximadamente 40 o 50 centímetros.

Como mecanismo de defensa utiliza saponinas, que es una especie de líquido jabonoso, que no permite que los depredadores se puedan acercar. Generalmente se localizan a una profundidad de 60 metros, por lo que se pueden ver fácilmente, ubicándose en el Océano Indo Pacífico, desde África hasta las aguas de Hawái.

Su alimentación la constituyen algas filamentosas, que se encuentran en arenas o en rocas. Para su reproducción el macho y la hembra sueltan sus huevos y los mismos, se alimentan y desarrollan en unos pocos días mediante larvas, en unos 30 días salen a la superficie, la apariencia de la larva es igual a la especie adulta pero mucho más pequeña.

¿Cómo es el cuerpo de la Estrella de Mar?

La estrella de mar posee un complejo sistema nervioso conformado por una serie de redes y anillos que envían la información a los brazos para que estos ejecuten el movimiento. No puede sobrevivir fuera del agua por su sensibilidad a la luz y a los cambios de temperatura, así como también es muy sensible al tacto.

Sus movimientos de locomoción son ejecutados por sus brazos como su fueran una rueda, en donde cada extremo del brazo tiene un ojo para percibir luz y oscuridad, así como para detectar el movimiento de otros animales. Por medio de lo gránulo de su pared corporal obtiene el oxígeno del agua.

Así mismo, el cuerpo también cuenta con un sistema circulatorio, conformado por anillos alrededor de la boca y alrededor del sistema digestivo.

Pared corporal

La pared corporal está compuesta por tres capas: una epidermis exterior, una dermis de tejido conectivo, y un peritoneo interior delgado, con músculos circulares y longitudinales. La dermis está conformada por placas óseas, con gránulos externos, tubérculos y espinas, así como con protuberancias con paredes finas que pasan a través de la pared corporal, que tienen una función respiratoria.

Sistema digestivo

El aparato digestivo de una estrella de mar, está constituido por una boca en posición ventral, un estómago que se puede salir del cuerpo, volteando la parte interior hacia el exterior, y un intestino corto finalizando en el recto, que en algunas especies no existe. Con sus miles de pies que terminan en ventosas, sostienen la comida aferrada a la parte ventral de cualquiera de sus brazos.

La boca de las estrellas de mar se encuentra ubicada en el centro del disco oral, rodeada por una membrana denominada peristomial que posee un esfínter, ésta boca cuenta con un esófago de tamaño pequeño conectado directamente con el estómago, que a su vez está dividido en dos estómagos, el cardíaco y el pilórico.

El estómago cardíaco se localiza en el centro del disco y ocupando la mayor parte de su tamaño, tiene un gran cantidad de pliegues, cuando aumenta su tamaño puede voltearse y expulsar lo que tenga en su interior para realizar una digestión externa que puede demorar alrededor de 10 horas, permaneciendo el estómago todo ese tiempo en la parte exterior del cuerpo de la estrella de mar, y en el interior se mantiene la presa.

El estómago pilórico está compuesto por una serie de glándulas digestivas encargadas de secretar enzimas digestivas que son las que absorben los nutrientes de los alimentos.

Básicamente la alimentación de la Estrella de Mar, está constituida por la ingesta de moluscos, crustáceos y otros animales marinos, a pesar de que puede comer cualquier cosa del tamaño de su brazo o de un tamaño menor. La boca está rodeada por una membrana flexible que da paso al esófago, que a su vez conduce al estómago cardíaco, porción que se sale durante la alimentación para realizar la digestión. El estómago cardíaco posee una serie de músculos retractores, responsables de que el estómago se vuelva a introducir en el cuerpo.

Sistema nervioso

El sistema nervioso de la Estrella de Mar, está conformado por un anillo nervioso oral, de allí se originan los brazos radiales, así mismo, este anillo controla el movimiento de todos los pies de la estrella de mar, responsables de la coordinación del equilibrio de la estrella de mar y de sus sistemas de dirección. Gracias a las células ambulacrales, tienen desarrollados los sentidos del tacto, el olfato y el gusto, que responden a los estímulos químicos, físicos, luminosos y táctiles.

Los pies, las espinas y los pedicelarios son sensibles al tacto, mientras que los ojos, ubicados a lo extremos de los brazos son sensibles a la luz, a sustancias químicas, por lo que utilizan esta sensibilidad para localizar alimentos.

Lo ojos que están ubicados al extremo de los brazos están conformados por células epiteliales pigmentadas que reaccionan a la luz, cubiertos por una gruesa cutícula transparente que actúa como protección.

Locomoción

Las estrellas de mar se mueven de un lugar a otro arrastrándose ya que no pueden nadar, sus brazos cuentan con una especie de pinzas y ventosas que permiten que se arrastre lentamente por el fondo del mar, de igual manera, en la punta de los brazos tienen sensores que les permiten percibir la luz.

Estrellas en movimiento

Para su movilización utilizan un sistema vascular acuífero que permite la entrada de agua que circula hacia el canal radial, llevando el agua hasta los pies, que al comprimirse con fuerza, sale al sustrato para realizar el movimiento moviendo los tentáculos y los pies ambulacrales. Los pies ambulacrales se adhieren a la superficie y se mueven en una onda, con una parte del cuerpo conectándose a la superficie, las estrella de mar se desplazan a muy poca velocidad.

Respiración y excreción

Las estrellas de mar tienen una manera muy particular de realizar la respiración, para obtener el oxígeno del agua, utilizan unas pápulas, que son una especie de abultamiento, o branquias dermales, distribuidas por toda la parte exterior del cuerpo de la estrella, que permiten el intercambio de gases entre la hemolinfa, una especie de líquido circulatorio y el agua.

Como no tiene órganos excretores especiales, la excreción de desechos se realiza a través de los pies ambulacrales y las pápulas, los materiales residuales se trasladan hacia las puntas de las pápulas donde son expulsadas en el agua circundante. Una parte de los desechos puede ser excretada por las glándulas pilóricas. ​

Metabolitos secundarios

Las Estrellas de Mar están expuestas a la acción de bacterias, hongos y virus, algunos de ellos dañinos, por lo que han desarrollado una serie de compuestos denominados metabolitos secundarios, que actúan como mecanismo de defensa antimicrobianos.

Los Ojos de las Estrellas de Mar

Diversas investigaciones han descubierto que algunas estrellas de mar tienen ojos bien desarrollados que les permiten ver incluso en lugares donde no llega la luz del sol, igualmente algunas especies dependen únicamente de sus ojos para reconocer el lugar donde habitan y para encontrar alimento que se encuentra a corta distancia. Este descubrimiento se considera muy importante en la evolución de las especies, ya que se consideraba que las estrellas de mar únicamente se orientaban por el sentido del olfato.

La localización de los ojos se ubica en la punta de cada brazo de las estrellas de mar, y en aquellas especies que los poseen no tienen mayores diferencias, A pesar de los estudios realizados, la visión de las especies que se encuentran en zonas donde no llega la luz, todavía no se podría afirmar que pueden ver o incluso si estas poseen ojos en sus brazos, no obstante de que las estrellas de mar carecen de cerebro, ya que teóricamente es el encargado de procesar las imágenes en los seres vivos que poseen ojos.

En las estrellas de mar que habitan en ambientes costeros, donde llega la luz solar, se asegura que en todas estas especies poseen ojos que se asemejan a los ojos que poseen los animales artrópodos y a los ojos de la mayoría de los insectos.

En el estudio para determinar la presencia de ojos en las estrellas de mar, se utilizaron exámenes ópticos y morfológicos, que a su vez pudieron estimar la calidad de la visión. De la misma manera, el estudio se aplicó para las especies que se localizan en las profundidades del mar donde no se desarrollan los procesos de fotosíntesis, con el fin de determinar si existía algún tipo de bioluminiscencia.

Este descubrimiento de los ojos en estrellas de mar en aguas profundas que presenta variaciones en la calidad óptica determina que en cada especie en particular es diferente, debido a que en los ecosistemas marinos y lacustres la zona fótica es aquella en la que penetra la luz del sol. En los mares donde las aguas son transparentes esta área llega aproximadamente a los 200 metros de profundidad y a partir de los 700 metros la intensidad de la luz se disminuye a la cantidad de luz que se puede observar en la superficie.

En las estrellas de mar que poseen ojos pero sin óptica, tienen una visión muy limitada, los estudios realizados a la especie Linckia laevigata, en los arrecifes de coral de las costas de Japón, se pudo determinar que su visión era escasa, incluso con ojos y que si se le alejaba mucho del arrecife de coral, la estrella se perdía, además de que esta especie cuando se siente en peligro, cierra la ranura ambulacral en la punta de sus brazos, ocultando sus ojos y quedándose ciega.

En cuanto a la similitud que presentan los ojos de las estrellas de mar en relación a los ojos de los artrópodos, se observa que cada ojo está compuesto entre 150 y 200 unidades señoriales que contienen entre 100 y 150 fotorreceptores. Para la estrella de mar, el océano abierto es brillante y el arrecife de coral es oscuro, debido a que refleja muy poca luz.

Se ha determinado además, que la información visual se manifiesta en la retina, donde el campo visual del ojo de las estrellas de mar cubre aproximadamente el 170º en vertical y entre 120º y 210º en horizontal, por lo que el tiempo de respuesta de los ojos ante los destellos de luz es muy lento. En los cortos destellos de luz no se observa ninguna respuesta, incluso con intensidades muy altas.

De igual forma, los ojos tienen una resolución espacial muy baja y sólo pueden detectar grandes estructuras en el medio ambiente, es decir, en el océano abierto solamente podrían percibir un arrecife de coral de grandes dimensiones. Se cree que por no poder detectar pequeñas formas que se encuentran en el hábitat donde viven, los ojos no sirven para la búsqueda de alimento, o para detectar depredadores.

Reproducción de la Estrella de Mar

Las Estrellas de Mar dependiendo de su especie presentan dos tipos de reproducción, una de manera sexual y la otra de forma asexual. A pesar de que en las estrellas de mar no es fácil determinar su sexo, esta especie cuenta con el sexo masculino y con el femenino, igualmente en esta especie figuran las hermafroditas que generalmente incuban u huevos.

La fecundación de acuerdo al tipo de reproducción de la estrella de mar es externa generalmente, pero en algunas especies se realiza de manera interna, en gran cantidad de especies se emiten los huevos y el esperma en el agua y los embriones y larvas que resultan de la fecundación externa forman parte del plancton. Así mismo, en otras especies, los huevos se desarrollan pegados a la parte inferior de rocas, las hembras incuban sus huevos, cubriéndose con su cuerpo, por lo que elevan su disco central.

Cada especie tiene una época del año diferente para la reproducción, esto con el objetivo de aumentar las posibilidades de que sus óvulos sean fecundados, pueden utilizar señales del medio ambiente para coordinar el momento del desove y utilizar señales químicas para indicar su disposición a los demás, las hembras adultas producen sustancias químicas para atraer a los espermatozoides en el agua de mar.​

Las Estrellas de Mar, hembras, segregan feromonas para atraer el esperma de los machos cercanos. Las feromonas secretadas poseen gran atracción entre las diferentes especies, resultando muy atrayentes inclusive hasta para las larvas, por lo que siempre se mantendrán en los de las estrellas de mar adultas, igualmente las mencionadas feromonas se han causado la ocurrencia de metamorfosis de un individuo como consecuencia de las feromonas en las estrellas de mar adultas.

Una vez que los huevos han sido fecundados por el esperma, los embriones son incubados por la Estrella de Mar adulta hasta la eclosión.

Reproducción sexual

La mayoría de especies de estrellas de mar presentan los dos sexos, a pesar de que sus órganos reproductores no son visibles externamente y no se pueden distinguir a simple vista, al momento de la expulsión de los espermatozoides y lo huevos al agua, si se pueden diferenciar.

Reproducción de las estrellas de mar

En el caso de las especies hermafroditas que poseen órganos reproductores masculinos y femeninos, son capaces de producir óvulos y esperma a la misma vez, por lo que en estas especies la auto fertilización es frecuente. Así mismo, existen otras especies denominadas hermafroditas secuenciales que transforman su sexo, cambiando del sexo masculino al sexo femenino a medida que el individuo madura.

Es importante destacar que la reproducción sexual de las estrellas de mar se produce generalmente con la fecundación externa, los huevos y el esperma son expulsados al agua y allí los gametos masculinos y femeninos se fusionan. Los embriones que resultan de la fecundación formarán parte de la vida marina desarrollándose hasta convertirse en larva.

Reproducción asexual

La reproducción asexual de las estrellas de mar se produce por una fragmentación de su disco central o por el corte y desprendimiento de alguno de sus brazos, en algunos casos el cuerpo de la estrella de mar comienza la fragmentación liberando ciertas sustancias que la facilitan.

Igualmente, se observa que las larvas de las estrellas de mar también pueden reproducirse de forma asexual, por la partición de una parte de su cuerpo, de esta forma la larva puede generar otras estrellas de mar que crecerán si las condiciones son favorables. La presencia abundante de alimentos, favorecen la reproducción asexual de las larvas, permitiendo que una sola larva se reproduzca en varios adultos.

Desarrollo larvario

Las estrellas de mar tienen un desarrollo embrionario, que en su fase inicial desarrollan una simetría bilateral, para posteriormente desarrollar la simetría radial. A medida que el organismo crece, un lado de su cuerpo crece más que el otro, y eventualmente absorbe el lado más pequeño, luego de este desarrollo, el cuerpo se conforma en cinco partes alrededor de un eje central hasta que la estrella de mar tenga su simetría radial.​

Las larvas de estrellas de mar nadan libremente, los huevos fecundados se convierten en organismos binarios y luego en larvas brachiarias que, crecen alimentándose de la yema del huevo, o comiendo otro plancton. Las larvas son bilateralmente simétricas y tienen un lado izquierdo y derecho distinto. Con el tiempo, se instalan en el fondo del mar, experimentan una metamorfosis completa, y se convierten en adultos.​

¿Cuánto tiempo vive una Estrella de Mar?

La esperanza de vida de las estrellas de mar es diferente para cada tipo de especie, aquellas especies que poseen más cantidad de individuos, tienen una mayor esperanza de vida. Se calcula que el tiempo de vida de la estrella de mar es de más de 15 años cumpliendo un ciclo de vida, que comprende las siguientes etapas:

  • Gástrula: comprende el desarrollo embrionario
  • Bipinnadas: es la primera etapa del desarrollo larvario
  • Brachiolaria: es la segunda etapa del desarrollo larvario
  • Etapa juvenil: es el periodo donde las larvas sufren una metamorfosis para adoptar la forma característica de estrella
  • Etapa adulta: en esta etapa la estrella de mar ya está suficientemente desarrollada para poder reproducirse
Podemos mencionar que la especie de Estrella de Mar Leptasterias hexactis, alcanza su madurez sexual a los 2 años, tiene una esperanza de vida de 10 años, mientras que la especie Pisaster ochraceus, alcanza su madurez sexual a los 5 años pudiendo vivir hasta 34 años.​

Sabemos, que las estrellas de mar pueden poner miles de huevos pero el 90% es devorado por los depredadores, quedando solo un 10% capaces de soportar y sobrevivir para convertirse en adultos y reproducirse finalmente.

La reproducción de las estrellas de mar se realiza aproximadamente cuando éstas alcanzan los 5 años de edad y sus expectativas de vida generalmente se calculan hasta los 35 años, pero siempre esta expectativa de vida dependerá del hábitat donde se encuentren y la cantidad de peligros a los que se tengan que enfrentar a lo largo de su vida.

Es importante mencionar que las estrellas de mar no sobreviven fuera del agua más de 2 minutos, así como si se saca del agua varias veces, tan sólo unos segundos y e regresa de nuevo al agua, no sobrevive.

Una estrella de mar fuera del agua básicamente muere por asfixia, esto debido a que necesita permanecer en un medio acuático para realizar el intercambio de gases necesario para poder vivir.

Los principales depredadores de la Estrella de Mar son: las gaviotas, los lobos de mar, los cangrejos, los tritones, además de que entre ellas mismas suelen destruirse. Así mismo, su supervivencia se ve afectada por los cambios de temperaturas y por bacterias que les causan enfermedades degenerativas.

¿Cómo realiza la Estrella de Mar su Regeneración?

La regeneración es la restauración de alguna parte de un cuerpo, bien sea dañada o perdida, por otra parte de igual forma y con las mismas funciones, de igual forma la regeneración se considerada una forma de reproducción asexual. Algunas especies de estrellas de mar poseen esta capacidad de regeneración de brazos perdidos, además pueden ser capaces de volver a desarrollar un nuevo disco central a partir de un brazo.

Así mismo, otras especies de estrella de mar, requieren de que por lo menos una parte del disco central esté conectado al brazo separado, pudiendo la regeneración tardar desde varios meses o hasta años. Durante las primeras etapas de la regeneración las estrellas de mar están propensas a contraer infecciones.

Un brazo separado del disco central puede sobrevivir de los nutrientes almacenados hasta que vuelve a crecer un disco central y una boca para poder alimentarse de nuevo.

¿De qué se alimentan las Estrellas de Mar?

Principalmente, las estrellas de mar se alimentan por el consumo de mejillones, caracoles, ostras y almejas, a pesar de que no desaprovechan cualquier oportunidad que tengan para alimentarse, por lo que se alimentan de cualquier otro tipo de animales marinos como erizos de mar, gusanos y peces pequeños.

Las estrellas de mar para poder alimentarse de los moluscos, utilizan dos de sus brazos patas para apretar la concha para después meter sistema digestivo en el interior de la concha y comenzar el proceso de digestión con su contenido. El proceso de la digestión comienza destruyendo en primer lugar la presa con los líquidos digestivos para luego succionar los retos de la presa.

Debido a la capacidad que tiene la Estrella de Mar para digerir sus alimentos fuera del cuerpo puede disfrutar de presas mucho más grandes que ellas, igualmente cuando no logran conseguir alimentos son capaces de sobrevivir con materiales orgánicos disueltos en el agua, así como de pequeños organismos que lleva hasta la boca ayudándose con los brazos y sus ventosas.

No todas las Estrellas de Mar se alimentan de la misma forma, algunas lo hacen con el fitoplancton, compuesto por organismos acuáticos y algunos nutrientes que puedan encontrar en el mar, también consumen materiales descomponiéndose y otros desperdicios marinos.

De acuerdo al tipo de alimentación de la Estrella de Mar, podemos decir que posee la características de un animal depredador, porque consume mayoritariamente animales invertebrados, como: Gasterópodos, Percebes, Bivalvos, Poliquetos, Caracoles, Esponjas y Gusanos marinos.

¿Cuál es el hábitat de las Estrellas de Mar?

La Estrellas de Mar viven en los océanos y en todo los mares del mundo, en alguna oportunidad se pueden ver en la arena dentro de las playas, siendo de vital importancia que estén en aguas saladas para su supervivencia ya que no pueden vivir en aguas dulces. Poseen la capacidad de adaptarse a las temperaturas cálidas y frías.

Diversas especies de estrellas de mar pueden vivir en la zona intermareal, que se define como la región de la tierra debajo del agua en las mareas altas y sobre el agua en las mareas bajas, también pudiendo vivir en zonas abisales que es uno de los niveles en los que está dividido el océano según su profundidad, a más de 5.000 metros de profundidad.

La estrella de mar tiene preferencia para vivir en las profundidades marinas, sobre el piso marino, pegándose en lugares fangosos, arenales o entre las algas y las rocas. Pero también se pueden localizar en los arrecifes de coral, donde existen gran cantidad de algas y en los lugares pedregosos, permaneciendo desde los 1000 metros de profundidad hasta llegar a 2000 metros de profundidad, igualmente, podemos encontrar algunas especies que prefieren las áreas cercanas a las costas.

Las Estrellas de Mar cuando alcanzan la vida adulta, se alejan hasta lo mares del Océano Atlántico, estableciéndose desde las costas de Europa hasta las Islas de Cabo Verde, hasta el Mar Mediterráneo.

Puede desarrollar su vida en todos los hábitats marinos y pudiendo establecerse en: océanos, piscinas de marea, costas rocosas, pastos marinos, lechos de algas marinas, arrecifes de coral y en fondos arenosos de hasta 9.000 metros de profundidad.

Depredadores de la Estrella de Mar

Son muchos los depredadores de la Estrella de Mar, entre las que se encuentran las gaviotas, los cangrejos, los lobos marinos, los tritones, etc., por otra parte, las altas temperaturas se convierten en una amenaza ya que no pueden tolerar temperaturas superiores a los 23º.

Es importante destacar, la mayoría de las especies de estrellas de mar no se encuentran en peligro de extinción, ya que aún existen un gran número de estas especies marinas, por esta razón es que se considera que no tienen posibilidad de desaparecer con el tiempo.

Existe una gran cantidad de peces que se alimentan de estrellas de mar, generalmente son peces con fuertes dentaduras y que viven entre rocas y arena, entre los que podemos encontrar por ejemplo: cazón, pintarroja, tiburón boreal y algunos tipos de rayas como la raya común y el chucho.

Lo peces que particularmente se alimentan de estrellas de mar son: el Eglefino, la Maruca, el Perro del Norte, peces planos como la Limanda, el Lumpen O, también las tortugas marinas consumen en su dieta a las estrellas de mar. Así mismo, podemos destacar que varias especies de estrellas de mar se alimentan de otras estrellas, como por ejemplo la estrella de mar sol y la Anseropoda placenta, que se alimentan de la estrella de mar común.

Amenazas de la Estrella de Mar

La estrella de mar, es uno de los animales marinos invertebrados que está en constante amenaza, a pesar de ser inofensiva, es perseguida por una gran cantidad de depredadores, su supervivencia dentro de su propio hábitat resulta todo un reto para este animal marino que es realmente indefenso.

Debido a que las estrellas de mar a través de su sistema vascular bombean agua directamente en sus cuerpos, no tienen capacidad para filtrar las toxinas de las aguas contaminadas, siendo de igual forma afectadas en su sistema vascular por los derrames de petróleo, teniendo a largo plazo consecuencias para el ecosistema marino.

Una de las amenazas que debe soportar la estrella de mar con las enfermedades provocadas por diversas bacterias que la atacan, provocando infecciones, sobre todo en el proceso de regeneración. Igualmente, las Estrellas de Mar no soportan las temperaturas elevadas, las temperaturas que superan los treinta grados centígrados, resultan fatales para estos animales.

Podemos decir, que la estrella de mar sufre las amenazas de sus únicos depredadores que son las especies marinas que comparten su mismo hábitat, a pesar de que se han podido encontrar casos de países como la china donde consumen este tipo de animal, considerándolo como muy suculento además de ser muy codiciado.

Es importante destacar que las estrellas de mar son una especie amenazada por los seres humanos, ya que existen personas inescrupulosas que se dedican a sacar las estrellas de mar de su hábitat, y aplicándolos técnica de conservación realizan obsequios con estos animales.

Otra amenaza poco común que podemos destacar es la utilización de las estrellas marinas en la acuariofilia, que se conoce como la afición de crear en acuarios la vida marina, donde son utilizadas para crear además de belleza un enorme valor ornamental, copiando las características del fondo marino en un espacio reducido dentro de un recipiente de cristal. Como también en establecimientos industriales de tipo ornamental y locales comerciales han sido objeto de venta.

Una amenaza que deben enfrentar de manera frecuente las estrellas de mar es cuando se acercan mucho a la costa, personas cometen el error de sacarlas del agua para contemplarlas y tomarles fotos, sin saber que al sacarlas del agua no pueden realizar su intercambio de gases que representa su respiración.

En los últimos años, se realizó un estudio que determinó la aparición de una misteriosa enfermedad degenerativa de las estrellas de mar, causando una disminución considerable de la especie llamada la estrella girasol, que constituye un importante depredador de las algas marinas en el Pacífico nororiental.

Se pudo determinar a través del estudio que la disminución en la cantidad de estrellas girasol coincidió con las elevadas temperaturas que se registraron en la superficie del mar, por lo que se cree que el calentamiento de los océanos debido al cambio climático podría haber incidido en la aparición de la mencionada enfermedad.

Esta enfermedad degenerativa, mata a las estrellas de mar rápidamente, desarrollando lesiones en la piel, sus brazos se desprenden de su disco central, los órganos internos se les salen del cuerpo y finalmente mueren.

Conservación de la Estrella de Mar

En relación a las Estrellas de Mar se cree que podrían ser nocivas para otras especies por causa de la toxina que utilizan como mecanismo de defensa contra sus depredadores, siendo este mecanismo el único que pueden utilizar como sistema de defensa.

De igual forma, sabemos que las estrellas de mar se han convertido en objetos que muchas personas desean para ser utilizadas como decoración para muchos ambientes, pero es necesario que hagamos conciencia de que son especies marinas que forman parte de un ecosistema, el cual si no se conserva podemos correr el riesgo de que estas especies pueden extinguirse.

Las estrellas de mar, deben luchar para sobrevivir ante la inminente contaminación de los mares ya que no cuentan con filtro respiratorio que las pueda ayudar a respirar.

Para proteger y conservar a las Estrellas de Mar, debemos saber que estas tienen que ser observadas desde fuera del agua o directamente dentro del agua utilizando un snorkel, pero sin sacarlas del agua. Para seguir aprendiendo sobre diversos tópicos, le dejamos los siguientes temas de interés:

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